3. Странные игры

Форма произведения:
Рассказ
Закончено
3. Странные игры
Автор:
Александр Нетылев
Связаться с автором:
Аннотация:
Выезд с друзьями на каникулы в экзотическую страну - что может быть увлекательнее? Местные достопримечательности, свежий воздух... Солнце, море... Гражданская война, древние боги... Мда, это уже, пожалуй, перебор. Но для школы, чьим девизом стало "Сделай это неправильно", в самый раз.
Текст произведения:

  Пролог
  
  Архипелаг в Тихом Океане. Маленький. Незаметный. Острова, которых где-то и нет. Где-то. В другой реальности. Там, где и в помине нет ни богов, ни драконов, ни колдовства. Впрочем, важно ли это? Ведь в нашей истории все это есть. А значит, есть и острова.
  Спи, Панау, райская земля и адская страна. Спи, потому что нескоро тебе снова удастся поспать. Цепочка трагических стечений обстоятельств уже запущена.
  Тяжелый сон. Неспокойный. Она знает, что оказалась на перекрестке интересов трех внешних сил, каждая из которых стократ могущественнее ее. Она не знает, чем ей это грозит. Но она чувствует, несомненно чувствует. Ведь ее подруга, Элизия Найтхевен, когда-то уже связалась с теми, с кем на этот раз связалась она. И она боится, до безумия боится, что история повторится. Ведь ЗШН, АТА и весенники снова сойдутся - на этот раз здесь.
  Спи, Эльвира Мендоза. Ты больше не властна над своим будущим. Тебе остается лишь молиться своим богам. А боги спят. Спи и ты.
  Говорят, что правосудие не дремлет. Лгут. Иногда даже тем, кто не нуждается в снах, хочется закрыть глаза и забыться. Забыть о мести, ставшей смыслом жизни. Забыть о тех, кто просто живет, не зная, как счастливы они, что могут просто жить как люди. Не понимая ценности того, что у них есть, пока не потеряют это.
  Спи, Кокушибио. Скоро ты встретишься со своим врагом. А что выйдет из этого, не скажут тебе даже боги.
  Не нуждается во сне и еще одна дама, прибывшая накануне. Но это неважно. Ведь так приятно просто прикрыть глаза в объятиях любимого человека. Да, послушница, превратившаяся в вещь и через то переставшая быть вещью, верит, что обрела счастье. И как и всегда, не видит сквозь застилающую глаза пелену его оборотную сторону. Не видит, что человек, которого она любит, - чудовище. Что то самоотречение, которое он проявляет, это не поведение человека. Даже любящего. Это поведение машины. Скоро оборотная сторона проявит себя. Скоро.
  А пока спи, Мария Венченсо. Спи, хоть тебе и не нужно спать. Чем дольше ты спишь, тем дальше кажется момент, когда твое счастье разобьется осколками хрусталя.
  Тот, кто сейчас с ней, тоже спит. Он привык работать до поздней ночи, но с ней забывает обо всем. Несмотря на то, что никогда ничего не забывает. Противоречие? Несомненно. Как и весь этот человек. Человек, не умеющий жить ради себя. Священник, не верящий в Бога. Патриот, предавший свою страну. Убийца, мечтающий о счастье. О счастье, которого ему не достигнуть. Потому что люди не созданы, чтобы жить ради других. Это странно. Это непонятно. Это неестественно. А неестественное всегда вызывает отторжение. Так служение стране привело к предательству - с обеих сторон. Так готовность на все ради любимой превращается в яд, медленно убивающий любовь. И так тот, кто следует своему долгу до конца, остается в памяти людей как тиран.
  Спи, Чезаре Финелла. Незавидная это роль - быть мессией. Особенно если ты атеист.
  Где-то в царстве сновидений вновь и вновь тенгу, лесной дух, убивает людей. Да. Это именно тенгу. Не он. Он запретил себе думать иначе. Можно ли убить и остаться ребенком? Можно. Если убивает кто-то другой. Если убивает кто-то другой, а ты спишь. Так легче всего. Спрятать душу от беды, доверив программе то, для чего она предназначена. А себе оставив лишь идеал. Но что делать, если идеал рассыпался в руках?
  Спи, Ёсикава Рю. Рано или поздно тебе придется проснуться.
  В тишине лаборатории на крышке сигма-проектора свернулась кошка. Большая кошка, хоть до того она и была невысоким человеком. Несомненно, любой, увидевший это, испытал бы умиление. В этом коварство их рода. Те, кто смотрят на кошку, испытывают умиление и не думают, что перед ними хищник. Так же и те, кто думают о бакэнэко, умиляются и не видят в них чудовищ. Умилилась и она сама. Умилилась и приняла решение, не задумываясь. О том, что быть богом - это немножко больше, чем няшные ушки и хвост.
  Спи, Кеншу Рейко. Скоро ты увидишь, что значит быть богом по-настоящему. И когда ты увидишь... Не пожалей о своем решении.
  Не только Рейко предстоит столкнуться с божественным. Он мог бы получить власть лорда просто по факту своего происхождения - будучи сотым от трона Великобритании, он мог бы получить все, не ударив пальцем о палец. Но он предпочел науку. Науку, в то время не воспринимавшуюся всерьез - колдовство. Исследуя древние ритуалы, он, подобно Прометею, укравшему огонь, получил осколки божественной мощи - и с ними попал в ЗШН, где обрел уверенность и любовь. Но что станется с этой уверенностью, когда осколки столкнутся с целым?
  Спи, Алистер Брайс. Сегодня быть героем предстоит тебе.
  Несомненно, рядом с героем должна быть и прекрасная дева. Кто-то назвал бы это мономифом, мы же назовем просто канонами жанра. Но представляет ли этот герой, что за демоны терзают его возлюбленную? Знает ли он, что было в ее прошлом? Жизнь среди чудовищ порождает чудовищ - в этом весь секрет того, почему мир людей не имеет права на счастливое будущее. Ему не нужна угроза извне: люди сами создают своих демонов.
  Спи, Абла Джадаффи. Тебе тяжело спать: во сне ты возвращаешься в тот кошмар, через который некогда прошла. Но тебе понадобятся силы.
  А кое у кого сил даже в избытке. Каково это, быть высшим существом по отношению ко всем вокруг? Некогда принято было считать, что такой человек напялит красно-синее трико с трусами поверх штанов и станет защитником для окружающих людей. Будет сверхчеловеком не только физически, но и морально. Смешно. Разве человек, на кухне которого завелись тараканы, морален для тараканов? Он защищает их? Едва ли. Он может не давить их специально, но уж точно не станет почитать их за равных себе. И если захочет чего-то, не будет с ними считаться.
  Спи, Вэйн Файрус. Встретиться с последствиями своих решений - мало приятного даже для тебя.
  Сложно считать тараканов равными себе. А если ты слишком хорошо помнишь, как сам был тараканом? Если ты поднялся над ними не в детстве, а совсем недавно? Тогда все еще хуже. История учит нас, что самыми жестокими тиранами становятся слабые и забитые, вдруг получившие власть и силу. Но что, если тараканы на поверку оказались не такими уж тараканами?
  Спи, Тайам Рокиа. Твое время настало. Но что это значит для тебя - и для других?
  И за всем этим скрывается наблюдатель. Наблюдатель, которому не суждено стать собой, но который все еще хочет спасти не свой мир. Спасти мир, точно зная, как его спасти - легко? Отнюдь нет. Человечество всегда найдет способ угробить себя - за двадцать четыре года, прошедших с изобретения сигмы, оно показало это не раз. И даже сильнейшим свойственна жадность, а даже умнейшим - жестокость.
  Спи, Винесса Джексон. Тебя вообще не должно тут быть.
  Буду спать и я. Я сплю уже тысячи лет...
  Но скоро мой сон закончится.
  
  Глава 1
  
  Несмотря на раннюю осень, солнце по-летнему припекало. В солнечном свете неспешный танец золотых листьев выглядел особенно красиво. Казалось, свою, особую красоту придавало ему и осознание того, как недолговечна эта красота, сколь мимолетно время, когда лето уже закончилось, но небо еще не затянули мрачные серые тучи. До того, как землю взроют холодные ливни, чтобы затем смениться снегопадом. Казалось, до того, как наступит это время, осень спешила показать свой лучший наряд, - как капризная королева, чуя приближение своего свержения, надевает все свои драгоценности и стремится закатить величайший бал, какой только позволит казна.
  Вместо того чтобы посоветоваться с такими людьми, как тот, кто разрушил идиллию одним своим появлением.
  - Я так понимаю, этот разговор не для моих ушей, - произнесла Ноэль и покинула качельки, на которых они с Рю сидели последние пятнадцать минут.
  Именно с этого начался тот памятный разговор. Ещё тогда, там, в Закрытой Школе. Просто разговор в саду на фоне осенней листвы вишнёвого дерева. Юноша тоже вскочил было, но Чезаре остановил его:
  - Лучше присядь, Рю. Разговор будет долгим.
  Рю кивнул и вернулся на сидение, избегая смотреть прямо на собеседника. Сейчас он, как обычно, смотрел на полкорпуса правее куратора, пытаясь сохранить нейтрально-внимательное выражение лица.
  Не вышло.
  - Ты можешь не глядеть с таким подозрением, - поморщился Чезаре, - Как я уже говорил, я не желаю тебе зла.
  Кардинал присел рядом с воином, после чего негромко начал:
  - Итак, Нарьяна посвятила тебя в общие положения того, зачем ты здесь. Лично я полагаю, что ты еще не готов; однако, если она решила, что уже пора, то мне остается разъяснить тебе подробности.
  На самом деле, это было не совсем так: он в любом случае собирался вербовать его в ближайшее время. Но мотив "опытный воин не верит в готовность зеленого (в данном случае буквально) юнца", разрекламированный тысячами книг и фильмов, неизменно срабатывал.
  Рю по-прежнему молчал. Все тот же сосредоточенный взгляд идеального самурая. Но кажется, где-то в глубине он расслабился. Он ожидал худшего начала.
  - Итак, как ты уже знаешь, главное, из-за чего ты здесь, - Йоль. Именно тогда, 21 декабря, в самую длинную ночь в году, накопленный людьми негатив проявит себя в виде нечисти... Или темных ками, как ты их называешь. Мне, как стратегу, уже имеющему некоторый опыт в спасении мира, поручено подготовить армию для противостояния им. Проект "Тампль".
  Чезаре говорил в основном правду, и около половины ее Рю уже могла рассказать Ноэль. Ложь в его словах была лишь одна. "Тампль" был его собственной инициативой.
  - Финелла-сенсей, но ведь ками древнее людей, - расписался в собственном непонимании юноша.
  - Смотря какие ками, - спокойно ответил преподаватель, - Есть, например, драконы. Они - охотно верю, что древнее людей, и именно поэтому не столь опасны. Такие ками существовали долгие века, и мир, несмотря на это, еще существует. Кто-то, как твоя знакомая Флора, может представлять угрозу для отдельных людей или групп людей. Но в рамках всего мира ее угроза не столь велика...
  Кардинал на какое-то время замолчал, давая воину время осознать первую часть речи, после чего продолжил:
  - А есть и другие. Такие, как Легион демонов, угрожавший Риму этой весной. Нечисть, созданная людьми... Ну, созданная - это не совсем верное слово. Человеческая вера придала им материальную форму. То же ждет нас и в Йоль... только куда масштабнее. По нашим сведениям, если их не остановить, то 21 декабря этого года мир перестанет существовать.
  - Нечисть, созданная верой людей, это я, - мрачно сказал Рю, - Неужели тот демон, который чуть не уничтожил Рим, - просто чья-то фантазия? А Лилит-тяма правда дракон?
  - По пунктам, - поморщился Чезаре, - Первое. Ты не нечисть. Ты амагус, как и я, причем с моральной точки зрения стоящий на голову выше. Нечисть не стала бы защищать Ячжи.
  - Я знаю, что я амагус, - ответил юноша, - Это всего лишь метафора. Но она очень близка к истине. Я чувствую себя не-человеком, когда сражаюсь. В случае с Ячжи этого не потребовалось, только поэтому обошлось без жертв.
  - А в случае с Анной ты сражался, - парировал священник, - Ты впал в глубокий транс, и только благодаря этому выжили Накамура и остальные в том окне. То есть, хотя если рассматривать события как бой на уничтожение, ты проиграл, но с точки зрения задачи "Защитить людей"...
  - Это случайность, - ответил Рю, - К тому же... мне было очень плохо потом. Если бы не встреча с Ноэль-сама, всё могло закончится проще. В любом случае, это всё опасно. Я опасен для людей, а люди опасны для меня. Даже если я могу отвлечь или убить кого-то опасного, это ничего не упрощает, потому что в случае неудачи я убью всех.
  - Любой человек опасен, - пожал плечами Чезаре, - И для других людей, и для самого себя. И что же? Тогда ты ясно показал, что можешь выбирать, для каких целей применять свои способности. Именно это нам нужно от тебя. Понимаешь, легко уничтожить всю нечисть. А вот уничтожить нечисть так, чтобы человечество дожило до конца войны... Это уже более интересная задачка. И вот чтобы решить ее, и нужны мы с тобой.
  - Я не знаю, - отвечал Рю, который явно начинал нервничать, - Я ничего не знаю о своих способностях. И я боюсь снова попасть в то же состояние, что и после того боя в саду. Откуда я могу знать, что я могу выбирать? Ксо, зачем я вообще побежал за этим киборгом?! Я не это хотел сделать. А если я просто начну рубить каждого, кто сделает шаг в мою сторону?
  - Даю тебе задание: ознакомиться с "Основами метафизики нравственности" Иммануила Канта, - ухмыльнулся кардинал, - Можно в сокращенном виде. Именно кантовский императив в чистом виде мы наблюдаем и в случае с Анной, и в случае с Ячжи. Как говорится, один раз - совпадение, два - уже тенденция.
  Чезаре ободряюще улыбнулся, после чего продолжил:
  - Впрочем, будет лучше, если ты обдумаешь то, что я сказал тебе, в одиночестве. Помнится, ты задал три вопроса. Второй звучал как "Неужели тот демон, который чуть не уничтожил Рим, просто чья-то фантазия?". Нет, это не совсем так. Легион - колоссальной мощи психообраз. То есть образ из подсознания людей, воплощенный с помощью магии. Впрочем, судя по имеющимся сведениям, воплощение может произойти и стихийно.
  - В синтоизме о таком не говорится, - растеряно ответил Рю, - Я не могу сказать, что понимаю или встречался с чем-то подобным.
  Юноша замолчал и посмотрел на осенний пейзаж вдалеке.
  - Необязательно вникать в природу темных ками, чтобы убивать их, - ответил шпион, - Это поможет найти методы борьбы с ними... И с этим я помогу тебе, ни к чему зря забивать себе голову метафизическими деталями. Я лишь хочу, чтобы ты ясно видел, за что и против чего мы боремся.
  - Спасти мир, кажется, да... Ноэль-сама только об этом и говорит, - японец глубоко, но бесшумно вдохнул, - А я... думаю о том, что будет со мной, когда этот мир наконец спасут. Ведь у меня нет в нём будущего. Кроме самого очевидного: быть вечным солдатом до следующего такого спасения. И Нарьяна-сама это прекрасно знает.
  - Никто из нас не может с уверенностью знать, есть ли у него будущее, - убежденно ответил Чезаре, - Если ты уверен, что знаешь, что ждет тебя... Значит, скоро жизнь отвесит тебе крепкий щелбан, чтоб не задавался, и все в очередной раз встанет с ног на голову.
  Кардинал коротко рассмеялся, вспомнив, как это вышло с ним самим.
  - Уж поверь, полгода назад я и представить не мог, что добровольно откажусь от власти князя церкви ради сомнительного удовольствия преподавать одаренным подросткам. И тем не менее, я здесь, преподаю и по совместительству спасаю мир. Так что не спеши хоронить себя... благо желающие всегда найдутся.
  Повисло молчание. Рю явно что-то ещё хотел сказать относительно себя, но так и не решился. Внезапно он спросил:
  - А откуда родом Лилит-тяма?
  - Этого я не знаю, - покачал головой Чезаре, - Я знаю ее лишь полгода. Всю свою сознательную жизнь до того она прожила в качестве подопытного кролика G-Tech.
  На последних словах в его голосе прозвучала ненависть. Если бы речь шла о Робине или Джейд, ненависть была бы чуть более искренней. Но и без того не отличишь.
  - Впрочем, мы отклонились от темы. Итак, "Тампль". По замыслу нам нужны солдаты - на эту роль послужат наемники и безопасники. Они будут разделены на тринадцать отрядов, условно соответствующих полкам. Один будет подчиняться лично мне, во главе остальных я поставлю по офицеру. Тебе предназначена роль одного из них.
  Рю пожал плечами. Это был не очень-то японский жест, но кажется, самурай уже понимал, что ответить так бывает проще, чем выдавливать из себя реплики.
  - На данный момент кроме тебя, во главе отрядов поставлены Мария и Елена, - продолжал Чезаре, - Среди возможных кандидатов: Воланд, Рейко, Кристиан, Алистер, Алиса, Тадеуш, Акеми, Акечи, Рей, Хесус, Альва, Кирия, Адам, Скай, Сибилла. Мелиссу Эйхт, увы, забрал в свое распоряжение, но и без нее есть с чем работать. При особой удаче можешь даже оказаться единственным парнем в окружении "гарема" из красивых девушек... Марию только не вздумай к таковому относить.
  Он шутливо погрозил пальцем. Рю снова пожал плечами:
  - Я понял, Финелла-сенсей.
  - Хорошо. Следующий момент. Как офицеру, тебе положено оружие, - шпион покосился на вакидзаси, подаренный предводительницей мико, - Это благородный клинок, но увы, многие из темных ками для обычного оружия неуязвимы. Поэтому ты получишь калибур... И на всякий случай больверк... "позаимствованные" из базы Интерсигмы. Конкретное оружие выберешь сам: тебе же с ним сражаться.
  Зеленоволосый нахмурился:
  - Я не хочу использовать то, что было людьми до столкновения с сигмой. Существование таких... предметов...
  Он не стал заканчивать фразу.
  - Я понимаю твое негодование лучше, чем кто-либо другой... Хотя нет: лучше, чем кто-либо другой, кроме одного человека, - Чезаре усмехнулся, - Но увы, я не в силах предложить лучшего способа противостоять нематериальным противникам. Утешься тем, что я не собираюсь никого превращать в сигмафин ради этого проекта. Это - одна из немногих вещей, на которые не пойду даже я.
  - По приказу я поменяю своё оружие. Но я не буду делать это добровольно, - ответил Рю, вцепляясь сильнее рукой в штангу качели.
  - Если есть другой вариант, в твоих интересах найти его, - пожал плечами кардинал, - Я иду навстречу своим людям. Однако не настолько, чтобы жертвовать ради этого успехом дела, поэтому если альтернативного варианта ты не найдешь, получишь соответствующий приказ. И на всякий случай: вариант "заменить тебя кем-то более беспринципным" за альтернативу не принимается. Потому что это не более чем лицемерие.
  Рю снова пожал плечами. Он явно не сомневался, что никаких альтернатив нет.
  - Как скажете.
  - Вижу, ты так и не понял, о чем я толковал тебе в первую встречу, - покачал головой Чезаре, - Мне нужна не безропотная исполнительность. Мне нужен союзник, на которого я могу рассчитывать.
  На самом деле, безропотная исполнительность его бы вполне устроила. Но союзник, конечно, предпочтительнее.
  - Вот что. У тебя накопилось много вопросов. Самое время задать их. Сегодня ты получишь от меня честные ответы. Редкая возможность, знаешь ли, - Чезаре хмыкнул.
  - Вы сами говорили, что ни на кого нельзя рассчитывать, - парировал японец.
  - Ничего подобного. Я говорил, что никому нельзя доверять до конца. Это не одно и то же.
  Рю так же смотрел куда-то мимо собеседника. Убежденным он не выглядел, но вопрос все же решил задать:
  - Думаю, что мне есть смысл спросить лишь одно. Какова черта, за которой вы меня уничтожите. В смысле, чего мне не следует делать, чтобы этого не случилось как можно дольше.
  - Интересный вопрос, - одобрил шпион, - Ты должен знать, что у меня весьма жесткий подход к разделению на "свой-чужой". Предавать своих недопустимо. Ни прямо, ни косвенно. Ни умышленно, ни по глупости. Ни действием, ни бездействием. Если твои соратники в беде, ты должен помочь им. Если же в беде твои люди, ты должен помочь им любой ценой. Ты можешь не суметь помочь им - в конце концов, это война, и каждый из нас рискует жизнью, - но ты должен приложить все возможные усилия, чтобы сделать это. В выборе между своими и чужими необходимо всегда выбирать своих, - даже если в остальном выбор несоразмерен. Один твой подчиненный должен быть дороже для тебя, чем сотня посторонних. Только если ты верен своим людям, ты можешь рассчитывать, что они будут верны тебе.
  Он улыбнулся и развел руками:
  - Впрочем, полагаю, сыну Одариги можно не объяснять этих вещей. Дополнительно к этому замечу лишь одно. Я не врал, когда говорил о Марии. Она для меня - все. Единственная, кто важнее для меня, чем мои люди. Если по твоей вине с ней что-то случится, ты умрешь.
  - Эти факторы исходят от меня, - кивнул Рю, поморщившись. - А если принять во внимание факторы, рождающиеся во внешнем мире или в самой школе? Другими словами, то, после чего я не буду больше нужен живым, независимо от моих действий.
  Чезаре удивленно посмотрел на самурая:
  - Ты решил, что когда надобность в тебе отпадет, мы устраним тебя? Зачем нам это делать? После того, как надобность в тебе отпадет, ты будешь волен сам определять свою судьбу. Не стоит считать нас Империей Зла. У меня, конечно, нет нимба, но зато есть здравый смысл, что несоизмеримо ценнее.
  - Зло тут не имеет значения, - ответил Рю, - Это искусство войны. У китайцев есть один исторический роман, который я как-то изучал. Когда будущий император, а тогда - захватчик и узурпатор, хитрой стратегией заманил в ловушку самого могучего воина и героя того времени, он вынудил его в одиночку выступить против его армии и пленил, несмотря на нечеловеческое могущество. Потому что люди отвернулись от него. Узурпатор казнил величайшего воина Поднебесной, потому что тот был бесполезен для того, чтобы стать его офицером: он мог только воевать и не мог остановиться, не мог управлять людьми и землями. Его советнику он предложил поступить к себе на службу. Тот отказался. Тогда он предложил поступить советнику величайшего воина на службу к нейтральному лидеру, который как раз без армии был в том же зале на правах отпускаемого на волю пленного. Советник отказался, сказав, что молодой и уже широко известный лидер не подходит под его принципы, которым должен соответствовать гегемон Поднебесной. Тогда завоеватель казнил и Советника. Финелла-сенсей, есть люди, которых не отпускают. Никогда.
- И ты считаешь себя таким человеком, - заметил Чезаре, - Напрасно. Ты знаешь, зачем император казнил достойных противников? Лишь потому что императору нужно было укрепить основание своего трона. А могучий воин, выступивший против него, и советник, проявивший норов, были угрозой его устойчивости. Реальной или мнимой, но он видел их таковой. И был убежден, возможно не зря, что убив их, он избежит проблем, которые они могут доставить в будущем. А какие проблемы ты можешь доставить в будущем нам? Ты попытаешься продолжить дело Неуловимой Джейд? Сильно сомневаюсь. Решишь мстить? Вроде бы не за что. Тогда какой толк нам убивать тебя?
  - Сравнения лживы, - слегка непоследовательно ответил юноша, - Они сравнивают какую-то одну сторону двух вещей и совершенно не учитывают другие. Причины всегда есть. Я могу убить вас. То есть мог бы, при некоторых обстоятельствах. Первое - у меня есть возможность превзойти вас в атаке. Второе - у меня есть шанс приблизиться к вам на расстояние убийства под мирным предлогом, как к бывшему наставнику. Третье - я знаю много о школе и вообще о вас, что можно узнать, только будучи вашим студентом. И как много узнаю далее? Этого недостаточно? Меня в этом не убедить. А что касается примера из романа. Я не знаю, кто я. Но я знаю, кто вы. Вы - молодой Цао Цао новой сигма-эпохи. А то, что вы сейчас служите Нарьяне, ничего не значит. Уже за эту мысль я бы себя убил, будь я на вашем месте.
  Пафосную речь прервал смех Чезаре.
  - Ну, за сравнение спасибо. Оно очень льстит мне, правда. Что же до причин убить тебя... Ты прав, причины можно найти всегда. Но лишь при одном условии. Знаешь, при каком?
  Рю пожал плечами:
  - При том, что не будет более веских причин меня использовать, полагаю.
  - Нет, - усмехнулся итальянец, - При том, что ты их намеренно ищешь.
  - Все просто, - возразил юноша, - Шпионы не терпят балласта. То, что не полезно, вредно по определению, так как может оказаться вдруг полезно врагу.
  - "Не верь мне, когда я говорю, что все просто, ибо просто никогда не бывает", - процитировал Чезаре, - Еще там было, что не надо верить, что все непросто, потому что это уход от ответа, но суть не в том. Если бы я хотел уничтожить все, что может быть полезно моим врагам, я бы отошел в сторонку и дал весенникам уничтожить этот мир. Видишь, как все тогда бы было просто?
  - Тогда погибли бы и вы сами, - возразил Рю, - Поэтому вы вынуждены предотвращать конец света. Но когда он будет предотвращен, вы опять возьметесь за гегемонию в Поднебесье. На этот раз в широком смысле, ведь на дворе эпоха сигмы, а не сражающихся царств.
  - Захватить мир и переделать его по своему вкусу, - улыбнулся кардинал, - Думаю, каждый из нас мечтал об этом хоть раз. Потому как каждый хоть раз сталкивался с несправедливостью или печальными последствиями чужой глупости. Разве не так? Разве не того же хотели "Воины Аматерасу"?
  - Я не знаю, чего они хотели, - покачал головой террорист, - Они говорили, что хотят спасти мир от сигмы. Но я уже поймал их на обмане. Так что...
  - А я скажу тебе, - неожиданно ответил Чезаре, - Скажу только один раз, потому что на это не принято обращать внимание. Этот мир... обречен. Мы с тобой живем в эпоху перемен, Рю. Старый мир рушится, и это неизбежно. Глобальные катастрофы неизбежно перетряхнут общество: каждая "Весна" или Йоль - это не только чьи-то жизни, а еще и политические перестановки, в дальней перспективе влияющие на каждого. Открытие сигмы позволило людям придумать преступления, о которых прежде никто и подумать не мог: сигмафикация, ментальное убийство... Разрушительный элемент общества усиливается, и стабилизирующий неспособен поспеть за ним: недаром Интерсигма оказалась беспомощна перед весенниками. Экономика? Рейко уже создала технологию беспалевного сигма-проецирования денег. И те, кто поумнее, вовсю наполняют электронные счета, чтобы быть готовыми к моменту, когда бумажные деньги обесценятся до уровня бумаги...
  - Скорее не те, кто умнее, а те, кто немного еврей, - фыркнул юноша.
  - Пусть так, - ничуть не смутился преподаватель, - Суть не в том. Нет никакой надежды сохранить старый мир... И в то же время люди сами профукали всякую надежду на то, что новый мир будет хоть чуть-чуть лучше.
  - И что же из этого следует? - непонимающе сдвинул брови зеленоволосый, - Вы намекаете, что спасать его не так уж нужно?
  - Нет, - покачал головой Чезаре, - Я намекаю, что если нет лучшего варианта, нам нужно выбрать из худших. Принцип меньшего зла. Это пытались сделать "Воины Аматерасу", это пытаются сделать Нарьяна и Хесус, даже Катерина по-своему пытается сделать то же. Это же пытаюсь сделать и я.
  - Под властью тех законов, которым вы учите студентов, люди не будут счастливы, - возразил Рю.
  - То, чему я вас учу, это всего лишь инструмент, - ответил преподаватель, - Как и мой пистолет, который ты где-то потерял, как и меч на твоем поясе. Как и твои или мои способности.
  - Но люди не будут счастливы, - упрямо повторил юноша.
  - Что ж... Вероятно, это так. Но я уже сказал. Мы уже не сможем построить утопию, но можем построить наименее мрачную из антиутопий.
  - Наименее мрачная антиутопия - все еще антиутопия.
  - С этим не поспоришь, - усмехнулся Чезаре, - И если ты проанализируешь сказанное ранее, то поймешь, что я и не собирался с этим спорить. Впрочем, полагаю, что дискуссии о мироустройстве можно оставить до того момента, как будут улажены вопросы более практического характера. Помимо оружия, вопрос с которым еще предстоит решить окончательно, тебе потребуется также броня. Тут таких моральных сложностей не будет. Тип опять же выберешь сам: броня скрытного ношения, тяжелая броня или сверхтяжелая броня со встроенным экзоскелетом. Это не срочно: она все равно еще не готова. Также есть вариант использовать экзоскелет отдельно от брони: исключительно ради увеличения физической силы и скорости... Но тебе я не могу это порекомендовать, потому что не представляю, как это будет взаимодействовать с твоим боевым трансом. У тебя есть какие-либо навыки управления техникой?
  - Никаких. Я умею сражаться на мечах, в том числе в технике рёто, быстро бегать и прыгать, плавать, играть на флейте, каллиграфически изображать надписи на японском, играть в го, применять базовые стратагемы, сражаться без оружия с использованием айки-дзюцу, - меланхолично перечислил Рю свой "репертуар".
  - Ясно, - кивнул Чезаре, - Значит, будешь биться пешим... Можно, если других кандидатур не будет, попробовать научить тебя пилотировать баттлсьют, но с этим пока мало что можно сказать точно. Что ты умеешь не ржать, когда рядом с тобой несут пафосный бред, я охотно верю. Тогда с основным введением в ситуацию все. Еще какие-нибудь вопросы, желательно такие, на которые ты готов услышать ответ?..
  Рю молча сидел какое-то время, опустив голову. Когда он её поднял, то сказал только одно:
  - Ваше настоящее лицо...
  - Я так и думал, что рано или поздно ты об этом спросишь, - улыбнулся итальянец.
  А затем иллюзия просто исчезла. Безо всяких спецэффектов перед Рю оказался японец, неуловимо похожий на него самого. Как отражение в кривом зеркале. Или как тень.
  - Вообще, я уже давно считаю своим настоящим обликом тот, что ты видел раньше, - заметил Чезаре, - Но если не ударяться в философию, то мой облик без магии - вот такой.
  - Даже самому верить в свою ложь настолько... - покачал головой юноша, смотря себе под ноги, - Никакая власть того не стоит.
  - Власть - не стоит, - согласился шпион, - Но есть и кое-что еще. Шпион Танака Рэку никому не нужен с тех самых пор, как продемонстрировал свой дефект. Кардинала Чезаре Финеллу - любят и ждут.
  - Лишь потому, что он свой дефект пока скрывает, - саркастично заметил Рю.
  Чезаре покачал головой, но предпочел не комментировать это. Он был честен с Марией настолько же, насколько нечестен с остальными. Но значило ли это, что она видела его настоящего?
  - У тебя есть еще какие-нибудь вопросы? - осведомился он вместо этого, возвращая иллюзию.
  Рю помотал головой из стороны в сторону:
  - Мне это никак не поможет.
  - Задать вопросы можно и из праздного любопытства, - усмехнулся макиавеллист, - Но дело твое. Я не собираюсь ограничивать твою волю больше, чем это необходимо для выполнения задачи.
  - В последние дни - не до праздности, - коротко ответил юноша, созерцая землю под ногами.
  - Именно поэтому ты и дерганный такой, - заключил Чезаре, - Но, как я уже говорил, дело твое. До свидания, Рю, еще увидимся... И что-то мне подсказывает, что раньше, чем ты надеешься.
  Коротко рассмеявшись, кардинал двинулся прочь. Дождавшись, пока куратор уйдёт и ничего не ответив на прощание, Рю встал с сидения и побежал в сторону. Просто взял и решил пробежаться по лесу. Ни о чём не думая. И ни с кем не пересекаясь. Осень была не только снаружи, но и внутри него, так что бегущий недалеко от периметра школы юноша показался бы окружающей природе естественным явлением.
  
  А затем Рю открыл глаза. Это был не столько сон, сколько воспоминание. Рю уже минут двадцать как не спал, в отличие от своего странного соседа, который, напротив, сопел во всю мощь своих лёгких.
  Прошло уже чуть меньше месяца с того памятного осеннего дня. Вопреки сказанному, куратор постоянно был чем-то занят и редко находил время на беседы с учеником. Большую часть времени Рю позволяли жить своей нехитрой жизнью. Тем больше было его удивление, когда его в добровольно-принудительном порядке включили в группу студентов, отправленных на каникулы в Панау. Что ж... Так даже лучше. Нарьяны на каникулах нет. Чезаре и Мелисса заняты своими делами. Так что есть надежда, что здесь его никто не будет трогать...
  ...почти никто, - немедленно поправил себя юноша, когда выйдя в коридор мотельчика, почти нос к носу столкнулся с ехидной кошачьей мордой.
  - А, Рю, вот и ты! - радостно воскликнула Рейко. После превращения в бакэнэко ей вообще нравилось заставать его врасплох, и, надо сказать, фантазии у неё было достаточно, равно как и терпения. Порой её выдавал только невероятно подвижный хвост.
  - Мне как раз нужен крепкий студент, чтобы перетащить сигма-проектор!
  "Встрял..." - прокомментировал сам себе зеленоволосый ситуацию.
  - Да, Рейко-сенсей, - ответил он, вжимая тонированные очки себе в лицо. К счастью, он вовремя спохватился и свел все до обычной попытки их поправить.
  - Пойдём, - на ходу поманила она пальчиком за собой, - У меня там есть гравиплатформа, но должен же кто-то запихнуть на эту гравиплатформу проектор и батарейку!
  Рю послушно двинулся следом за преподавателем, наблюдая гипнотическое виляние двух пушистых хвостов. Он не имел представления, как Рейко стала... такой. Но четко знал, что теперь она пугала его еще больше. И это он еще не имел представления, может ли она превратиться в кошку полностью...
  - Ну, как тебе новое утро на новом месте? - поинтересовалась она, не оборачиваясь, - Хорошо спалось?
  - Лучше, чем обычно, - ответил юноша. Сегодня он не помнил кошмаров, а это определенно хорошо.
  "Скажи, Есикава-но-они... Ты помнишь свои сны?"
  Фраза где-то на задворках подсознания заставила его сбиться с шага, но Рейко сделала вид, что не заметила.
  - Уже построил планы на сегодняшний день? - спросила она, открывая дверь в свою комнату, где отдельно друг от друга стояли тяжёлая батарея, ростовой сигма-проектор и выключенная гравиплатформа, прислонённая к стене.
  - Вообще, я хотел искупаться. Где-нибудь... э... не около мотеля.
  - Вот, как раз вспотеешь, а затем и купаться будет в два раза приятней, - уверенно сказала кошка и уселась на сигма-проектор, - Вот видишь? Педсостав заботится о тебе.
  Машинально кивнув, зеленоволосый не стал вербально выражать свое мнение о заботе педсостава. Вместо этого он поставил гравиплатформу на пол в рабочее положение и начал поднимать батарею, присев на согнутых в коленях ногах и держа спину идеально прямо под нагрузкой. Тяжеловато, конечно, но ему вполне по силам.
  - Стой! - вдруг подняла руку вверх Рейко.
  - Стою, - подтвердил зеленоволосый, замирая с батареей в руках.
  - Ты всё неправильно делаешь! - бодро замотала головой бакэнэко, - Совсем всё неправильно!
  - Почему, Рейко-сенсей? - не понял Рю.
  - С чего вообще должна начинаться любая погрузка? - спросила она, как-то, упуская из внимания тот факт, что зелёный японец под весом батареи уже начал краснеть.
  - С чего?
  - Первым делом надо снимать рубашку, неуч! - постучала по своему лбу женщина.
  - Зачем?! - ошарашенно переспросил юноша, не прекращая обнимашек с батареей.
  - По фен-шую!
  - Ясно, - сказал Рю, хотя ему ничего не было ясно. Зеленоволосый погрузил батарею на гравиплатформу, облегченно выдохнул, пожал плечами и снял рубашку, бросив ее на батарею.
  - Рейко-сенсей, если вы слезете с сигма-проектора, я смогу его погрузить...
  Кажется, он сказал что-то не то. Совсем не то.
  - Подойди-ка сюда, - сахарным голоском попросила женщина, чуть подавшись вперёд и поманив его пальчиком.
  "Надо валить..." - подумал Рю, сам не зная почему. Явно же она что-то задумала. С такими глазами - ничего хорошего... Однако тело "самурая" уже привычно делало шаг вперёд в ответ на требование подойти. Рейко обладала сверхъестественной способностью оказывать некое иррациональное воздействие на юношу. А превращение в ками земли... лишь усугубляло эффект.
  - Если уж живёшь строго по правилам, - заговорщически прошептала Рейко, - Пора бы тебе эти правила обновлять. Раз уж самурай из тебя не получился, выберем другой вектор...
  Она на секунду замолчала, а затем убрала руку и сладко потянулась.
  - Девушки весят намного меньше сигма-проекторов... как правило. Не проси их пересесть, просто сам отнеси, куда тебе нужно.
  - Перенести? - ошарашенно переспросил Рю, радуясь, что его глаза сейчас закрыты солнцезащитными очками, - Куда?
  - А у тебя что? - подняла она бровь, - Мыслей нет?
  Рю выдохнул и быстрым движением пронес одну руку ей под колени, а другую - за талию, поднимая женщину на руки. Юноша начал спешно озираться по сторонам в поисках предмета, на который можно перенести кошкоподобное ками, дабы то не возмутилось выбором поверхности приземления... Как назло, такого, чтобы нельзя было воспринять двусмысленно, в лаборатории не нашлось. Однако, юноша счел, что стол будет меньшим злом. По сравнению, скажем, с кроватью...
  - Ну, вот, - довольно кивнула Рейко, - А теперь с сигма-проектором разберись.
  Рю кивнул и направился к шайтан-машине, с которой Рейко, похоже, не расставалась вообще ни при каких обстоятельствах. Это было непросто, но он все же погрузил белоснежный "гроб" на гравиплатформу.
  - А теперь перемести меня обратно на сигма-проектор, - отдала новый приказ ками, - Не ножками же мне топать.
  - Да, Рейко-сенсей.
  Погрузив хвостатую на сигма-проектор, юноша вздохнул свободнее. Однако это не помешало ему, прежде чем вывозить "конструкцию" в коридор, аккуратно выглянуть на предмет наличия пятитонных киборгов, волков-оборотней или драконов в человеческом облике. Конечно, Панау было куда более безопасным местом, чем ЗШН...
  Но он прекрасно знал, что место, где отдыхают студенты Нарьяны, в принципе не может быть безопасным.
  
  Мария сладко потянулась. Они с Чезаре решили улизнуть из мотеля пораньше и заявиться на пляж к рассвету, чтобы заодно выгулять Лилит. Пусть перебесится с утра и остаток дня проспит без задних ног.
  - Кстати, ты заметил, что за всю нашу прогулку Лили ни одного краба ещё не сожгла? - поинтересовалась девушка, оправляя висящую на завязочках соломенную шляпку.
  - Кажется, даже она прочувствовала атмосферу спокойствия, - предположил Чезаре.
  Он, разумеется, шел с Марией в обнимку: с самого обретения ею человеческого облика кардинал обнимал ее при каждой возможности. А уж сейчас это было вдвойне уместно.
  - Не совсем в этом дело, - покачала головой послушница, а затем привстала на цыпочки, чтобы иметь возможность прошептать ему на ухо, - У неё новый враг.
  - Даже так? - так же шепотом ответил шпион, - Я гляжу, по скорости накопления врагов она скоро обставит даже меня... И кто же этот несчастный?
  Она выдержала небольшую паузу, чтобы подогреть интригу.
  - Киберглист, - шепнула она.
  Чезаре удивленно расширил глаза:
  - Это кто ей рассказал про... такое?..
  Мария густо покраснела и отвернулась. Совсем как когда стеснялась сказать, что только что зарубила одного из князей Церкви. Так что кто автор "киберглиста", сомнений не возникало.
  - Ну у тебя и фантазия, - усмехнулся кардинал, после чего бережно повернул ее лицо к себе и поцеловал. Слегка: дабы не отвлекаться от прогулки у моря, но вместе с тем показать, что такой... сортирный юмор ничего не меняет в его отношении к ней.
  - Надо же было выдумать что-то, чего она, скорее всего, в реальности не встретит, - попыталась оправдаться паладинка.
  - А если встретит - пусть сжигает: не жалко!
  Мария аж поперхнулась.
  - Это где это она встретит киберглиста?!
  Она сказала это слишком громко, и Лилит немедленно подкинулась:
  - Киберглист! Где киберглист!
  Шпион сделал вид, что изучает окрестности:
  - В песке нет... В воде нет... В воздухе нет. Здесь его нет... Кажется.
  Последнее слово он выделил голосом. Пусть сама определяется, есть он здесь или нет.
  Затем Чезаре обернулся к Марии:
  - Я бы не стал полностью исключать такую вероятность... Собственно, после всего, что случилось за этот год, я бы вообще никакую вероятность не стал полностью исключать.
  - Кому вообще в голову может прийти изобрести нечто с таким названием? - удивленно переспросила она.
  - Гуро же изобрели, - пожал плечом мужчина.
  - Гуро были частью эксперимента над существующим видом!
  - Как и киберглист, - парировал Чезаре, - Впрочем, давай оставим столь... неаппетитную тему.
  Кардинал здраво рассудил, что лучше всего неприятный привкус от разговоров о всякой мерзости смоется еще одним поцелуем. Это вообще было универсальное средство в обращении с Марией.
  - Здесь нет глистов! - возмутилась Лилит и обиженно взорвала небольшой камушек.
  Мария этот факт не удостоила ни каплей внимания. Как она однажды призналась Чезаре, сначала она постоянно смеялась при поцелуях просто потому, что очень стеснялась. Сейчас же стеснения в ней изрядно поубавилось, поэтому она даже глаза не открыла, когда Лилит зашумела. И вообще, пока Лили шумит, ясно, где она находится.
  Поцелуй прервался. Не так рано, чтобы было недостаточно, но и не так поздно, чтобы болезненно захотелось продолжения поцелуя уже не в виде прелюдии.
  - Красивое место, правда? - спросила Мария, указывая на розовеющее на Востоке небо.
  - Красивое, - согласился Чезаре, хотя стоявшая рядом девушка занимала его мысли куда больше, чем красоты местности.
  - Почему всегда так? - грустно спросила она.
  Несложно было догадаться, о чем она. Природа этого архипелага была прекрасна. А вот общество, населявшее его... Общественный строй Панау официально был заявлен как "Народно-демократическая республика". Что в переводе на человеческий язык означало "военная диктатура". Да еще и осложненная наличием в анамнезе серии революций, окончательно истощивших и без того небогатую страну. Ныне эта страна была крупным центром нарко- и работорговли, что даже почти не отрицалось: ровно настолько, чтобы не отпугнуть иностранных инвесторов.
  - Такова человеческая природа, - ответил Чезаре, успокаивающе прижимая Марию к себе, - Где-то это скрывается, где-то выставляется напоказ. Но настоящие исключения - всегда исключения.
  - Что ты имеешь в виду? - переспросила она.
  - В любом сколько-нибудь крупном сообществе отрицательные черты развиваются быстрее положительных. Преступность, нищета, угнетение, дискриминация, - все это есть везде, включая Ватикан, где темная сторона человеческой природы стыдливо прячется за внешним благочестием. Настоящими исключениями бывают не страны, а лишь отдельные люди. Как ты, например. Ты сохранила в себе чистоту и невинность...
  Мария захихикала и ткнула его под ребра, мол, "ты же знаешь, что это не так!".
  - Я имею в виду, в моральном плане! - рассмеялся Чезаре, - Это несмотря на то, что после всего, через что ты прошла, любой бы озлобился.
  О себе он не говорил. Сам он уже давно утратил не только чистоту и невинность, но и существенную часть того, что именуют "человечностью". И именно поэтому он не хотел, чтобы то же случилось с ней.
  Девушка хмыкнула и продекламировала по-английски:
  - Добро должно быть с кулаками,
  С хвостом и острыми рогами,
  С копытами и с бородой.
  Колючей шерстию покрыто,
  Огнем дыша, бия копытом,
  Оно придет и за тобой!
  Ты слышишь - вот оно шагает,
  С клыков на землю яд стекает,
  Хвост гневно хлещет по бокам.
  Добро, зловеще завывая,
  Рогами тучи задевая,
  Все ближе подползает к нам!
  Тебе ж, читатель мой капризный,
  Носитель духа гуманизма,
  Желаю я Добра - и пусть
  При встрече с ним мой стих ты вспомнишь,
  И вот тогда глухую полночь
  Прорежет жуткий крик: "На помощь!",
  А дальше - чавканье и хруст...
  Перевод местами хромал, из чего Чезаре сделал вывод, что его делал какой-то студент. Но суть он уловил.
  - Не то, чтобы я со всем согласна, - развела руками Мария, - Но тем не менее...
  - Ну, а мы, - улыбнулся мужчина, - Видим, что ты не стала такой, даже несмотря на то, что подошла опасно близко к краю после боя с Анной. Что не может не радовать...
  Обняв ее обеими руками, Чезаре чуть коснулся губами ее шеи и припомнил ей ее же слова:
  - "Хочешь, чтобы девушка была ангелом, обеспечь ей рай"... Как ты находишь, я пока справляюсь с этой задачей?
  - Это зависит от моей ангелоподобности, - улыбнулась девушка, - Чем тебе не мерило?
  Она чуть выгнула спинку - видимо, чтобы удобнее было исследовать на наличие крыльев.
  - В таком случае, справляюсь просто превосходно, - ухмыльнулся шпион, приближая свое лицо к ее.
  Наверное, это красиво - поцелуй на фоне рассвета над морем. Но кардинал, честно говоря, уже не видел ни рассвета, ни моря.
  Впрочем, не сказать чтобы он был этим расстроен.
  - Я люблю тебя, - произнес Чезаре, когда поцелуй прервался. Информативности в этом заявлении было ноль целых, ноль десятых, но его это почему-то не волновало...
  - А я тебя больше, - улыбнулась паладинка.
  - Это кто же измерял?
  - Я же ангелоподобней, - хихикнула она, - Значит, и люблю сильней.
  - И что же? - ответил Чезаре, подражая герою готического романа, - Пусть мое сердце черно, но оно наполнено любовью к тебе!
  - Как красиво, - совершенно искренне восхитилась девушка, - Ещё чего-нибудь скажешь?
  - Э... - как-то не особо романтично ответил мужчина, - В том же стиле ничего больше в голову не приходит.
  Он вообще не ожидал, что она впечатлится пафосным высказыванием, а не посмеется.
  - Когда планируешь делами заняться? - резко сменила Мария тему разговора.
  - Не знаю. Скорее всего, днем... В свободное время.
  Чезаре коротко рассмеялся. Еще год назад шпион посчитал бы такую логику бредовой: он резонно возразил бы, что девушками надо заниматься в свободное от работы время, а не наоборот. Что ж, изменения, произошедшие с ним под влиянием Марии, были не всегда благотворными.
  Но почему его это не волновало?..
  - Значит, время отдохнуть у нас, всё-таки, есть? - улыбнулась девушка. Очень... многообещающе улыбнулась.
  - Ясное дело! - ответил мужчина, - Мы же, как-никак, тут на отдыхе... Конечно, какое-то время придется выделить на подготовку к "сюрпризам", и когда они все же случатся, я уже не поручусь за то, что у нас будет много времени... Но пока что мы вполне можем отдохнуть. По моим расчетам - где-то до середины дня.
  - Только не говори мне, что ты уже не подготовился, - хмыкнула послушница, знавшая его как облупленного.
  - В какой-то степени подготовился, - легко согласился шпион, - Но подготовку надо корректировать по мере уточнения данных.
  В общем-то, именно на своевременное уточнение данных была направлена его подготовка. Вместе с ним в Панау разными путями прибыли девять звеньев Нулевого отряда, что в сумме насчитывало сорок два человека. Ровно в три раза больше, чем обычных безопасников, прибывших официально. Меньшая часть из них присматривала за студентами. Большая - раскидывала паутину осведомителей по стране, завязывала контакты, собирала информацию и искала выходы на местное подполье. Больше всего его беспокоили известия о загадочной женщине, выступавшей эмиссаром при персоне местного президента. Сведения о мече, заменяющем руку, вызывали худшие подозрения.
  - Бульк! - сказало море, и Мария тут же обернулась в ту сторону.
  - Что это? - спросила она.
  - Это был Бульк! - радостно сказала Лилит, ткнув пальцем в сторону волнующейся воды в пятидесяти метрах от берега.
  Она с неожиданной точностью указала на формирующийся водяной пузырь, который через пару секунд с повторным "бульком" лопнул. Чезаре прислушался к ощущениям и вынес вердикт:
  - Единственное, что я могу сказать точно: мое чутье не идентифицирует это "бульк" как "добычу".
  О благословении бакэнэко, его плюсах и минусах Мария, разумеется, уже давно знала... Хотя тему конкретной процедуры благословения он тогда аккуратно обошел.
  - Это ещё ничего не значит, - нахмурилась девушка, - Ведь ты много чего не чувствуешь как добычу, пока не погонишься за этим.
  Она вдруг покраснела. Чезаре помнил, что она так краснела при разговоре об этом охотничьем инстинкте с тех пор, как увидела его с голым торсом несущегося сквозь лес за кроликом.
  - Предлагаешь проверить? - шпион поморщился, припомнив ту нелепую историю. В таких случаях он почти понимал Бетти... Почти, потому что помнил и случаи, когда повышенная меткость и чутье на добычу спасали ему жизнь.
  - Пожалуй, стоило бы, но, кажется, пока что всё закончилось, - вздохнула Мария.
  - Иными словами, лезть туда неохота, - без труда расшифровал он, - Думаю, это не настолько срочный вопрос. Если это не разовое явление, то вполне можно выяснить позже, благо место я запомнил.
  - Думаешь, местные в курсе? - поинтересовалась послушница, - Это как-то связано с поклонениями Дагону?
  Да, местные аборигены действительно поклонялись Дагону. Причем занимателен был не столько сам этот факт, сколько подробности. Специфика культа, описания божества и имена его "коллег" - Ктулху, Азатота, Йог-Сатота и Ньярлантотепа - ассоциировались не столько с филистимским богом-рыбой, сколько с чудовищем из "Вселенских ужасов" Лавкрафта. Какая связь тут могла быть? Учитывая древность культа, напрашивался вывод, что Лавкрафт общался с его представителями. А также была версия с магическим распространением информации через сновидения: ведь классик неоднократно заявлял, что берет сюжеты из своих снов...
  - Пускание пузырей - признак культа Дагона? - поднял бровь Чезаре.
  - А почему нет? - пожала плечами Мария, - Ты ещё скажи, что Дагоны не пускают газы.
  - Честно, небольшой специалист по Дагонам, - ухмыльнулся мужчина, - Но теоретически могут...
  Он шепотом, чтобы не услышала Лилит, добавил:
  - Особенно если у них киберглисты...
  - Ты, главное, не говори Лили, где вообще глисты водятся, - шёпотом ответила девушка, - А то я опасаюсь того, как она возьмётся их искать.
  - Да уж... - покачал головой шпион, - И вообще, чего это мы в столь романтичной обстановке... Ну, если не считать этого булька... Разговариваем о местах обитания глистов и газах у всякой нечисти?
  - Потому что можем себе позволить! - рассмеялась она, после чего, ловко вывернувшись из объятий, скинула шляпку и начала стягивать платье:
  - Пойдём поплаваем. Ты меня с плеч побросаешь!
  Мария первой разделась и первой же, взметая кучу брызг, кинулась навстречу волнам. Впрочем, Чезаре отстал от нее лишь на полкорпуса. Они немного поплавали наперегонки, затем он, как она и хотела, побросал ее в воду с плеч. После этого они снова целовались, и он уже не столько обнимал ее, сколько не стесняясь лапал. Впрочем, дальше заходить при риске быть увиденными ребенком они не стали, вместо этого перейдя к очередной беседе, настолько безумной, что услышь их кто-то из студентов, окончательно утратил бы веру в авторитет педсостава. Но почему-то Чезаре это ни капельки не волновало. В конце концов, не в том ли вся суть семьи, что можно не задумываться о том, какое впечатление производишь? Именно семьей стала для него Мария: она не была всего лишь любовницей, средством реализации физиологических потребностей. Она была гораздо ближе и важнее. С ней он мог не надевать маску. Не просчитывать возможных последствий каждой фразы или жеста. Не выбирать наиболее эффективную модель поведения, - чтобы не сказать "программу". Просто быть собой. Нести любой бред, какой придет в голову. Смеяться, когда весело, отдыхать, когда устал, делиться своими сомнениями - и своим теплом. Никакой стратегии, никакой программы, никакой выверенной лжи. Такой и должна быть семья.
  По крайней мере, он предполагал это. Ему было не с чем сравнивать.
  
  - Хей, просыпайся, братан! Пора на зарядку!
  Алистер попытался поймать ускользающее одеяло, но Френк Максвелл, его сосед по комнате и ежеутренний мучитель, был гораздо сильнее и ловчее. Одеяло быстро покинуло ту область, где колдун мог достать до него руками, а при попытке вспомнить формулу телекинеза сонный мозг выдавал критическую ошибку. Со стоном Алистер приоткрыл один глаз.
  - И почему ты со мной возишься... - пробурчал он, - А не с Бетти, например...
  Однако, он счел за благо все же подняться.
  - Бетти самостоятельней, и вообще, за неё, вроде как, Элли заступается.
  Алистер только-только нащупал ногами тапочки, и Френк тут же отпульнул их в сторону босой ногой.
  - Какие тапки без зарядки?! - спросил он, - Напяливай шорты и пошли на улицу!
  Укоризненно покачав головой, юноша надел шорты. Что ж, как бы это ни смахивало на стокгольмский синдром, в определенной степени он был согласен с мучителем. Всю свою жизнь Алистер предпочитал прокачивать мозги и непозволительно мало внимания уделял мышцам. И в результате в первый же день своего пребывания в ЗШН чуть не погиб. Погиб бы, если бы не Хесус, выдернувший его из-под водяного меча Флоры.
  Да, довести свое тело до приемлемого состояния было необходимо, но оставить за Максвеллом последнее слово наследник славного рода Брайсов никак не мог.
  - И не жалко тебе тапочки пинать, - пробормотал он шутливо, - Они же ни в чем не виноваты. Бедные, ни в чем не повинные тапочки... они так и не ощутили ласковое прикосновение моих ступней... не совершили со мной увлекательное путешествие к умывальнику... эх... и что за жизнь у них такая... - последнее донеслось уже из коридора. - Эй, Френк, поторопись, хватит уже перед тапочками извиняться!
  Френк быстро догнал Алистера, пользуясь всеми преимуществами более длинных ног, и немедленно отвесил фофана:
  - На кой чёрт тебе умываться сейчас, если на зарядке ты всё равно вспотеешь? Умоешься после тренировки, а сейчас пошли пропитывать воздух запахами своей маскулинности!
  - Эй, - отпрыгнул Алистер, - Да, да, ты прав, умываться смысла не имеет. Блин, девушкой ты мне больше нравился.
  - Было бы хуже, если бы я тебе нравился таким, какой я есть!
  Это был их ежедневный ритуал. По крайней мере, последние три дня. Если раньше Фрея просто просила его делать утреннюю зарядку, то сейчас Френк лично гонял его на тренировку. Именно так: то, что Френк называл зарядкой, было полноценной тренировкой, после которой у Алистера полдня болели мышцы. Всего каких-то полчаса, но в таком бешеном темпе, что под конец юноша просто валился с ног. Быть может, Алистер бы и бросил всё это, если бы среди лиц девушек, смотрящих в окно на Френка, он не заметил личико Аблы и на секунду не встретился с ней глазами. Ещё тогда. В школе.
  - Какие у нас планы сегодня? - осведомился англичанин уже после тренировки.
  - Я планирую сегодня снять пару девочек, - без тени стыда сказал Френк, заваливаясь в душевую кабину, - Вечерком. Так, в порядке эксперимента. А до этого я планирую, наверное, искупаться или на сафари съездить. А ты как?
  - Точно в порядке эксперимента? - с удовольствием брызгая себе в лицо холодной водой из-под крана, крикнул Алистер, - Или по мужскому телу соскучился? Я думаю на пляже весь день проваляться.
  - Не пойму твоей логики, - фыркнул сосед, - Если бы я соскучился по мужскому телу, я бы мальчиков снимал, не?
  Как ни ставь вопрос, он был с подвыподвертом. Всё, что касалось Фреи/Френка, было с подвыподвертом.
  - Ну, тебе виднее, приятель, - колдун решил закончить спор, за что немедленно и поплатился.
  - А Аблу ты не думал пригласить куда-нибудь? - спросил Максвелл, открывая дверь кабинки, чтобы взять с вешалки полотенце.
  - Думаешь, она согласится? - с сомнением спросил Алистер.
  Ситуация с Аблой порой приводила его в отчаяние. Она вроде как и не сторонилась его, но и не давала приблизиться сильнее, чем для игры в одной команде в няшкобол. Да и чем мог заинтересовать ее нескладный и субтильный юноша-"ботаник"? Нет, конечно, он был богат (в конце концов, его семья находилась в дальнем родстве с королевской и глубоко теоретически могла претендовать на престол), но Абла была не из тех, кто вешается на богатых парней. Кого-то мог впечатлить сам факт того, что он был колдуном (причем именно колдуном, а не магом, так что он не был априори безумен), но Абла сама была той еще... ведьмочкой.
  - О боже, да купи два билета в кино, затем скажи ей, что хотел пойти со мной, а я тебя кинул и поплёлся за какой-то юбкой в порядке эксперимента, - фыркнул Френк, повязывая полотенце вокруг пояса и освобождая кабинку, - Не знаешь, что ли, как это делается?
  - Знаю... теоретически... Эй, спасибо, конечно, за совет, но я тебя не об этом спрашивал, - возмутился юноша, - Проблема ведь не в том, куда с ней пойти, а в том, захочет ли... Алистер, будь решительнее! - он похлопал себя по щекам и потопал в освободившуюся душевую кабинку.
  - Блин... вы парни, порой просто смешные, - фыркнул Френк, приводя причёску в порядок методом пары взмахов расчёской в случайном направлении.
  От ответа Алистер увильнул, сделав вид, будто ничего не расслышал за шумом воды. К моменту, когда он закончил принимать душ, Френка уже не было. Одевшись в аккуратные, но без претензий, рубашку и брюки, англичанин спрятал в рукав несколько ленточек с "заготовками" заклинаний. Огненный шар, заморозка, телекинез, исцеление - пожалуй, все, что может понадобиться "вотпрямщас". Вообще, у него были в запасе заготовки всех известных ему заклинаний... Но чем больше ленточек, тем легче в них запутаться. А какой-нибудь безмолвный образ или пространственный поиск можно прочитать полностью, буде они понадобятся. Личный талисман - локон белоснежных волос, перетянутый шелковой нитью, - отправился в нагрудный карман, поближе к сердцу. Ну, талисман - это условно говоря: хотя Алистер умел делать и полноценные, действующие талисманы, он никогда не видел в этом смысла. Угробить кучу времени и ресурсов, чтобы создать предмет, дающий возможность использовать заклинание, которое ты и так знаешь? Фу, ерунда какая.
  Наконец, Алистер был готов к путешествию в неизведанную страну Панау. Теперь нужно было выбрать место, с которого начать знакомство со страной. Выбор был для подобного захолустья очень неплохой: можно было съездить на экскурсию по местным развалинам, можно было съездить на сафари, - как на охотничье, так и на фотоохотничье; можно было покататься на верблюдах и на лыжах. Чего тут только не было... Был даже цирк. Вот на последнем Алистер и решил остановиться. Цирк тем замечателен, что там люди дают волю эмоциям. Может, потому, что он подсознательно ассоциируется с детством; и кажется, что можно временно не быть пафосными и серьезными. Да, цирк - это самое то. Заранее оплатив билеты, колдун отправился искать Аблу.
  Он нашел ее в столовой, в компании Софьи Удовиченко. От этой дамочки Алистеру порой становилось не по себе: она была амагусом с необычной специализацией... пожирателя. Острые зубы и идеальная пищеварительная система позволяли ей есть что угодно, включая камни. А кроме того, она была стажером службы безопасности и одновременно - главной ударной силой банды Хатунен.
  Впрочем, это всяко было лучше, чем Хлоя. Та порой умудрялась вогнать его в краску, что сейчас было бы совсем несвоевременно...
  - Девушки, доброе утро, - подошел к ним Алистер с приветливой улыбкой.
  - Доб'гое, - привычным картавым голосом ответила за себя и за подругу разом Софья. Она и здесь была в шарфе, предпочитая не есть на публике. Так, просто сидела за компанию.
  - И приятного аппетита, - добавил он, обращаясь к Абле, - Какие планы на сегодня?
  - Мы собираемся на лыжи, - ответила она, - Переселимся, как только Елена найдёт бунгало.
  Ну да, понятно. Абла не любит солнце, солнце не любит Аблу. Пакостная вещь - альбинизм... Впрочем, она с востока, где снег не падает, может, ей просто интересно.
  - А я думал в город съездить, купил билеты в цирк, тут интересные представления дают. А Френк, сволочь такая, свалил в неизвестном направлении. Эксперименты ставить, - хихикнул Алистер. Да, было сразу видно, кто у него сосед, лексикон аристократа существенно расширился. И говорил он теперь иначе, по-простому, без напускной манерности, - Составите мне компанию? А с переселением я вам помогу.
  - Ну, - Абла бросила рассеянный взгляд на Софью, которая попросту отморозилась, делая вид, что сейчас рядом с ней не разговаривают два человека, - А что там за программа?
  - Ну, клоуны, жонглеры, фокусники, воздушные звери, дикие акробаты... В смысле, наоборот.
  - Думаю... Стоит попробовать.
  Алистер галантно подал руку, и девушка охотно приняла ее. Лишь на выходе она чуть задержалась, чтобы накинуть на голову неизменный красный капюшончик "под цвет глаз". Абла не любит солнце, солнце не любит Аблу...
  Брайс сбавил ход, дальше уже просто идя быстрым шагом и следя, чтобы девушка успевала за ним. Чувство радости переполняло парня, и ему приходилось сдерживаться, чтобы не идти с глупой счастливой улыбкой на лице. Только оказавшись на улице, он перестал гнать и просто пошел рядом с девушкой до остановки. Руку ее он был готов отпустить, только если она сама станет ее выдергивать.
  - Смотри, моторикша, как по заказу, давай поспешим, - показав рукой в ту сторону, он ускорился и снова увлек девушку за собой.
  Она прибавила шагу, а затем они загрузились на широкое заднее сидение небольшой моторикши, которой управлял смуглокожий островитянин в саккате. Точнее, сейчас он не управлял. Повернувшись в сторону Алистера и Аблы, он с ужасным акцентом произнёс.
  - Кудама едем?
  - В город. К цирку, - ответил юноша, надеясь, что водитель его поймет.
  Моторчик затарахтел, и рикша двинулась с места, несильно подпрыгивая на ухабах. Абла молчала, не решаясь начать разговор. Ну что ж... "Будь решительнее, Алистер", - напомнил себе юноша, после чего повернулся к Абле, обнял ее и привлек к себе, с нежностью заглядывая в глаза. И, пока она не успела опомниться и отстраниться, поцеловал. И плевать, если за поцелуем последует пощечина.
  Однако пощечины не последовало. Мягко, неуверенно, но Абла ответила. И лишь когда поцелуй прервался, аккуратно отстранилась.
  - Не надо...
  - Почему? - серьезно спросил Алистер.
  - Ты сейчас действуешь так, будто бы уже всё решено, - сказала она, а затем покачала головой, - А ведь не решено ничего.
  - Я понимаю, - вздохнул он. - Еще ничего не решено...
  Потом повернулся к Абле и серьезно поглядел на нее.
  - Прости, я, наверное, тороплюсь... очень сильно тороплюсь... знаешь, давай начнем всё сначала. Я - Алистер, - он улыбнулся и протянул ладонь.
  - М-м-м... Абла, - она протянула руку в ответ, - Ведьмин мох.
  - Практическая магия древних культов, - юноша быстро поцеловал ей запястье, - Приятно познакомиться, Абла. Я из Лондона, а ты?
  - Из Багдада, - ответила она, - Послушай, это, пожалуй, немного глупо!
  - Ну почему же сразу глупо, - Алистер протянул руку и немножко поправил ее капюшон, - Разве знакомиться глупо? Ладно, делать вид, что мы были незнакомы, и правда глупо... Но мы ведь мало знаем друг о друге. А хочется узнать больше. Например... ты часто бываешь в цирке? А что еще, кроме цирка, ты любишь?
  - Нет, нечасто. Мне туда сложновато было попасть.
  - Из-за чувствительности к солнцу? - не понял колдун.
  - И из-за этого тоже, - кивнула она, - Но главным образом, потому что нас в цирк водили редко.
  Девушка выдержала небольшую паузу.
  - Я сирота. Сейчас я не люблю об этом вспоминать и, вообще, меня не нужно жалеть. Я знаю, что весь мой облик вызывает жалость, и эта часть истории - тоже, но я сильнее, чем выгляжу. В том числе и морально. Я научилась многому тому, чем в приличном обществе не принято гордиться: выпрашивать милостыню, воровать, обманывать, прятаться от старших и прятать от старших собранные деньги. Я всегда знала, что отличаюсь от других.
  Она внимательно посмотрела на Алистера.
  - Противоположности притягиваются, - он улыбнулся, - Я баловень судьбы, сын английского лорда. Никогда ни в чем не нуждался и получал всё, что хотел... Вот только настоящих друзей ни за какие деньги не купишь. Их у меня никогда не было. А вообще, знаешь... Только в школе Нарьяны я по-настоящему понял, чего мне не хватало в жизни. Я теперь живу. Живу полноценной жизнью, а не существую изо дня в день.
  Абла кивала. Она понимала, о чём говорит юноша.
  - Я всегда понимала, что я - не такая, как другие. Я была слабей тех, с кем общалась, с кем приходилось мне сталкиваться каждый день. Слабее физически. Но я всегда чувствовала, что на самом деле это они слабей меня. Я всегда была хитрей и изворотливей, чем другие. Я всегда быстрей, чем они, разгадывала головоломки, и жизнь казалась мне до боли скучной и однообразной. В каком-то смысле, это был оксюморон: я хотела жить, потому и выживала, но я при этом не хотела жить.
  Она посмотрела в сторону, где на лугу паслись лениво передвигающиеся коровы.
  - Каждый день, ложась спать, я просто недоумевала. "И это всё?", думала я, "Это вся моя жизнь?". Я надеялась, что это только на том уровне так. Потому я училась. Знаешь...
  Она улыбнулась.
  - Хоть у меня столько пятёрок, на самом деле я многого не знала. Я списывала, готовила шпаргалки, воровала ответы. Но я не была глупой. Я действительно ездила на конкурсы и действительно побеждала там.
  Девушка посмотрела в глаза Алистеру.
  - Знал бы ты, как я радовалась, когда получила письмо...
  - А я сюда, попросту говоря, сбежал из подземного бункера. Ну, то есть, в школу. Когда весной по всему миру прокатилась волна сигма-терроризма, отец был напуган, мы оставили наш особняк и спрятались в бункере, заготовленном на случай глобальных катаклизмов. Ведь Лондон - один из тех городов, которые могла накрыть очередная волна. Мне совсем не улыбалось провести остаток дней под землей, но отец был настроен решительно. А потом я прочитал про школу Нарьяны и ненавязчиво подал ему идею отправить меня сюда. Вообще я думал, что попаду на платной основе, но вдруг пришло письмо... Нарьяне понравился мой проект. Конечно, мою радость не сравнить с твоей. По-моему, каждый из студентов просто сбежал от прошлой жизни. И это здорово, что мы можем начать всё заново. А кроме того, наши проекты - каждый сам по себе уникален, а все вместе могут обеспечить в будущем надежное средство противостояния таким вот терактам. Так что, я, как бы, смотрю вперед и рассчитываю в случае беды помочь лондонцам. Да и жителям любого другого города, подвергшегося беде. Знаешь, в жизни должна быть цель. Но она не должна мешать наслаждаться жизнью.
  Они постепенно приближались к городу. Уже сейчас деревенские пейзажи, представлявшие собой нечто среднее между абстрактной китайской и испанской деревеньками разом, сменились видом посёлка городского типа с одной единственной главной улицей и огромной, в три человеческих роста, статуей Эльвиры Мендозы, нынешней эль президенте. Интересная страна. Очень интересная.
  
  - Вот они. Поправка на скорость: 910. Удина, встречаешь их. Я атакую. Каин и Рене на подхвате.
  Отдав приказы, Вэйн направил гравиплатформу следом за целью. За планером панауанского правительства. На самом деле, он запросто мог бы просто сбить его, но груз был слишком хрупок, и если он его повредит, руководство фирмы с него голову снимет. Потом. Собьем его потом, когда заберем груз.
  Удина Мемфис, невысокая пепельная блондинка в рокерских шмотках, прыгнула с гравиплатформы, за счет звуковых волн удерживаясь в воздухе. Секунду спустя она вылетела навстречу самолету, закручивая его на месте ударом об крыло, усиленным звуковой волной. Вэйн недовольно покачал головой. Зачем ему навязали этих слабаков? Удина годилась только на то, чтобы затормозить цель перед атакой. Каин и Рене не годились даже для этого. Эти трое были слабыми сигма-гибридами. Но сверху надеялись, что в тепличных панауанских условиях они приобретут начальный боевой опыт.
  К счастью, задание действительно было несложным. Вэйн справился бы с ним даже в одиночку. Приземлившись на обшивку самолета, он немедленно создал два промышленных лазерных резака. Его "временные" инструменты были в два с половиной раза мощнее "постоянных", и уже через две секунды он оказался внутри. Сидевшие в салоне пятеро правительственных солдат немедленно открыли огонь... Наивные. Особой гордостью Вэйна была идеальная система уклонения. Беловолосый взмыл под самый потолок, пропуская пули под собой, и, не приземляясь, открыл огонь из мгновенно появившейся гаусс-винтовки. Пять выстрелов - пять трупов. Посмеявшись над наивностью идиотов, попытавшихся остановить лучшего ликвидатора АТА, Вэйн прошел в грузовой отсек.
  - Ни с места!
  В грузовом отсеке обнаружился еще один охранник, - в отличие от остальных, более хлипкий, одетый не в доспехи, а в костюм-тройку, и вооруженный лишь пистолетом. Рука с оружием уже заметно подрагивала - то ли от страха, то ли оттого, что одноручная стойка с пистолетом требует немало сил для удержания прицела. Подключить вторую руку охранник не мог: к ней был прицеплен груз.
  "Груз" был полуобнаженной молоденькой островитянкой с волнистыми каштановыми волосами и лицом, покрытым оккультными татуировками лавкрафтианского стиля. Как и большинство аборигенов, она была невысокой, смуглой и коренастой, но тем не менее, Вэйн решил, что развлечется с ней... после того, как она устроит ему встречу с вожаком повстанцев.
  - Бросай оружие! - напомнил о себе охранник.
  Вэйн пожал плечами и бросил в него лазерным резаком. В тридцать килограмм весом. Охранник еще пытался стрелять, но не мог пробиться через кристальный заслон. А сигма-гибрид спокойно навел винтовку на наручники и выстрелил.
  Дикарка не сказала ни слова: она, видимо, вообще не привыкла к таким быстрым и стремительным полётам и, наверное, не до конца понимала, что же именно произошло.
  - По-английски говоришь? - осведомился парень.
  - Говорю, - кивнула она, - Кто ты?
  - Эксцентричный музыкант, по ошибке скоммуниздивший не тот самолет... - выдал свою шпионскую легенду сигма-гибрид.
  Девушка оглядела шесть трупов, но предпочла не спорить с музыкантом, их устроившим.
  - За вами сейчас вылетят, - сообщила она.
  - Не получается у меня устроить простой человеческий отдых, - вздохнул Вэйн, - Каин, давай за штурвал. Совместим концерт с воздушным шоу. Так... Так кто ты там такая? Честно говоря, в мои планы не входило ссориться с эль президенте так скоро, но, может быть, ты меня переубедишь?
  Островитянка посторонилась, пропуская влезающих через обшивку "музыкантов", и ответила, гордо вскинув голову:
  - Я - жрица Дагона из племени Таумаки. И я - истинная наследница этой земли. Эль президенте может говорить всё что хочет, однако она далеко не самая большая сила на Панау.
  - Решила отправится в воздушную экскурсию по Панау по личному приглашению эль президенте? - хихикнул Вэйн. Говорила она гордо, но не смогла управиться сама с этой шестеркой охранников. Значит, ничего особенного из себя не представляла.
  - Я могу назвать координаты аэропорта, где нас встретят, а вы получите свою награду, - уверенно сказала она, - Имя Минене для архипелага значит даже больше, чем имя той, кто сейчас стоит у руля.
  - Награда - это хорошо, только вряд ли у тебя найдется то, что нужно мне... Так, - он быстро "раскидал" фишки на виртуальном поле, - У тебя найдутся доверенные люди, способные буквально за минуту-две вытащить тебя с крыши указанного отеля и вывезти потом из города?
  - Без проблем, - ответила она, но развить мысль не успела.
  - Начальник, - сунул голову в салон Каин, - Там два истребителя.
  Он хихикнул.
  - Не планера. Истребителя.
  Панауанцы, однако, воспринимали их вполне серьезно, судя по интонациям пилотов:
  - Это военно-воздушные силы Панау, - транслировалось по громкой связи, - Немедленно заходите на посадку, иначе мы будем вынуждены применить силу. Повторяю. Немедленно заходите на посадку.
  - Немедленно идите на, иначе я буду вынужден еще раз отжечь не по-детски, - буркнул Вэйн, вытаскивая из воздуха серебристый переносной синтезатор необычного дизайна. Устройство было полностью собрано из кристаллов, а электронная начинка эмулировалась при помощи умеренно-эффективных атомарно-вибрационных схем.
  - И потом, у него такой адский звук! - проорал парень, уставившись в потолок, после чего врезал по клавишам, - Рене, врубай графон! Понеслась! Крейзи айр лайф - только сегодня для всего города! Fire Bomber - Dynamite Explosion!!!
  Раздался громкий электронный скрежет, эхом отдававшихся от металла стен. Вэйн, Каин, Рене и Удина восприняли его спокойно, - повредить сигма-гибриду звуковой атакой было невозможно, - а вот Минене немедленно зажала уши:
  - Прекрати это немедленно!
  - Это РОК, БЭЙБИ! - перекрывая музыку, крикнул Вэйн, - Он требует ЖЕРТВ!
  На последнем слове к музыке добавилась направленная волна ЭМИ, и оба истребителя устремились к земле. Не так просто летать, когда вся электроника резко приказала долго жить.
  - Еще один, - сообщил Каин.
  - DYNAMITE!!! DYNAMITE!!! DYNAMITE!!! Explosion once again!
  Однако, этот истребитель был гораздо современнее и обладал необходимым экранирующим покрытием.
  - Ладно, пошутили и хватит, - мотнул головой беловолосый, - Рене, Каин, Удина - прыгайте. Встречаемся в точке D3.
  Когда бездарные подручные выпрыгнули за борт, Вэйн с неудовольствием отметил, что Минене, видимо, от большого ума, полезла доставать парашюты.
  - Выбрось эту ерунду: полетим на мне.
  - ЧТО?!
  Ответить сигма-гибрид не успел: из пролетавшего над ними истребителя как раз выпрыгнул человек. Хотя человек ли? На вид он походил на ниндзя из старых фильмов, но, как показало сканирование, то, что казалось высокотехнологичным костюмом, в действительности было частью его тела.
  Киборг-убийца ухватился за края бреши в обшивке немногим хуже, чем это ранее сделал Вэйн и, молниеносно втянув себя в салон, выхватил катану.
  - Я сказал, СВАЛИ НА!!! - закончив этот "однострочник Бонда", сигма-гибрид выдал короткую очередь. Однако киборг был к этому готов и мгновенно залег. После чего, прежде чем Вэйн успел сместить прицел, бросился влево, длинным ударом срубая ствол винтовки. Да, кажется, сражаться конвенционным оружием с этим гадом бессмысленно. А времени создавать ультразвуковой излучатель у Вэйна не было.
  Не желая тратить время на пребывание в обреченном самолете, беловолосый разорвал дистанцию, хватая Минене за талию.
  - Explosion once again!!! - выкрикнул он, создавая термобарическую бомбу. После чего прыгнул спиной вперед, проламывая стену. Четыре секунды свободного полета, а затем...
  - Держись за меня крепче, мне нужны свободные руки! - прошипел парень на ухо Минене. Под потоком воздуха они медленно доворачивались до нужной ему позиции - головой вниз, под углом примерно в 45 градусов к полностью вертикальной траектории, парень снизу - чтобы при торможении вес девушки пришелся на все тело, а не на руки. Убедившись в стабильности двигателя, он выстрелил из всех лезвий-сочленений плотным потоком М-кристаллизацинного поля.
  Крылья, как наиболее важная и уязвимая часть, формировались по более сложной технологии. Вместо привычных белых ростков, пространство за его спиной словно бы начали протыкать возникающие из воздуха белые лезвия, за долю секунды создающие все более и более плотные крылья - всего четыре пары, каждое соединено с двигателем через тройные V-образные рамы. Два коротких полуметровых передних служили маневровыми, четыре полутораметровых работали как маршевые, а два задних метровые - как стабилизационными. С множества острых граней сорвался настоящий водопад белых и зеленых искр, после чего крылья медленно дрогнули, расправляясь - маневровые выстроились перпендикулярно спине, маршевые, на сочленениях - попарно по бокам, а стабилизационные вытянулись назад и чуть вниз, почти параллельно ногам.
  - Он отстает?! Да! Он отстает! - радостно воскликнула Минене.
  "Какого он не сдох?" - раздраженно подумал Вэйн, но озвучивать не стал. Лишь направил свой полет к городу.
  - Куда тебя высадить?
  - Мне нужно добраться до своих, - сообщила она, - Однако все окрестности сейчас принадлежат эль президенте. Она тут всё контролирует.
  - Координаты! - потребовал сигма-гибрид.
  - Откуда мне знать?! Я знаю только, что нужно искать знак красного ворона.
  - Ты совсем ку-ку? - возмутился он, - Как ты это себе представляешь - кружить над городом, высматривая НЁХ, подходящую под этот знак?!
  - Я откуда знаю? - возмутилась в ответ девушка, - Может, стоит просто смешаться с толпой?!
  - Это была вторая часть плана, - сообщил он, пролетая через джунгли, - Но, видимо, так и придется делать: я уже на издыхании.
  На самом деле, этот бой потребовал всего 12% запасов энергии. Но показывать временному союзнику все пределы своих возможностей Файрус считал излишним. И вот, наконец, впереди показался город. Огромные небоскребы, окруженные морем, вызвали бы восторг у кого угодно... Но Вэйн навидался за свою жизнь подобных пейзажей в таком количестве, что остался совершенно равнодушным.
  - Куда бы приземлиться?.. Тут сплошная свалка! Походу, даже в этом раю есть трущобы?
  - Свалка? - удивилась Минене, - Что же ты скажешь, когда увидишь трущобы? В городе самые дорогие районы!
  Теперь, когда ничто не мешало рассмотреть город, Вэйн мог сказать, что город находится даже не на острове, а на двух, а то и трёх разом. С джунглями его соединяли длинные пафосные мосты, а в самом городе от зелени остались разве что одинокие пальмы.
  - Дорогие по вбуханному баблу или по стоимости проживания в них? - уточнил парень, мягко планируя едва ли над самой поверхностью моря на какой-то не очень высокий, но достаточно широкий выступ, - Впрочем, критиковать архитектурный ансамбль не буду - люблю воду, сталь и камень.
  Сбросив крылья в воду, Вэйн в несколько прыжков переправил себя и девушку на городские улицы. Вопреки его расчетам, их все же заметили: проезжая часть была довольно-таки оживлена, что было свойственно улицам в странах третьего мира, где с телепортом имеются определённые проблемы.
  - Люди добрые, идите на, - потребовал Вэйн у собравшихся зевак, после чего повел Минене в какой-то переулок.
  - Может, кстати, тебе нужен коммуникатор, чтобы позвонить? У тебя-то из-под конвоя навряд ли будет.
  - Я на память номера не помню, - покачала головой она, - Мне вообще не приходилось работать "в поле". Меня похитили прямо из храма.
  - Ну, в принципе, все легендарные революционные вожди с чего-то начинали? Считай это уроком номер один...
  - Я не революционный вождь! - возмутилась она, - Я жрица. Хочешь, цунами призову?
  - Да без проблем! - хмыкнул парень, - Только сначала отсюда свалим, а то я без доски и гитары, а хороший понт терять нельзя. То есть, лидер в вашей революционной шайке кто-то другой, а ты так, маскот в кавайных шмотках?
  - Мы занимаемся разными вопросами. Я - лицо духовное, а если тебе нужно военное лицо, тогда могу посоветовать тебе пересечься с Картоканом.
  - Хм... - задумался парень. - Картокан - это который Кайдзен? По ящику его знатно разрекламировали, аж интересно... Хотя стоп. Давай сначала вытащим тебя из этой ситуации, а потом подумаем, стоит ли посвящать меня в тонкости.
  Он задумчиво оглядел девушку.
  - Видок у тебя, конечно, экзотический, но... А, хотя, есть вариант.
  Он свел пальцы обеих рук вместе, устраивая небольшую снежно-белую бурю. Медленно развел, как бы разворачивая в воздухе серебристое полотно из мелких колец.
  - Так... это тебе вместо юбки. А это наверх. Плюс смыть с физиономии излишки... в общем, юная спутница рокера, давай сюда в тень и шустро приобретай благопристойный вид.
  - Фхтагн Ктулху! - ужаснулась девушка, брезгливо взяв в руки полотно, - Да эта дрянь прозрачная!
  На самом деле, не то чтобы она была совсем прозрачной, но силуэт державших "ткань" рук разглядеть можно было почти без труда.
  - Эй, это же произведение искусства! - зажестикулировал Вэйн, обиженный в лучших чувствах за такое пренебрежение к своему труду, - Точная копия элитных шмоток с материка, за которую богатые девки выкидывают горы бабла, а тебе бесплатно, как подарок на наше знакомство!
  - У нас так одеваются только дорогие проститутки, - Минене небрежно отбросила ткань ему в лицо, - Ты, видимо, не до конца понимаешь, с кем имеешь дело? Тебе кажется, ты общаешься со вздорной дев...
  Она хотела что-то сказать, однако от долгого обличающего монолога Минене Вэйна спас звук приближающейся полицейской сирены.
  - Надо же, как быстро...
  - Сюда, - Вэйн кинулся к двери в какой-то подвал, - В конце концов, вся женская мода суть желание раздеться за большие бабки. У местных проституток как минимум есть вкус.
  Он подергал дверь, но та оказалась заперта. Тогда сигма-гибрид вытащил отмычку и стал ковыряться в замке.
  - Я бы предпочла раздеваться на глазах у намного меньшего количества народа, - хмуро ответила жрица, - Так что обойдёмся бесформенной футболкой и каким-нибудь подобием рваных джинсов.
  Пару раз обломав о ржавый и никак не проворачивающийся замок отмычку, парень плюнул на идею тихого взлома и попросту вышиб замок кулаком. Войдя внутрь, он заварил дверь сверхпрочной нанокристаллической паутиной и огляделся.
  Подвал был, судя по всему, каким-то складом. Увы, не одежным: вокруг валялись какие-то автозапчасти, доживавшие последние годы до ухода в антиквариат. Вэйну даже показалось, что он заметил разобранный дизельный двигатель. Они бы еще лошадь тут положили! Разобранную. В принципе, девушку можно было завернуть в какое-нибудь покрывало, но вместо этого беловолосый снова задействовал свои способности.
  - Значит, джинсы и футболка...
  - Ты что, и их собираешься воссоздать? - Минене отшатнулась так, будто он не футболку с джинсами собирается ей создать, а наряд рабыни.
  - Так... - он в сердцах сплюнул с настолько мощной экспрессией, что слюна на лету затвердела и воткнулась в пол как короткий острый шип, - Ладно. Где ты собираешься без палева раздобыть футболку и джинсы, если единственные доверенные тебе люди сидят незнамо где под тридцатью тремя мясорубками на подоконнике? Пойдем грабить квартиры и магазины? Место нашего появления известно, достаточно оббежать окрестных продавцов одежды с твоей фоткой - и у них будет полный словесный портрет твоего нового облика.
  - А меня не вдохновляет идея зависеть от твоей фантазии и умения расщеплять силой мысли то, что этой силой мысли создано, - фыркнула она, - Грабанём по-быстрому и быстренько куда-нибудь сбежим.
  В этот момент дверь содрогнулась от стука.
  - Немедленно выходите, и тогда вам будет сохранена жизнь! - с ужасным акцентом прокричал представитель властей.
  Минене скосилась на эту самую дверь.
  - Да и прежде чем так упорно прятаться, надо сначала реально оторваться от преследования.
  - Нет, ну это наезд, - хмыкнул парень, закрывая глаза, - Во-первых, я ни разу не обвинялся в вуайеризме: только в изнасиловании. А во-вторых, ты сейчас поставила под сомнение мои навыки класса "ломать"!
  - Только попробуй, и свою жизнь закончишь в лапах похотливого голубого осьминога! - возмутилась жрица.
  Тем временем сканирование помещения показало, что выход из подвала всего один... Но одна из стен отделяет его от соседнего подвала.
  - Ковай, ковай, - покачал головой Вэйн, - Я, пожалуй, переживу отсутствие такого ценного житейского опыта. Пошли, заряд С4 паутина может не выдержать.
  Он постучал по тонкой стене костяшками, после чего с размаху треснул в центр выбранного фрагмента, аккуратно фокусируя заряд на сквозной проход. Стена послушно разлетелась на маленькие камушки и тёмно-серую пыль, стремившуюся забиться в нос. Новое помещение выглядело точно так же, как и предыдущее, но оно обладало очень приятным свойством: лестницей наверх.
  - Быстрее! Сейчас здесь будет много мусора и грохота! - Вэйн неприцельно выпустил в потолок очередь мелких кристаллов, начавших вибрировать под воздействием соседей со все большей частотой.
  - А с тобой бывает иначе? - не поверила жрица, вбегая в следующее складское помещение и оборачиваясь в сторону кристаллов, которые в следующую секунду попадали на пол, а вслед за ними и потолок с кучей мебели и одним очень удивлённым кошаком.
  - Бывает. Но тогда в солидном радиусе рядом со мной не остается вообще ничего, кроме молекулярной пыли, - буркнул парень, - Тебе не понравится. Быстрее! У них вполне может хватить мозгов оцепить сегмент по периметру.
  - Внимание! - вещал громкоговоритель, - Сдавайтесь, иначе мы будем вынуждены открыть огонь на поражение.
  Вэйн вслепую выстрелил на звук сквозь несколько стен, после чего поинтересовался:
  - Когда летели, не обратила внимание, насколько плотная застройка здесь? Я-то был вниз головой...
  - Здесь везде плотная застройка, - сообщила Минене, - Зданиям здесь доступен рост только ввысь.
  - Просто превосходно, - заметил парень, водя ладонью левой руки по кисти правой и покрывая ее острыми кристаллическими чешуйками, - Если среди них нет спайдерменов, уйдем влет. Надеюсь, ты не страдаешь тошнотой при сильных резких перегрузках?
  - Тошнотой - нет, но у меня, бывает, от этого ломаются кости и лопаются сосуды, как и у всех нормальных людей, - нахмурилась она.
  - А, ну всего-то! - усмехнулся сигма-гибрид, не торопясь идя вдоль стены и ведя по ней пальцем. Достигнув самой "приятно" звучащей точки, он снова выстрелил звуковым импульсом, уже не собираясь замедляться... собственно, и зачем, если маршрут определен?
  - Не беспокойся так сильно. Я совершенно точно не принадлежу к тем, кто эскортирует людей, укладывая их в чемодан и отпиливая выступающие конечности. Только не отставай. У копов и так нехилая фора, не стоит давать ее реализовать.
  - Копы, это Ньярлантотеп с ними! Вот военные - это сила... - возразила Минене, забегая вслед за Вэйном в следующее помещение, в котором складировались красивые мужские костюмы и женские платья, предназначенные не то для бала, не то для свадьбы.
  - Жди здесь, - скомандовала девушка и скрылась среди платьев.
  Пожав плечами, Вэйн повиновался. Ему-то что? Он все прекрасно видел сквозь стены. А тем временем местный спецназ начал заходить через надземные этажи, отсекая их от возможности уйти по лестнице... Наивные.
  - Готово! - сообщила жрица, возвращаясь к нему.
  Она была одета в длинное тёмно-синее платье с жёстким корсажем, подчёркивающим её талию и заметно поднимающим её грудь, открытыми плечами и длинной, ниспадающей до пола юбкой. Сама Минене при этом была красная, как рак, будто не в платье вышла, а нагишом.
  Впрочем, насладиться зрелищем Вэйну не дали: местные спецы уже сбегали по лестнице, держа перед собой щиты.
  - Обстоятельства вынуждают существенно сократить комплименты, но все равно знай - тебе очень идет.
  Подхватив ее на руки, Вэйн совершил длинный - метров тридцать - прыжок. Уже через пять на его пути встала каменная стена, но нарощенная дополнительная броня сделала свое дело, и сигма-гибрид даже не замедлился. Продуктовый склад, какой-то погреб... Металлическую стену пришлось вышибать направленным взрывом: столкновения с ней даже его броня могла не выдержать.
  - Как насчет прокатиться с ветерком?! - крикнул Вэйн, приземляясь на крышу движущегося поезда. Они ехали по туннелю метро. Куда именно - этого он не мог сказать без карты.
  - Я бы предпочла не бояться, что меня зацепит какая-нибудь балка! - крикнула жрица, перекрикивая громкий стук колёс.
  - Йеп, ценное замечание. Лоб-то не жалко, а вот снести казенную балку будет нечестно по отношению к работягам. Им же исправлять косяк...
  С этими словами он пробил дыру в крыше. Народу в вагоне было не то чтобы мало... Но места хватало, особенно учитывая, что весь народ сгрудился подальше от странной парочки.
  - Вроде, вот-вот должна быть станция. Выходим - или катим дальше? - он снизил тон, - Я сильно не мусорил - они быстро поймут, что мы в метро. Перекрыть станции вполне реально...
  - А как ты собрался выходить на полной скорости? - заметно напряглась девушка.
  - Была такая мысль, но у нас мало времени. Выйдем по-человечески, нам надо смешаться с толпой.
  Он сразу же вытащил небольшой кристалл, который должен будет создать необходимую суматоху.
  А тем временем поезд подъезжал к станции... И Вэйн увидел, что их все-таки догнали. На станции выстроилось два десятка солдат, вооруженных примитивными штурмовыми винтовками, во главе с мускулистой рыжеволосой женщиной.
  - Вот и всё, - выдохнула Минене, широкими от страха глазами глядя в окно вагона, - Мира Джаггернаут...
  - Мне действительно не хочется превращать этот городок в руины, - произнес Вэйн с какой-то странной отрешенной гримасой, сжимая в руках тонко звякнувший кристалл. По станции протянулась неслышная нормальному человеку инфразвуковая мелодия, внушающая панику и заставлявшая мелко резонировать железные части обмундирования и вооружения солдат. Люди запаниковали. Толпа ломанулась вперёд, а вместе с ней и Минене. Вояки, недолго думая, просто открыли огонь по людям, водя стволами из стороны в сторону. Вот только людей в поезде было не так много, чтобы за их телами можно было укрываться от пуль дольше одной секунды.
  Вэйн ухватил девушку и метнулся вперед, очередью гаусс-снарядов срезая растерявшихся солдат. Рыжеволосая, однако, ухватив огромных размеров топор, смело выступила против него. Удар, столкновение... И топор с тихим звяком сломался об голову сигма-гибрида.
  - Падла! - выкрикнула Мира, выхватывая их подсумка гранату.
  Вэйн не стал дожидаться взрыва. Создав вокруг себя кристаллический купол, он отшвырнул и женщину, и гранату, и подвернувшихся гражданских. Яркая вспышка и жуткий гул отрубили ему усиленные чувства: граната была светошумовой.
  - А посмотрим, как ты отобьешь все восемь! - крикнула Мира. Не дожидаясь результата, сигма-гибрид выпустил микроракеты.
  Вэйн заскользил назад, уводимый мощью взрывов, пробивающихся даже сквозь его щит. Он даже припал на колено, касаясь одной рукой некогда гладкого пола, а затем его щит не выдержал, или, быть может, не выдержал сам Вэйн, и все те куски мяса, что раньше летели в его сторону и меняли траекторию, коснувшись щита, сейчас полетели на него. Кусок лёгкого, рука, оторванная нога в ботинке, голова какой-то женщины. Всё это рухнуло на него, за секунду окрасив мужчину и вагоны за его спиной в багровый цвет смерти. Впрочем, его противнице было не легче: камни, падающие с потолка, и вовсе завалили её, оставив на виду только одну, левую, руку.
  "Тактическое... отступление...", - подумал Вэйн... а может и не подумал, а лишь интуитивно почувствовал. Сейчас ему было крайне сложно осознавать, что он творит - тело двигалось словно сломанная кукла, резкими и длинными рывками, едва не выворачивающими суставы.
  Двери поезда... Кабина... Не до того. Вышибить все нахрен! Приземлившись на рельсы, Вэйн бросился по туннелю. Пусть попробуют догнать сигма-гибрида без транспорта.
  Бежал он минут десять, прежде чем решил, что стоит остановиться и перевести дух. Тем более, что Минене, кажется, оставалась "под впечатлением" от инфразвука дольше, чем полагалось. Она не обращала внимания на окружающий мир, лишь тихо всхлипывала. Нужно было, наверное, ее успокоить.
  - Минене, пожалуйста... заткнись и успокойся...
  Она не послушалась. Напротив, кажется, она начала плакать даже громче. И даже начала постукивать кулаками по его спине.
  Это уже было слишком.
  - Да черт тебя дери! Мне и так охренительно больно! Прекрати, пока не вырубил нахрен!
  - Нет! - она отмахнулась рукой, из-за чего, в итоге, получился удар по челюсти Вэйна.
  - Нет! Нет! Нет! - каждое слово сопровождалось этакой отмашкой, граничащей с попыткой удара и мотанием головы влево-вправо. Девушка отчего-то зажмурилась так, что уголки глаз побелели, - Свет! Нужен свет!
  Вздохнув, Вэйн создал и включил небольшой фонарик. И как по волшебству, девушка успокоилась. Тихим, безэмоциональным голосом она произнесла:
  - Ты разбудил их. Ты разбудил их...
  
  Глава 2
  
  Закончив плескаться и слегка обсохнув, Чезаре с Марией стали не торопясь одеваться.
  - Ну что? Теперь контролировать студентов? - хохотнула девушка, натягивая поверх наушников шляпку.
  Чезаре улыбнулся, накидывая цыганскую рубашку:
  - Вернемся в отель, там посмотрим, надо ли их уже контролировать, или какое-то время они проживут без нашего контроля.
  Вообще, заявление было не особенно логичным, поскольку, к примеру, данные в личном кабинете можно было просмотреть хоть сейчас... Но в данных условиях Чезаре считал это неуместным.
  - Посмотрим для начала, на месте ли отель.
  Отель был на месте и даже без видимых признаков разрушения. Учитывая, что Лилит была с ними, это позволяло предполагать, что Тайам и Хесус еще спали. Больше никто из прибывших на каникулы такой разрушительностью не отличался: Актис с ее неконтролируемым даром пирокинеза предпочли оставить в школе.
  В целом же мотельчик потихоньку просыпался. Кое-кто из студентов уже плескался в море, а кто-то - стоял у крыльца. Феликс с утра пораньше уже прятался от Пешки, но Чезаре решил, что они прекрасно разберутся и сами. Лучше отправиться в столовую: перекусить и за завтраком обсудить дальнейшие планы.
  Однако, едва они вошли, по ушам ударил дикий крик. Не сказать, чтобы для шпиона он был в новинку: так порой кричали люди на допросах. Но здесь?..
  - У-а-а!!! - воскликнула Лилит, зажимая уши руками, - Кто орёт, как подожжённый?!
  - О чём ты? - удивлённо спросила Мария, - Я ничего не слышу.
  - А я слышу... - мрачно ответил макиавеллист, оглядывая зал, - Почти как прочувствованная речь Робина о лживых выкидышах креветки...
  Он быстро вычислил источник. Если люди и драконы слышат крик, а сигмафины нет, значит, крик транслируется напрямую в мозг. Лесли на каникулах не было, но был еще один маг -новичок и сын американского криминального авторитета.
  - Держись в отдалении... - шепнул Чезаре Марии, направляясь к нему. "В отдалении" означало "дальше семи метров": хоть Рейко и снабдила ее средствами защиты от ЭМИ, но Чезаре предпочитал перестраховываться...
  - Доброе утро, учитель, - безмятежно улыбнулся юноша, - На случай, если вы меня не помните, то я Грег Шран, платник.
  - Применение магии против других студентов строжайше запрещено правилами школы, - ответил Чезаре, пропуская фазу приветствий. Казалось, что его рука нащупывает спрятанный за поясом лазерный пистолет, но в действительности лучшим средством против мага был закрепленный рядом ЭМИ-излучатель. На больверк в кармане скромный учитель предпочитал не указывать.
  Крик прекратился. Грег кивнул на тазик с местным деликатесом - осьминогами.
  - Я использую магию не против студентов. Собственно, никакого вреда я никому и не наношу, просто позволяю услышать то, что происходит в этом помещении на самом деле. Конкретнее - передаю ощущения разумных осьминогов по поводу того, как их одного за другим вылавливают из таза и пожирают заживо. Я полагаю, что употребление в питание других разумных существ с IQ порядка 70-80 неприемлемо. Или я неправ?
  - Я бы не сказал, что совсем неприемлемо, - прокомментировал поедавший салатик Накамура, чем вызвал несколько смешков. С тех пор, как узнал о существовании взрослой дочери, он стал куда активнее общаться с людьми, но большинство его шуток крутилось вокруг собственного каннибальского опыта.
  Чезаре стоило большого труда удержаться от комментария о том, что Накамура делал с "осьминогами" и не такое, но возникшую паузу мгновенно заполнила Лилит.
  - Так это ты сделал! - до драконицы только что дошло, кто именно виноват в том, что у неё в ушах только что прозвучала ария испуганных осьминогов, и она запустила в Грэга крабом. Это был огромный прогресс - ещё месяц назад она попыталась бы его сжечь.
  Уйдя с пути снаряда, кардинал продолжил:
  - Тем не менее, - вопрос об этичности поедания осьминогов он попросту проигнорировал, - Поскольку данная магия с одной стороны болезненна, с другой - применяется без согласия объектов, это именно что применение магии против других студентов. Справедливость неважна: важно соответствие правилам. Comprendo?
  - Capisco. Правда, интересно, все ли студенты с тем же аппетитом употребили бы осьминогов на завтрак, если бы могли слышать их крики, но это уже другой вопрос. Думаю, вы уже заметили, но проецировать вопли я прекратил.
  - Вот и хорошо, - кивнул преподаватель, - Надеюсь, вы поняли свою ошибку и не собираетесь повторять ее... В противном случае мне придется принять меры.
  Что это будут за меры, он, честно говоря, не придумал (как прикажете объявлять охоту, если предполагается, что на каникулах студенты заниматься проектами не будут?), но не сомневался, что если потребуется, что-нибудь равноценное найдется. Благо на недостаток фантазии в выдумывании всяких пакостей он никогда не жаловался...
  - Ну, вот и все, - довольно сказал Чезаре, возвращаясь к Марии и Лилит, - Если он телепат, то скорее всего, понял, что я не шучу. Хотя замену охоте на время каникул надо будет все же придумать.
  Краем глаза он заметил, что Грег что-то втолковывает одному из служащих отеля, но решил не вмешиваться. Чем бы дитя ни тешилось, лишь бы своих не было, как говорится.
  - Чезаре, ты не в курсе? - удивилась Мария, - Он вообще маг.
  - Разумеется, - ответил шпион, - И что? Не всякий маг оперирует с чужим разумом. Этот оперирует, а значит, отличит реальную угрозу от надувания щек.
  - Думаю, основы ясновидения у них у всех имеются...
  - Ну, это вопрос степени, - ухмыльнулся он, - Лесли различает тончайшие оттенки отношения, а Катерина не сумела отличить минимум двух киборгов-шпионов в Конклаве, один из которых японец.
  Поняв, что напоминания о "ложном кумире" Марии, оказавшемся пособницей Неуловимой Джейд, могут быть ей неприятны, Чезаре поторопился вернуться к теме:
  - В любом случае, полагаю, в будущем он воздержится от... такого. На всякий случай присвою ему четвертую степень приоритета.
  "Степени приоритета" служили для организации действий Нулевого отряда внутри ЗШН, а на каникулах - внутри отеля. Всего их было пять, чем выше, тем меньше людей попадало под них. Под пятую из отправленных на каникулы попадал только один человек: Елена фон Рейлис.
  - Насколько я помню, - заметила Мария, - Тот же Рокиа отличается запредельной мощью, но Нарьяна смотрит на него, как Лили на киберглиста, потому как он не подходит по психологическому портрету.
  - Киберглист?! - оживилась Лилит и начала с подозрительным прищуром всматриваться в лица обедающих студентов.
  - ...про судьбу Джексон я вообще молчу, - добавила итальянка, имея в виду принудительную срочную сдачу проекта. История с превращением в калейдоскоп ускользнула от внимания паладинки, - А ведь мощь всевидящей - это неоспоримое преимущество.
  - Поэтому я и говорю не что он из-за своей мощи так уж нужен, а что он воздержится от глупостей, - возразил Чезаре, - Тот же Рокиа, похоже, так и остался в убеждении, что ему тут ничего не сделают, что бы он ни делал. Здесь иначе: именно способность видеть больше, чем другие, не даст магу недооценить угрозу. Кроме того, как я уже сказал, даже при этом я отнюдь не сбрасываю связанные с ним риски со счетов.
  Мария понимающе кивнула:
  - А что с Лесли?
  - Вроде бы, жива, потихоньку обрабатывается... Хотя последние новости узнаем с ближайшим докладом из альма-матер. К сожалению, уход Нормы спутал все карты, а в ближайшее время после этого было не до того. А почему ты спросила о ней?..
  Мария посмотрела в окно, за которым на фоне яркого солнца стояла одинокая пальма, и произнесла загадочным голосом:
  - Зима близко.
  - Близко, - согласился Чезаре, - Не сказать, чтобы мы были к ней уже совсем готовы, но потихоньку приближаемся к этому.
  Мария, разумеется, уже давно знала о его планах на Йоль: еще перед балом он упомянул о них, и впоследствии рассказал все. В отличие от Рю или Елены, ей он рассказал даже, что это его собственная инициатива: ведь она доверяла ему... И, пожалуй, единственная из всех имела на то основания.
  - Кстати, - нахмурилась девушка и посмотрела на пустой стол, - Тебе не кажется, что у нас тут чего-то не хватает?
  - Тоже верно, - рассмеялся Чезаре, направляясь заказывать еду. Осьминожки не заинтересовали его даже безотносительно их криков ужаса: никогда кардинал не мог понять идеи, что чем еда отвратительнее, тем она "гурманистее"... Впрочем, осьминожек и так уже не было, а на раздаче стоял местный администратор. Он ничего не сказал по поводу неожиданно приболевших сотрудников, на которых ругался себе под нос и просто отпустил выбранные блюда.
  - Отличненько, - сказала Мария, когда они вернулись за стол, - Кстати, почему уход Нормы спутал все карты? Вроде бы, Елена и Хесус справляются не хуже.
  - Ну, "все", это громко сказано, - хмыкнул шпион, принимаясь за еду, - В глобальной перспективе Елена и Хесус ничем особенно не хуже. Но до того, как стало ясно, что уход Нормы - дело решенное, мы с Рейко планировали использовать ее для вербовки Лесли: Норма - чуть ли не единственная, кому удалось с ней поладить.
  - Может, просто узнать, как у неё это получилось? - спросила Мария и откусила кусочек, - Нэ?
  - И тут мы натыкаемся на проблемы телепатии, - ответил Чезаре, мельком подумав, что инструктора хватил бы инфаркт при виде того, как агент отрезает куски мяса выдвижным лезвием.
  - Если кто-то попытается повторить действия Нормы или следовать ее указаниям, Лесли поймет это.
  - А шапочка из фольги? - поинтересовалась девушка, снова макая сосиску в картофельное пюре.
  Чезаре усмехнулся:
  - Если бы к тебе кто-то пришел, намеренно заглушив свои сигмафины, ты бы не предположила, что он пытается что-то от тебя скрыть?..
  Вопрос был, в общем-то, риторический. Учитывая то, что известные ему средства защиты от телепатии были весьма болезненны для телепата...
  - В любом случае, в Панау Лесли все равно с нами нет.
  - Тогда какие у нас на сегодня планы? - с готовностью свернула тему паладинка.
  - В середине дня выберу время, чтобы раздать необходимые указания, - пожал плечом шпион, - В остальном время пока есть: по моим подсчетам, до начала основного "веселья" еще несколько дней. Так что, если не будет неожиданных известий, пока отдыхаем. А вот что сегодня ожидается интересного, я пока не выяснял. Есть предложения?..
  - Через двадцать минут будет экскурсия к руинам Таумаки, а вечером в городе будет конкурс на лучшую пару, - сообщила девушка.
  - Предлагаешь его выиграть? - довольно, как кот, почуявший богатые возможности доступа в холодильник со сметаной, ухмыльнулся итальянец.
  - А разве мы можем проиграть? - улыбнулась в ответ Мария.
  - Я-то как раз не сомневаюсь, - усмехнулся Чезаре, - Что-что, а ложная скромность мне никогда не была свойственна... Как думаешь, успеем и туда, и туда?..
  - Не-е-е, - поморщившись, протянула аспирантка, - Экскурсия там на весь день распланирована. Эти таумакаки умудрились построить больше, чем панауанцы - развалить за всё это время.
  - Даже удивительно, - заметил шпион, - Ну что ж, полагаю, выигрывать конкурс интереснее, как думаешь?..
  - Руины - это, конечно, тоже интересно... - заметила она, - Но я ведь хочу лишний раз убедиться, что ты у меня самый лучший.
  - Значит, решено.
  Уж при такой постановке вопроса он никак не мог удержаться от участия. Быть лучшим в ее глазах - ради такого можно было и на большее пойти. Легион там победить или робота какого...
  - В таком случае, до конкурса нам спешить некуда, - сообщил мужчина, многообещающе улыбнувшись.
  - Ладненько, - улыбнулась Мария, - Я пойду пока Лили спать положу, и мы тогда с тобой пока можем погулять вдвоём.
  Она быстро собрала вилкой остатки картошечки, в два присеста проглотила их, а затем вышла из-за стола и попыталась чмокнуть Чезаре в щеку... Но он, извернувшись, быстрым движением поцеловал ее в шею.
  - Жду с нетерпением.
  Как всегда, когда Мария скрывалась с горизонта, к нему возвращалось деловое настроение. Тем более, что на модуле памяти появилось непрочитанное донесение от группы "город".
  
  ЗШНет, закрытый канал. Зашифровано: LEX-4096.
  Б:
  Сегодня в небе над Панау был захвачен самолёт. На перехват выдвинулись три истребителя. Захваченный самолёт был сбит в воздухе.
  Ф:
  1. Выяснить обстоятельства захвата и крушения самолета, узнать личности захватчиков и есть ли выжившие.
  2. По возможности определить влияние третьих сил на ситуацию в Панау.
  3. Выяснить вопрос религиозной жизни Панау, в особенности касаемо культов Дагона и Ктулху.
  4. Озаботьтесь постановкой жучков на городские АТС: на позднем этапе операции нам понадобится доступ к фиксации телефонных звонков.
  Б:
  1. Обстоятельства в процессе выяснения. Текущая информация: до захвата на самолёте планировали перевозить политического заключённого, связанного с культом Дагона.
  2. До текущего момента основными источниками влияния на Панау были США, Россия и Япония. Они все заинтересованы в участии в разработках полезных ископаемых, в частности, нефти и руды. Сейчас расклад сил, судя по третичным признакам, резко меняется.
  3. Есть информация, что террористическая деятельность Картокана поддерживается культом Дагона, который возглавляет выжившая жрица из племени Таумаки. Официальный культ свою причастность отрицает.
  4. Вас поняли.
  Ф:
  1. Продолжать выяснение. Личности выживших являются приоритетными. Велика вероятность того, что за захватом стоит ранее не участвовавшая в жизни Панау сила.
  2. По возможности выяснить характер влияния задействованных сторон. Едва ли дело действительно в ископаемых: в этом плане есть немало более богатых и одновременно покладистых стран.
  3. Выяснить отношение культа к "эмиссару" неизвестной силы при персоне эль президенте.
  Б:
  1. Вас поняли.
  2. США и Япония старательно подкупают эль президенте, стараясь перетянуть её на свою сторону. У обоих есть претензии на строительство рудодобывающих предприятий, но, по законам данной страны, государство имеет право контролировать данное направление, что им обоим невыгодно. США в данном вопросе проигрывали.
  3. Вас поняли.
  Ф:
  По возможности выяснить приблизительную вероятность иностранной интервенции с целью устройства либо предотвращения революции.
  
  Закончив переписку с "городскими", Чезаре отправил несколько указаний группе "отель". В частности, назначил уровень приоритета Грегу Шрану, наказал передавать информацию о студентах, покидающих город, соответствующей группе, и запретил без согласования менять состав слежки за Еленой. Слежка за ней проводилась почти постоянно и почти официально: Чезаре сам ей об этом сообщил еще тогда, в карцере. Однако вместе с тем он старался подбирать для слежки тех, чье присутствие будет не слишком обременительно для нее... Да и вообще, после того памятного разговора почти перестал намерено выводить ее из себя.
  Почти.
  
  - И тебя это устраивает?
  Мария вздрогнула от неожиданности. Странно знакомая рыжеволосая женщина лет тридцати стояла так неподвижно, что она сперва даже не обратила на нее внимания.
  - Устраивает что?
  Женщина сверкнула зеркальными очками.
  - Роль его игрушки. Ты ведь ее себе определила.
  - Не говорите ерунды! - возмущенно ответила девушка, - Вы кто вообще такая, лезть в мою жизнь?!
  - Зови меня Блекджек, - хмыкнула рыжеволосая, - А лезу я только потому, что знаю, что ты совершаешь ошибку.
  - Я не спрашивала вашего мнения, - холодно ответила паладинка.
  - Конечно. Люди никогда не спрашивают тех, кому есть что посоветовать им. Но спроси себя: разве этого ты всегда хотела? Ты хотела быть игрушкой в руках человека, который будет носить тебя на руках, пока ножки не атрофируются, и считать себя твоим хозяином? Или же ты хотела совершить в этом мире нечто значительное?
  - Благодарю, спасение мира меня вполне устраивает, - фыркнув, Мария развернулась, чтобы уйти.
  - Спасение мира, которое станет его заслугой, - напомнила Блекджек, - Ты же останешься любимой вещью "самого лучшего" спасителя мира. Этого ты хотела, Мария Гомес?
  Мария сбилась с шага и рефлекторно поймала брошенный мобильный телефон.
  - Я не требую, чтобы ты признала мою правоту сейчас, - добавила незнакомка, - Я лишь советую, когда ты поймешь, что я была права, позвонить по единственному номеру, забитому там.
  - Кто ты? - прямо спросила паладинка, - Кто ты на самом деле?
  Женщина засмеялась:
  - Я такая же, как ты, Мария.
  - Ты лжешь, - с уверенностью ответила Мария, прислушавшись к голосам сигмафинов. От Блекджек их не слышалось.
  - Нет, не лгу. Просто вы, в вашем 2018 году, еще не знаете всех возможностей хронотехнологий. До свидания, Мария Гомес. Помни мои слова.
  С этими словами незнакомка ловко выпрыгнула в окно.
  
  Моторикша свернула с главной улицы. Поймавший взгляд Алистера водитель прокомментировал.
  - Тама дорога перекрыта-ма. Полицейская операция. Не беспокойтесь, я знаю объезд.
  Стоп. Что еще за полицейская операция-ма? Откуда водитель о ней узнал? Или ее уже давно объявили...
  - А что случилось? - спросил колдун.
  - Незнамо, - коротко ответил водитель.
  - Я слабо верю в совпадения, - нахмурилась Абла, - Может, проверим?
  Как раз недавно она толковала о том, что возможно, Нарьяна отправила их сюда не случайно. Что это проверка, как они поведут себя в опасной ситуации. И вот, почти сразу... Это.
  - Я тоже, - согласился Брайс и обратился к водителю, - Остановите, пожалуйста!
  Моторикша остановилась.
  - Будьте осторожны. Там может быть опасно, - взволновано произнёс водитель.
  - У нас с опасностью особые отношения, - пафосно произнесла девушка, сходя на тротуар.
  - Сколько с нас? - более практично спросил Алистер, - И подождете нас десять минут? Мы, возможно, вернемся.
  - Дува долларя, - сказал таксист и, приняв деньги (на всякий случай англичанин дал три), просто достал из кармана маленькую книжечку в мягкой обложке и уткнулся в неё носом.
  - У тебя есть оружие? - тихо спросила Абла, когда юноша подошёл поближе.
  - Только магическое, - так же тихо ответил Алистер, засучивая рукава рубашки и показывая браслеты. На правой руке - с красной и синей лентой, огненный шар и заморозка, на левой - с оранжевой и зеленой лентой, телекинез и исцеление.
  Абла кивнула.
  - Хорошо, потому что у меня с собой только килограмм ведьминого мха.
  Она мотнула головой.
  - Ну, что? Побежали?
  - Побежали, - кивнул юноша, - Держись сзади.
  Взяв ее за руку, он побежал в направлении перекрытой дороги, внимательно осматриваясь, чтобы вовремя заметить опасность, и глядя под ноги. Алистеру было трудно объяснить, что ими двигало. По всем законам логики, им бы следовало продолжать путь на моторикше, избегая встречи с опасностью. Любопытство ли ими руководило или желание разобраться в произошедшем?
  Бежать пришлось не очень долго: пробежав через проулок, они добежали прямо до полицейского ограждения из трёх машин. Навстречу им тут же вышел невысокий островитянин в полицейской форме, призывно поднимающий руку вверх.
  - Здравствуйте, - Алистер учтиво кивнул, словно бы перед ним не полицейский был, а аристократ. - Что здесь произошло? - теперь он уже кивнул в направлении перекрытия.
  - Телолисты, - с серьёзным лицом сказал полицейский, - Вам нечего бояся. Телитлоия оцепена.
  - Что за террористы? - переглянувшись с Аблой, уточнил колдун.
  - Это осень опасные телолисты, - покачал головой полицейский, - Но вам опаснось не углозаит!
  Алистер снова взглянул на Аблу, задумавшись, стоит ли туда идти и так рисковать, чтобы разнюхать больше. Не хотелось подвергать девушку опасности, да и самому было стремно. Но ведь она не робкого десятка. Судя по ее рассказу о себе, девчонка рисковая. Хм...
  Интересно, правду писали в брошюре, что в Панау можно то, чего нельзя в цивилизованных странах, и что любого панауанца можно купить за доллар?
  - Мы пойдем посмотрим на них и вернемся, - выдал внезапно студент, достал кошелек и зашуршал бумажками, многозначительно глядя на полицейского.
  - Мне ни нузны плоблемы, - заозирался полицейский.
  - Если будут проблемы, заплатим больше, - подхватила идею Абла.
  В этот момент земля под ногами едва заметно задрожала, а в здании неподалёку зазвенели стекла в окнах.
  - По-моему, они не заставили себя ждать, - обеспокоенно произнес Алистер и протянул копу пятидолларовую банкноту, - Этого хватит, чтобы вы нас не видели?
  - Мы вас нивидели, - ответил коп.
  В следующую секунду дрожь усилилась. Она стала и вовсе ощутимой, а стёкла в здании в паре мест даже треснули.
  - Кажется, я знаю, где террористы, - сообщила девушка.
  - Догадываюсь, где, - он посмотрел под ноги, - бежим!
  Схватив руку Аблы, Алистер рванул... мимо полицейских машин внутрь оцепления. Сам слегка прифигев от такой храбрости, граничившей с безумием. Полицейские не оценили. Или просто неправильно поняли.
  Стоявшие у входа четверо бронированных мужчин в синей форме и с надписью PSPD на бронежелетах, с опущенными забралами и с щитами обернулись в их стороны, взвешивая в руках телескопические дубинки.
  - Почему всегда так? - Абла вырвала руку из рук Алистера и, достав из кармана золотой слиток, схватилась за него с двух сторон и растянула, превращая золотой слиток в длинный кожаный хлыст с золотым битком на конце.
  Алистер уважительно глянул на оружие, а сам в это время готовил заклинание воздушного щита. От пули бы не помогло, но дубинки должно отбить.
  - Я беру тех, что слева! - крикнула девушка, встречая первого из подбегавших копов ударом по шлему. Грузик на конце хлыста немедленно превратился в когти, цепляясь за щит и отдергивая его в сторону.
  Честно говоря, стычка с полицией не входила в планы Алистера и не предвещала ничего хорошего. Как бы им потом предъяву не сделали за подкуп и сопротивление властям. Но теперь об этом думать поздно.
  - Quod sic tutela feret aer! - встав возле Аблы, Алистер раскинул руки в стороны и широким жестом обвел ее вокруг, возводя воздушный купол вокруг девушки, сам оставаясь внутри него.
  Тем временем хлыст Аблы продолжал жить своей жизнью. Когти снова превратились в грузик, и хлыст, дёрнувшись, нанёс очередной удар, но уже под забрало, в открытую челюсть, сбивая противника с ног. Его напарник подбежал к самому куполу и со всей дури врезался в него щитом, так и не пробив.
  - Ого! - уважительно отозвалась девушка, - Так мы можем не тратить на них время?!
  Хлыст послушно обернулся вокруг руки ведьмы, и она схватила Алистера за руку.
  - Оббежим их!
  - Главное, чтобы в нас не стреляли, - шепнув это на ухо Абле, колдун бросился вместе с ней мимо полицейских, которые не могли достать их дубинками.
  Влетев внутрь здания и тут же увидев полицейских, вскидывающих станнеры, Алистер без долгих раздумий подтолкнул Аблу влево, уходя вместе с ней от двери и с линии прицела. На ходу юноша вскинул правую руку на полицейских и пальцами левой взялся за синюю ленту у основания. Быстро-быстро пропустив ее между пальцев, мысленно представив себе то, что сейчас должно произойти, Брайс чуть шевельнул пальцами правой руки и повел ей, чтобы струя ледяной воды окатила обоих копов. Это их должно ненадолго задержать, пора корочка льда возьмется трещинами и лопнет. Хорошо, что они в здании - солнце Панау быстро расплавило бы лед.
  - Демон! - выкрикнул один из полицейских, когда с руки юноши сорвалась широкая струя неизвестно откуда взявшейся воды и окатила их с ног до головы, мгновенно замораживаясь. Эффект получился сродни использованию знаменитой пушки мистера Фриза.
  - Спасибо за оружие! - крикнула Абла, взмахом хлыста вырывая сразу оба станнера из обледеневших рук.
  - Алистер! - крикнула она, подкидывая оба короткоствольных пистолета в воздух всё там же хлыстом, - Лови!
  Не покидая пределов воздушного щита, юноша высунул из него руки в намерении поймать оба пистолета. Но Алистер всё же не был Нео. Он не был даже тренированным боевиком. Потому один пистолет он кое-как поймал обеими руками, а второй пролетел мимо руки, врезался в воздушное марево и со стуком упал на пол. Юноша быстро его поднял и, прильнув к Абле, протянул ей один станнер.
  - Щит продержится несколько минут, - шепнул он и быстро осмотрелся. Нужно было понять, куда идти и не бегут ли на них новые копы.
  Так... полицейских машины было три. Допустим, в них сидело по четверо. Итого 12 копов. Уже минус 6. Хотя не факт, что эти на тех машинах приехали.
  - Тут не такой уж большой запас: не трать попусту! - предупредила арабка, поддерживая правую руку с пистолетом левой. Алистер вскоре понял, почему: хоть станнер и не был тяжелым, рука быстро уставала.
  - Ты ими раньше пользовалась?
  - А ты забыл, что я шпана? - фыркнула девушка, после чего ткнула стволом в дверь за спинами замороженных, - Сюда!
  Шпана, владеющая станнером, это уже проапгрейженная шпана, считал Алистер. А шпана-Абла - это няшная проапгрейженная шпана. Пролетев через магазин одежды и ворвавшись в служебные помещения, Брайс нацелил оружие на единственного копа, который, очевидно, стоял в карауле и ожидал коллег. Кто ж так караулит, блин. Не медля, юноша выстрелил в него энергетическим зарядом, высунув дуло станнера за пределы щита. Полицейский дёрнулся, его лицо заметно исказилось, после чего он начал тихонько сползать по стеночке.
  - Отлично! - крикнула Абла, перепрыгивая через ноги полицейского, - Мы уже близко!
  Буквально за дверью колдун увидел пятерых полицейских, которые стояли вокруг огромной дыры в полу и чесали свои тыковки. Такое ощущение, что их попросту забыли поставить в известность, что в их сторону бежит пара ушибленных студентов. Один даже успел обернуться, но было поздно: не надеясь на свои навыки стрельбы, Алистер сходу выпустил заклинание заморозки.
  - Это... метро? - удивленно спросила ведьмочка, заглянув в дыру. Стук колес приближающегося поезда подтвердил ее подозрения.
  Возможно, обдумав ситуацию на холодную голову, Алистер был бы осторожнее. Но сейчас в крови бурлил адреналин, да и желание выставить себя крутым героем перед девушкой никто не отменял.
  - Прыгаем? - осведомился он, подойдя к самому краю, - А то еще на поезд опоздаем.
  - Ты с ума сошёл?!
  Из глубин туннеля донесся низкий вибрирующий звук, похожий на рев дракона, страдающего от боли в зубах.
  - Что это было? - удивленно спросил колдун.
  - Судя по всему... Террористы уехали на этом поезде!!! - ответила альбиноска, пытаясь перекричать разом и стук колес, и непонятный рев, - Или на предыдущем!!!
  Поезд проехал, и в тот же момент со стороны входа раздался топот множества ног. Казалось, по лестнице сбегала целая рота солдат. Абла обернулась в ту сторону, но пока ничего не увидела.
  - Кажется, выбора у нас нет, - констатировала девушка.
  Она прыгнула первой. Алистер - следом, на ходу набрасывая на обоих заклинание левитации. Приземлившись, он осмотрелся. Свет проникал только из той самой дыры сверху, однако, и этого им хватало, чтобы понять, что это... типичный тоннель метро с кучей проводов, коммуникаций и прочих тому подобных вещей, которым в метро и полагается быть.
  - Они ехали туда, - указала девушка в сторону движения поезда, - Хотя...
  Она прищурилась, всматриваясь в темноту.
  - Тут внизу самый настоящий лабиринт!
  Алистер начал осматривать рельсы в поисках следов, но Абла снова подала голос:
  - Давай сначала уйдем из-под дыры?
  - Да, побежали, - он зачем-то подобрал один из небольших камней, лежавший между рельсами, и взяв Аблу за руку, быстро двинулся, почти бегом, в направлении, куда предположительно уехали террористы.
  Картинка в голове пока была не слишком четкой. Единственное более-менее разумное предположение: террористы используют метро как транспорт и просачиваются в интересующие их здания прямо из-под земли, делая такие вот дыры. Награбят сколько влезет - и обратно в дыру.
  - Ты сможешь отследить их, если мы отправимся в погоню с их скоростью?
  Девушка остановилась, и, нахмурившись, приложила палец ко лбу.
  - Не понимаю... тут... везде чувствую силу. Словно тут кругом полно амагусов.
  - Почему-то я не удивлен, - покачал головой Алистер, - Не просто так сюда отправили половину участников Весны. Похоже, что...
  Развить мысль он не успел, потому что Абла вдруг обернулась так резко, что с ее головы слетел капюшон.
  - Это не террористы!
  - Полиция? - уточнил колдун и быстро осмотрелся, - Так. Времени изобретать велосипед нет. Я попробую сделать нас невидимыми, и тогда мы осторожно выйдем из оцепления...
  - Это не полиция, - прервала его арабка, - Определенно не полиция.
  Тут уже и Алистер почувствовал омерзительный запах. Этот запах был ему хорошо знаком.
  Любой ученик ЗШН быстро учился его замечать.
  
  Красивая темноволосая женщина небрежно откинулась назад, стуча пальцами по крышке стола. Ей всего-то нужно дождаться, пока этот мальчишка уснёт, и она снова вернётся в его разум. Он не посмеет отказать ей после того, что она ему скажет. Никоим образом. Главное, чтобы последних двух дней хватило, чтобы достаточно изменить сознание Спящего. Если всё получится... Весь этот мир, может, и не будет принадлежать ей, но большая его часть - точно. Спящему не нужно от этого мира ничего.
  
  Глава 3
  
  - Соскучился? - осведомилась Мария, буквально подбегая к Чезаре.
  - Конечно, - кивнул он, обнимая ее за талию, - Ну что, куда пойдем?
  - Мы ж уже решили, - подняла брови девушка, - Отправимся в город, на конкурс пар.
  - Это понятно, - ответил шпион, - Но до этого есть время...
  - По пляжу мы уже гуляли, - начала загибать пальцы паладинка, - Экскурсия на весь день. А в городе, помимо конкурса, наверняка найдётся что-нибудь вроде парка развлечений.
  - Значит, в город.
  Выйдя на улицу, Мария огляделась и, найдя взглядом чудо местного общественного транспорта, расстроенно спросила:
  - Поедем в этой трясущейся моторикше?
  - Ремонтный микроавтобус я с собой прихватить не догадался, - усмехнулся Чезаре, припомнив скоростной заезд по римским улицам, - Можно попробовать заказать такси.
  - А может, попробуем мотолет? - хитро спросила Мария.
  - А что, оно уже летает? - ехидно ухмыльнулся мужчина.
  - Оно давно уже летает, - ответила паладинка, - Только с маленькими скоростями проблема.
  - Угу, тогда следующий вопрос - ты водить его умеешь? Это ведь даже не планер...
  Кардинал припомнил, как она рассказала ему о своей мечте детства, научиться управлять планером. Он не исключал, что идея взять мотолет имеет те же корни... Но прибыть на место разбившись ему, мягко говоря, не хотелось.
  - Я в Dogfight 3 налетала более трёх сотен часов на джойстике, - весело сказала она, - Кроме того, Светлана и Альберт на нём уже летали.
  Она схватила Чезаре за руку и потащила в сторону отдельного домика, реквизированного Рейко.
  - Ну, пойдём, ну, Че!
  - Показатель, ничего не скажешь, - проворчал Чезаре, но посмотрев в лицо Марии, все же улыбнулся:
  - Но, если ты так хочешь, давай попробуем.
  Чезаре "потащился" следом. Ее идею он считал не особо умной... Но без своей склонности внезапно "загораться" очередной безумной идеей это была бы уже не Мария. Тогда, в Ватикане, его это порой раздражало. Сейчас же он понимал, что полюбил ее среди прочего и за это. И что ее благодарный взгляд без сомнений стоил того, чтобы добираться до города на прототипе сомнительной машины со сбоящими тормозами и без навыков пилотирования.
  Они довольно быстро добрались до новой лаборатории Рейко, куда Мария попросту вломилась без стука.
  - Привет, доктор Кеншу... - в следующую секунду Мария остановилась в замешательстве и удивлённо посмотрела на Пешку, держащую на руках жирную свинью, на вид, весящую раза в два больше, чем сама вампирша.
  - Отличная пара... Может, вас прямо тут обвенчать? - поинтересовался Чезаре у Пешки и свиньи.
  - Не смешно, - насупилась вампирша, - Мне свинья нужна для дела.
  - Я даже не спрашиваю, для какого, - покачала головой Рейко.
  - Мадам знает толк в извращениях... - прокомментировал кардинал, - Может, вам лучше все же найти себе парня?..
  - Да, чтоб вас! - выкрикнула девушка, - Это для того, чтобы сымитировать суровую смерть человека. Я выпотрошу свинью и оставлю её потроха там, где...
  Свинья, видимо, осознав, какая судьба её ждёт, испуганно завизжала и, задёргавшись, вырвалась из рук Пешки, после чего помчалась к выходу, прямо на Чезаре и Марию. Шпион немедленно отодвинул девушку в сторону, а сам выставил перед собой калибур, приказав ему загореться.
  Расчет оказался верен: огня животное боялось как минимум не меньше, чем Пешки. Свинья завизжала от ужаса и резко помчалась в сторону стены, предварительно оставив в месте своего резкого поворота уже переваренное и отработанное содержимое своего желудка.
  - Свинина! - угрожающе закричала Пешка, бросаясь следом, - Не смей убегать! Хуже будет!
  - Куда уж хуже? - усмехнулась Мария.
  - Ну, не скажи, - возразил Чезаре, отскакивая назад, чтобы выделения не запачкали его одежду, - Чанг в курсе, что хуже очень даже может быть. Да и Джейк, помнится, знал толк в таких вещах, судя по его поэзии.
  Мария нахмурилась.
  - Думаешь, Пешка знает толк в извращениях?
  - Мой род идёт от Влада Цепеша! - выкрикнула Пешка, прежде чем отправиться в полёт и приземлиться сверху на свинью. В данный момент их борьба выглядела очень комично в силу того, что свинья имела все шансы победить.
  - Да и потом, вспомни трагическую судьбу Балу Гриллса, - ехидно ухмыльнулся шпион, - Жестокость, достойная Цепеша лично...
  - Ты думаешь, она переоденет свинью в женское платье? - спросила Рейко, а затем вздрогнула, как будто представила эту картину, - Бр-р-р... действительно, ужас.
  - Вот-вот, - усмехнулся Чезаре, - Цепеш, даже сажая своих жертв на кол, не переодевал их в женское платье и не снимал на камеру в таком виде...
  Покосившись на жестокую "гладиаторшу", Чезаре поинтересовался:
  - Может, ей транквилизатор какой спроектировать?..
  - Да, нет, - махнула рукой ученая, - Сама справится.
  - Я всё слышу! - раздался со стороны "эпического побоища" голос Пешки.
  - Ну, сама так сама, - легко согласился итальянец, после чего, не удостаивая больше вниманием схватку вампирши и свиньи, прошел вглубь помещения... Аккуратно переступив через кучу "выделений".
  - Рейко, нам мотолет нужен, - без лишних расшаркиваний сказала Мария, - Спроецируешь?
  - Только если... - начала было умничать доктор Кеншу, но...
  - У меня всё есть! - выкрикнула девушка и начала копаться в своём хендбуке, - Погоди только... чёрт... проклятый неудобный интерфейс!
  Чезаре чуть улыбнулся и молча развел руками. Что тут еще добавить? Заглянув через плечо Марии, он посмотрел, может ли чем-то помочь... Хотя почему-то в этом сомневался.
  - Вот, нашла! - сообщила она, включая передачу файла с тремя шаблонами, - В общем, полная версия в сигма-проектор не помещается... Так что там три основных детали. Рулевой механизм, маршевый движок и рама. У меня есть краткая инструкция в "ридми", как собрать его, но, если честно, сама я этого ещё не пробовала делать, - смущённо улыбнулась девушка.
  - Теория есть, с остальным разберемся, - кивнул шпион.
  - Я, как бы, замечу, что мотолет - вещь не очень-то лёгкая, - дала о себе знать Рейко, - В конце концов, увеличение массы было одним из способов балансировать эту дуру в пространстве.
  - Ну, не настолько же, чтобы мы не управились, - усмехнулся Чезаре, готовясь принимать спроецированную деталь. Строго говоря, Мария, будучи сигма-зомби, была сильнее и подняла бы ее легче, но это его не волновало: одной из немаловажных черт их отношений было то, что с ним она могла побыть слабой.
  По крайней мере, он в это верил.
  Процентная шкала на голодисплее достигла шестидесяти.
  - Только собирать будете за пределами моей лаборатории, - строго подняла палец ученая.
  - Не волнуйтесь, доктор Кеншу, - сказала аспирантка с самым серьёзным видом, - И собирать и, тем более, запускать мы будем на улице.
  - Да, кстати, - вспомнил шпион, - Учитывая наши блестящие навыки пилотирования, думаю, неплохо будет, если вдобавок к собственно мотолету ты спроецируешь походную аптечку.
  - А почему вы все вообще пришли ко мне? У нас есть ещё целых два сигма-проектора! - возмущённо проворчала Рейко.
  - Потому что ты няшней и кавайней, - тоненьким голосочком пропищала Мария и подпрыгнула к ней, чтобы начать щекотать её двумя руками под мышками.
  - Хва-а-атит! - отскочила от неё на сигма-проектор бакэнэко. Раньше она, может быть, в конце прыжка уселась бы на технику, но сейчас женщина приземлилась на три конечности, в итоге сидя на корточках и опираясь рукой.
  - Ты же знаешь, что я боюсь щекотки!
  Чезаре рассмеялся. Сейчас Рейко особенно напоминала кошку. А Мария, кстати, необычно информирована: может, над ней по этому поводу подшутить?..
  - Хм... Мне уже полагается начинать ревновать? - ехидно поинтересовался кардинал.
  - Можешь попробовать, - рассмеявшись, Мария взяла кошку за щеки и чмокнула в нос.
  Шпион снова рассмеялся. Он действительно был очень ревнив, но в то же время прекрасно отличал шутку от реальных оснований. И не ревновал ее не то что к Рейко, а даже к Воланду. Рейко, кстати, нисколько не возмутилась такому странному отношению. Только забавно поморщила нос, после чего взглянул на голодисплей.
  - О! Сто процентов! - она спрыгнула на пол и открыла крышку, демонстрируя нечто вроде прямой, но частично сложенной мотоциклетной рамы, - Забирайте первую деталь.
  - Полагаю, снаружи у нас готовые детали никто не сопрет, - заметил Чезаре, с рамой на плече выходя из домика.
  В общей сложности процесс занял около десяти минут. Инструкция была написана от балды, однако врождённое чувство правильности происходящего позволило Чезаре собрать мотолёт и закрепить все детали. Со стороны это действительно напоминало мотоцикл, только с распорками вместо колёс, более гибким рулём, а также со своеобразной распухшей частью, располагающейся там, где обычно располагаются парные выхлопные трубы у некоторых моделей мотоциклов.
  - Ну, вот и готово, - радостно возвестила Мария, - Здесь вполне хватит места на двоих, но лучше, пожалуй, собрать еще один.
  - Пожалуй, - согласился Чезаре, - А то еще начну прямо на лету к тебе грязно приставать, мы отвлечемся от управления, упадем и разобьемся. Это, конечно, будет приятная смерть, но тем не менее...
  - Вообще-то, умрёшь только ты, - хихикнула она, - А вот я буду потом долго страдать, потому, иди лучше, собери ещё один мотолет, а я пока этот опробую.
  - Да ну? - ехидно поинтересовался шпион, - То есть, я просто так весной старался не умереть, чтобы тебя не уничтожило взрывом?..
  Тем не менее, за вторым комплектом деталей он все же отправился. На сей раз он справился еще быстрее. Хватило всего семи минут. А Мария к тому времени на первом мотолете уже вовсю нарезала круги по небу, весело у-у-укая и иногда даже визжа.
  Какое-то время Чезаре с улыбкой любовался на радостную возлюбленную. А затем надел защитные очки и сам сел за штурвал мотолета. Для начала он выбрал сравнительно небольшую скорость: лихачить он умел, но не любил.
  Мотолёт опасно затрясся, а затем начал медленно подниматься в вертикальном положении. У Чезаре было такое ощущение, что он оседлал не мотолет, а ведьмину метлу.
  - Ха-ха-ха! - смеялась Мария, на очередном повороте снижая скорость, - Ты, главное, когда переключишь режим с вертикального взлёта, сразу большую скорость ставь! Меньше сорока эта дурь клюёт носом!
  Отгоняя сюрреалистический образ - кардинал (в церемониальном одеянии) на метле и с грозно мяукающим черным котом на плече, - Чезаре поднял скорость до сорока двух километров в час, приноравливаясь к управлению и заодно оценивая балансировку. Он ведь на полном серьезе планировал сделать доведенный до ума мотолет основным средством боевой авиации "Тампля".
  К счастью, мотолет специально утяжелялся, и установка вооружения не должна была серьезно сместить баланс. Можно было поставить даже пулеметы... Но кардинал решил, что лучше ограничиться ракетами воздух-воздух, сдвоенными лазерами... И лезвиями для ближнего боя.
  Пока, однако, это было не военное средство, а всего лишь транспорт для прогулки по городу. Мария легко поравнялась с Чезаре и обернулась в его сторону.
  - Ну что?! Летим в город, или у тебя есть другие идеи?!
  - Полетели! - крикнул он в ответ, разворачивая мотолет в ту сторону, где предположительно находился город.
  - Светлана говорит, что эта штука может делать до двухсот пятидесяти! - крикнула паладинка, - Опробуем?!
  Чезаре посмотрел в сторону города, оценивая путь на предмет препятствий, способных внезапно вырасти перед ними... Но при этом шпион уже знал, что согласится. В конце концов, на саму эту затею с мотолетами он согласился не ради безопасного путешествия, а ради того, чтобы увидеть этот детский восторг на лице Марии.
  Кивнув, Чезаре поднялся чуть повыше - и вдавил педаль газа.
  
  Отделавшись от страшной камикошкопреподавательницы, Рю провел следующие полтора часа в обществе единственного человека в этой школе, чье присутствие и не пугало его, и не злило, и не выносило мозг. Хотя в последнее время он все чаще гнал от себя мысль, что именно этого человека он боялся и ненавидел даже сильнее, чем всех остальных. Не говоря уж о мозговыносе.
  В общем, следующие полтора часа Рю в гордом одиночестве купался у пустынного берега в отдалении от мотеля. Ну, не совсем в гордом одиночестве: на берегу компанию ему составляли вездесущие панауанские крабы. Но против них зеленоволосый "самурай" ничего не имел.
  Выбравшись на берег, юноша пришел к оптимистичному выводу, что жизнь не так уж плоха. Вот бы поселиться тут, вдали от людей. И пусть все желающие использовать "суперсолдата" в своих странных играх и вновь заставить его убивать провалятся в Ёми.
  "И тогда некому будет спасти мир", - напомнил голос Ноэль в его голове.
  Тенгу промолчал, но промолчал до того выразительно, что Рю сразу понял: не видать ему мирной жизни, как своих ушей. Даже если все они - Нарьяна, Мелисса, Чезаре, Хесус, Елена, Ноэль, - вдруг резко потеряют к нему интерес (а кое с кого сталось перетряхнуть весь архипелаг по песчинке в поисках интересующей вещи), самый опасный враг все равно внутри. От тенгу не спрятаться, и он рано или поздно уничтожит его.
  Как-то раз, восполняя пробелы в своем образовании после поселения в ЗШН, Рю по незнанию наткнулся на одну книгу, заявленную как философский трактат. "Несчастья добродетели". Ее содержание идеалистичного юношу откровенно шокировало, и он зарекся навсегда иметь дело с французской литературой (развратники они и извращенцы, эти французы), но одна мысль прочно засела у него в голове. Добродетель беспомощна, но зло, хоть и выглядит торжествующим, в действительности стремится к саморазрушению. Добродетель пожирается злом, но зло... тоже пожирается злом. Как змея, кусающая свой собственный хвост.
  Именно злом был Рю в собственных глазах. Злом не по собственному выбору: его сделали таким те, кто попытался с помощью сигмы изменить его мозг.
  Собственные родители сделали из него воплощение того самого зла, с которым боролись.
  От печальных рассуждений его оторвало бурчание в желудке, вкрадчиво напоминающее, что с утра он сразу был взят в оборот кошкоподобной ками и не успел позавтракать. Вот вам и еще один довод против того, чтобы остаться здесь. Конечно, со своей боевой программой зеленоволосый вполне мог выйти против практически любого зверя. Но все же охотник из него был аховый. А уж о том, чтобы потом освежевать жертву, не могло быть и речи: с этим скорее к Мелиссе.
  В общем, "есть захочет - сам вернется".
  Возвращаясь к мотелю, юноша вскоре заметил, что что-то не так. Слишком тихо. Никого не было. Ни студентов, ни преподавателей... Ни даже персонала отеля. Последнее было совсем странно.
  Ученики еще могли разбежаться по экскурсиям (Рю даже на это рассчитывал), аспиранты с ними, доктора Кеншу наверняка ничто, кроме локального конца света, не заставит покинуть лаборатории, а Финелла где угодно найдет себе грязные интриги и шпионские игры... Но персонал отеля? Не растащили же их на эксперименты? Хотя с местных студентов сталось бы и не такое. Рю видел лишь меньшую часть их экспериментов, но того, что он видел, было достаточно, чтобы не предполагать ничего хорошего.
  Надеясь, что внутри обнаружит кого-то, юноша взялся за ручку двери... И в этот момент чувство пустоты практически завопило о том, что он стоит в "полном" пространстве.
  Взрывная волна оглушила его. Лишь в последний момент он успел выскочить из опасной зоны, - а мгновением позже рядом с тем местом, где он только что стоял, упала первая бомба. Вторая угодила прямо в крышу отеля, обрушивая перекрытия и превращая добротное здание в груду обломков. Третью самолет-этажерка, явно заставший Последнюю Войну (как пафосно называл отец событие, заставившее императора принять преступное решение об отказе от военных сил), сбросить не успел: Рю посмотрел на него как раз вовремя, чтобы увидеть, как пулеметный огонь подбивает крыло, и самолет, оставляя дымный след, планирует куда-то в джунгли.
  А тем временем к Рю подбежала уже знакомая ему безопасница.
  - Чего разлёгся? - спросила Мелисса и "нежно", как она это сама называла, пнула лежащего японца под рёбра, - Раз ты тут один остался, значит, отдыхать не хочешь, а потому, срочно задание по физкультуре!
  - Ау! - возмутился зеленоволосый и кашлянул пару раз, так как до того не дышал, а теперь обнаружил себя уткнувшись лицом в землю, - Что еще?
  Рю начал подниматься с земли, инстинктивно отряхиваясь. Мелисса на секунду прижала палец к уху.
  - Вас поняла, - сообщила она в пустоту, после чего повернулась к юноше, - Мне нужно, чтобы ты притащил мне пилота.
  - Понял, - буркнул он, направляясь в сторону пролетевшего самолета, - Сколько метров, неизвестно?
  - Эй, куда попёр?! - крикнула Мелисса, - Забеги в оружейку, возьми оружие, а затем, - она указала в сторону дыма над джунглями, - Ориентируйся на дым.
  - Оружие... - поморщился зеленоволосый, - Ненавижу свой меч...
  - Нахрен меч, - махнула рукой сержант, - Шокер возьми. Мечом ты его угробишь, а он нам нужен живым.
  Что ж, приказ есть приказ, придется искать эту штуку. К счастью, Рю примерно знал, как выглядит шокер. В оружейной нашелся и станнер, но видимо, до видимо, после истории о том, как он промахнулся себе же в висок из кураторского пистолета Мелисса предпочла не доверять ему стрелковое оружие. Хотя вообще-то, тогда в его промахе была виновата программа "Выжить любой ценой".
  Взяв шокер, напоминающий рукоятку меча, Рю бросился в джунгли. Бежать по пересеченной местности было делом непростым, но его гоняли по лесу сперва его создатели, а затем Мелисса. Мир стал зелёным без всякого транса, просто потому что был зелёным на самом деле. Густые зелёные кроны, пышная высокая зелёная трава, зелёные лианы.
  Наконец, он добежал до нужного места. Пропустить его было сложно: ведь среди зелени оно выделялось ярким красным, а вверх поднимались чёрные клубы дыма. Это был пожар. Рю не был уверен, внутри сейчас пилот или нет, но проверить это можно было, либо найдя следы, либо же, пробежав сквозь объятый огнём участок леса, заглянуть в объятую огнём же кабину.
  Первым делом юноша проверил кабину, в которой никого не оказалось. Похоже, понял зеленоволосый, пилот катапультировался до "жесткой посадки". Но вряд ли он был далеко: вполне можно было забраться на достаточно высокое дерево и оглядеть окрестности.
  Расчет оказался верен: большая белая тряпица была видна издалека. Увы, на этом удача кончилась: добравшись до места, Рю увидел висящий на дереве парашют, но парашютиста уже не было.
  - Дерьмо! - прокомментировал юноша, оглядываясь, после чего счел за благо связаться с "квестодателем".
  - Слушаю тебя, Кузнечик, - немного погодя услышал Рю голос Чанг.
  Коротко мотнув головой на такое обращение, чтобы не терять времени на определение правильной реакции на него, "самурай" доложил обстановку:
  - Пилот катапультировался. Я нашёл парашют, но он успел скрыться! У СБ "совершенно случайно"...
  Зеленоволосый выделил слова голосом.
  - ...нет спутниковой съёмки в распоряжении? Линия между парашютом и самолётом ведёт к мотелю, значит он, скорее всего, будет уходить перпендикулярно ей! То есть, я один, а направлений два!
  - Тьфу ты, Кузнечик, ты меня делаешь грустной! - ответила Мелисса, - Тебя что, не учили читать следы? Я обязательно займусь твоим воспитанием! Спутниковая слежка есть, но в этом районе от неё не много толку. Тем не менее, одно из направлений ведёт к воде, и тебе оно, в любом случае, не нужно. Полуркай лучше в поисках следов. В джунглях земля мягкая.
  - Не учили, - буркнул он, приседая и ища глазами на земле что-либо необычное, - Если стоять в лесу лицом к мотелю, то какое направление ведёт к воде, левое или правое?
  "Прежде чем воспитывать, лучше бы ПВО разместили..." - подумал про себя Рю, но благоразумно промолчал, - "Грёбаная школа на отдыхе обязательно нарвётся на танки, самолёты и ядерные ракеты... В Ёми и то безопаснее!..."
  - Зря, - ответила Мелисса, - Вода относительно тебя справа. Короче, я прерываюсь: нужно высказать кое-кому, что я думаю о его приказах.
  Безопасница прервала связь, а Рю увидел на влажной земле чёткие отпечатки рифлёной подошвы. Немного повеселев, юноша легкой трусцой бросился в погоню. В очень скором времени зелёный японец увидел среди листвы деревьев впереди нечто отличное от зелёно-коричневых цветов. Это нечто было ярким светлым пятном: белая рубашка, светлые волосы. Только штаны были тёмными. И кажется, это хромающее пятно ещё не заметило преследователя.
  Рю замедлился, стараясь неслышно подойти со спины, но пилот все равно заметил его.
  - Да-а-а... чую, духом нерусским пахнет.
  Его русский акцент был ужасен. Почти так же ужасен, как японский акцент Рю.
  - Сдавайся, - коротко приказал зеленоволосый, выставив перед собой шокер наподобие пистолета.
  - Спокойнее, парень, - светловолосый обернулся, демонстрируя откровенно бандитскую физиономию, - Я тут просто гуляю. Свежим воздухом дышу.
  Несмотря на наглую улыбку, он заметно хромал. В рукопашной он угрозы не представлял... Но ведь в широких рукавах можно было спрятать и дальнобойное оружие.
  - Развернись на 180 градусов, опустись на колени... - Рю посмотрел на ногу пилота, - Э-э-э... колено и положи руки на затылок!
  - Да спокойнее! Я тут просто гуль... - русский запнулся больной ногой об корягу, рухнул на землю и выкрикнул несколько слов на родном языке. Почему-то Рю сомневался, что это было благодарение богам.
  А затем пленник сделал что-то странное. Дернув за рукав, он вытянул оттуда длинную цепь. Слишком длинную, чтобы уместиться там.
  - Эй, без фокусов! - предостерегающе крикнул юноша, угрожающе тряхнув оружием, - Я жить хочу, так что в случае чего поджарю тебя этой штукой просто на всякий случай.
  - Да, чувствую я, что ты жить хочешь! - рассмеялся мужчина, после чего перехватил цепь и снова рванул её, вновь увеличивая в размерах, - Чувствую! Способность у меня такая: чувствовать то, что чувствуют другие!
  - Я сказал, БРОСЬ ЭТО! - угрожающе крикнул Рю.
  Зелёные линии показывали продолжение атаки. Рю никогда такого не видел. Как человек может одновременно атаковать в таком количестве направлений?
  Однако, он смог. Зеленоволосому пришлось отскакивать назад, выходя из зоны первого удара, - и тут же прятаться за деревом от второго. Гибкое оружие! Этот человек - профессиональный убийца, а не пилот. Такая техника требовала верха мастерства. Волна телом и ее контроль... Не многие могут свободно обращаться с этими принципами. Нужно было проскользнуть под спиралью широкой атаки и сближаться...
  Рю был вынужден снова разорвать дистанцию. На мгновение всё пространство перед противником вспыхнуло зелёным, хотя и атаки не последовало. Это нормально, хотя раньше Рю редко видел, как заполненное пространство потом не заполняется самой атакой. Но это потому что он вообще редко видел два мира сразу, но сейчас он мог это сделать, и зелёный мир существовал одновременно с тем, что обладал куда более насыщенной палитрой.
  А затем юноша услышал презрительное фыркание над головой. Низкорослый темноволосый студент, Тайам Рокиа, кажется, спрыгнул с дерева, лишая себя преимущества высоты, и запустил в пилота четыре черных кристалла, на подлете разлетевшиеся множеством игл, как осколочные гранаты... Однако, несмотря на поврежденную ногу, русский успешно увернулся.
  - Иди сюда! - крикнул он, позабыв про Рю и с двух рук метая цепь в Тайама. Тот, однако, сбил ее на подлете очередью ледяных шипов. Затем атаковал чем-то вроде огненного шара, но пилот снова увернулся.
  Все чутье Рю вопило, что соваться между этими двоими - верная смерть. Поэтому он предпочел снова вызвать Мелиссу.
  - Мамочка слушает, - откликнулась сержант. Тем временем русский перестал уворачиваться, став вместо этого разбивать атаки Тайама прямо на лету. Впрочем, такая защита была далеко не совершенна: левая рука уже повисла плетью, а на лице красовался свежий ожог.
  - Это ни хрена не пилот! - прохрипел Рю пересохшим горлом, пытаясь перекричать шум боя и опираясь спиной на ствол дерева, - Это убийца! Он и Рокиа сейчас выясняют отношения... Что делать?
  - Так... А ты, мать твою, ЧТО ТАМ ДЕЛАЕШЬ?! - выкрикнула наемница так громко, что даже убийца удивленно обернулся в сторону укрытия.
  - Мелли, это ты? - спросил он, за что тут же был "вознагражден" разрядом молнии в колено.
  - Прячусь за деревом... - ответил побледневший Рю, уже догадывавшийся, что сержанту ответ не понравится.
  Тем временем пилот взмахом цепи обрушил несколько деревьев между собой и Тайамом, но тот за пару секунд испепелил их сполохом синего огня.
  - КАКОГО ХРЕНА НЕПОБЕДИМЫЙ БОЕВОЙ АМАГУС ДРОЧИТ ЗА ДЕРЕВОМ НА ДВУХ ПОТНЫХ ДЕРУЩИХСЯ МУЖИКОВ?! А НУ, ПОДНЯЛ ЖОПУ И ПОБЕЖАЛ БРАТЬ ТОГО УБЛЮДКА!!!
  - Я чувствую, что не смогу к нему подобраться, - возразил юноша, не упоминая, что в данный момент обе руки у него заняты шокером.
  Тем временем следующий сполох огня едва не пришелся в противника, но тот вовремя откатился в сторону.
  - Я тебя Френку отдам на трансгендер, а потом продам в местный бордель, чтобы ты хотя бы людям радость приносила, девочка бесполезная! - рявкнула Мелисса.
  Рю тяжело вздохнул. В принципе, движения противника по очевидным причинам замедлились, и можно было попытаться... Перехватив шокер, словно меч, зеленоволосый метнулся в сторону, выходя во фланг...
  И тут безопасных мест просто не стало. Все вокруг поглотил зеленый шторм.
  
  ЗШНет, закрытый канал. Зашифровано: SHAvite-5.
  Б:
  На мотель напали. Военный самолёт Панау. Сбит. Проведена эвакуация по схеме 3. Пострадавших среди сотрудников и студентов школы нет.
  Ф:
  Принять меры к предотвращению рецидивов. Выяснить расписание полетов гражданской авиации вблизи мотеля, любой воздушный транспорт, не принадлежащий школе и не вписывающийся в расписание, сбивать превентивно. Желательна установка автоматической турели. Кроме того, всем агентам Нулевого Отряда в обязательном порядке носить с собой больверки категории "портативный пулемет" на протяжении всего времени пребывания в Панау. Мелиссе передайте, чтобы ни в коем случае не поддавалась на провокации и не пыталась нанести ответный удар. Время для открытого противостояния еще не пришло.
  Ч:
  Время открытого противостояния не пришло?! Это после грёбанного ракетного удара по мотелю?!
  Ф:
  Да, не пришло, да, после гребаного ракетного удара. Мы могли бы стереть этот остров с лица земли, но пока что это невыгодно стратегически. Пока что максимум, что мы можем позволить себе предпринять в ответ, не порушив план, это оборона своей территории плюс тихие диверсии, подрывающие позиции правительства. В остальном необходимо держать нейтралитет до тех пор, пока повстанцы не перейдут в активную фазу... и какое-то время после этого.
  Ч:
  А тебя не смущает перспектива того, что на вашу сладкую парочку в любую секунду может налететь парочка боевых истребителей и попытаться превратить в решето?
  Ф:
  Это вполне привычный риск, весной бывал и сильнее. В любом случае, если ты не заявишь, что следующая атака уничтожит нас даже при должных мерах предосторожности, то стоит придерживаться плана. На карту поставлено... Ну, не то чтобы слишком много, но достаточно, чтобы рискнуть с многоходовкой.
  Ч:
  Хорошо, я предупрежу своих безопасников. Но не жди, что мы не будем пытать пойманных ублюдков, засовывая им перегревшиеся стволы их же пулемётов в анус.
  Ф:
  С теми, кто будет пытаться нападать, следует поступать по законам военного времени. Хотя желательно не слишком выставлять это напоказ: формально школа должна сохранять нейтралитет, а вот кто усомнится в нашем миролюбии...
  Ч:
  Интересно будет посмотреть, как на это отреагируют студенты. Благо, пока в курсе только Рю, а этот овощ сам даже не пукнет.
  Ф:
  Версия для студентов: за атакой стоят террористы. Проследи, чтобы студенты соблюдали осторожность... В смысле, не угробили все Сопротивление до того, как надобность в нем отпадет.
  Ч:
  Вас поняла. Пусть гадают. Конец связи.
  Ф:
  Дополнительные указания для группы "Город": по возможности вступить в контакт с местными СМИ. С помощью подкупа толкнуть в эфир пару лишних упоминаний об Ультиматуме и событиях Весны. Кроме того, отправить от имени школы официальное сообщение для эль президенте, в котором мы выражаем соболезнования по поводу угона террористами самолета властей, использованного против нас, и заверяем ее, что не собираемся поднимать шумиху по поводу ненадлежащего обеспечения безопасности туристов.
  Б:
  Вас поняли.
  Ф:
  Общее объявление: В стычках правительства и террористов по возможности сохранять нейтралитет. На провокации не вестись. Если все же поведетесь - позаботьтесь о том, чтобы ваши действия не связали с вами и школой, валите все на местных террористов. Кроме того, если кто-то наткнется на информацию об их контактах, - сообщите мне или Мелиссе Чанг лично или через службу безопасности.
  
  - Что-то случилось? - Мария торопливо спустилась к приземлившемуся Чезаре.
  - Я не думал, что они начнут действовать так быстро, - развел руками он, - В общем, мотель взорвали.
  - Чего?! - ошарашенно переспросила девушка, шлепнувшись с мотолета на крышу, - Как взорвали? Кто взорвали?
  - Успокойся, все под контролем, - мягко сказал Чезаре, подходя у ней и обнимая за плечи, после чего негромко начал объяснять, - Через некоторое время после нашего вылета правительство Панау устроило ракетную атаку. Пострадавших с нашей стороны нет: из студентов там был один Ёсикава, которого Мелисса припахала разбираться с последствиями. Самолет сбит, безопасники занимаются поисками выживших. Что с ними будет, если найдут - тебе лучше не знать.
  Она помотала головой.
  - Зачем вообще правительству нас бомбить? Они что, сумасшедшие?!
  - Не знаю, зачем, - пожал плечами он, - Может быть, того от них требуют союзники... Хотя это в любом случае было глупо с их стороны. Если бы Мелисса действовала на свой страх и риск, от города уже остались бы одни руины, и это я еще молчу про "Ультиматум". Ясно одно: исполнение плана необходимо форсировать. Но тем не менее, пока наши тормознутые "друзья" не решатся действовать, ответных ударов предпринимать не следует. Я отдал приказ усилить меры безопасности; кроме того, я постараюсь отложить повторный удар. Но за пределами мотеля нам следует вести себя, как будто ничего не произошло.
  Мария посмотрела на него просветленным взглядом:
  - А что, если правительство пытаются подставить?
  - Даже если и так, это не имеет значения. Я составил свой план еще до атаки... И не вижу смысла отказываться от него. Я намерен использовать и правительство, и повстанцев, и оставить в дураках обе стороны.
  Она с интересом посмотрела на Чезаре.
  - А какой план? - она сложила ручки вместе, - Скажи-скажи-скажи!
  - Ну что ж, - начал излагать Чезаре, - Шаг первый: мы держим нейтралитет, укрепляя свою оборону и превращая отель или иную базу в островок безопасности. По этой части плана бьют подобные атаки, но думаю, ситуацию можно скорректировать. Шаг второй: как бы невзначай мы напоминаем правительству о своей силе. Весна, "Ультиматум" и все такое прочее. Шаг третий: формально оставаясь нейтральными, мы укрепляем позиции повстанцев и ослабляем позиции правительства. Учитывая, что на это работаем не только мы, это будет не особо сложно, и главная проблема - не создать впечатления, будто мы заодно с повстанцами. Параллельно нам следует лишить правительство поддержки третьих сил... Хотя насколько могу судить, большая часть наших конкурентов ставят как раз на победу революции. Когда повстанцы перейдут в активную фазу, нам нужно, чтобы они одерживали верх, но при этом им не хватило сил сразу взять дворец эль президенте. После этого ей не останется выбора, как просить нас о помощи. Поскольку она будет в отчаянном положении, мы сможем диктовать ей практически любые условия.
  Закончив излагать, он наткнулся на серьезный и печальный взгляд Марии.
  - Ты знаешь, твой план... Во время него будет гибнуть много людей.
  - Я мог бы придумать какое-нибудь моральное оправдание, - пожал плечами шпион, - Но я не собираюсь врать тебе или притворяться лучше, чем я есть.
  - То есть, тебе всё равно? - она начала подниматься с крыши, - Тогда зачем вообще всё это?
  - Я этого не говорил, - ответил Чезаре, удерживая ее за плечи, - Да, погибнут люди. И если мы сейчас плюнем на все планы и нанесем ответный удар, тоже, и даже если мы вместо этого немедленно двинем обратно в Японию, не исключено. Я лишь предпочитаю тот вариант, который при этом принесет нам пользу, в том числе и в предотвращении ближайшего Конца Света. Меньшее зло, если позволишь очередную банальность.
  Это действительно было так. Главной слабостью ЗШН была зависимость от человеческого материала. Некогда это едва не привело к войне с храмом в Домико. И хотя в этой войне перевес несомненно был бы на стороне ЗШН, Чезаре пришлось приложить немало усилий, чтобы избежать ее. Договор с Мендозой был шансом решить эту проблему. Даже безотносительно военной помощи в грядущем спасении мира.
  - Неужели нельзя сделать это... по-другому? - ее голос слегка дрогнул, и мужчина успокаивающе провел ладонью по ее лицу:
  - Ну, не хмурься так. Если я увижу способ уменьшить число жертв, я им воспользуюсь, даже если при этом риск неудачи возрастет. Я обещаю тебе. Ты мне веришь?
  Этот вопрос вовсе не был риторическим. Ему действительно было важно знать, что она верит ему... и в него. Не в князя Церкви и не в спасителя мира, а просто в человека, который не предаст ее доверия. Никогда и ни за что.
  - Если ты обещаешь, то я верю, - улыбнулась она, - А то, какие мы спасители мира, если не пытаемся сократить число жертв?
  Какое-то время она оставалась в его объятиях, а потом все-таки вернулась за штурвал мотолета. И в этот самый момент у Чезаре зазвонил телефон.
  - Финелла слушает, - раздраженно ответил он.
  - Ха, профессор Финелла, добрый день, - послышался голос Хесуса, - Не сильно отвлекаю от злобных планов и талии мисс Венченсо? У нас тут вопрос один интересный возник. Дескать, а какова истинная цель нашего отпуска, а то мало ли, натворим чего-то не того?
  - Вам повезло, талию мисс Венченсо я как раз выпустил из рук, - усмехнулся преподаватель, - А злобные планы я вполне могу составлять параллельно разговору. Что же до истинной цели... А кто сказал, что истинная цель всего одна?
  - А могу я услышать хотя бы несколько? - поинтересовался испанец.
  - К примеру... - Чезаре сделал длинную драматическую паузу, после чего непередаваемо-ехидным тоном закончил:
  - ...отдохнуть?..
  - Отдых засчитан, - прокомментировал голос Бетти. Видимо, Хесус включил громкую связь.
  - А можно узнать, по какому предмету этот отдых? - осведомилась Альва, - На политологию после бомбардировки это несильно смахивает.
  - На самом деле политология тут тоже есть, - заметил шпион, - Ее просто надо увидеть. Вообще же, на этом отдыхе могут пригодиться навыки по любому предмету. Вон, у одного из студентов возле мотеля сейчас ориентирование в лесу, НВП и, если Чанг захочет, чтобы он участвовал, психология допроса...
  - А говорили, что экзамены только у платников... - тяжело вздохнула она.
  - Остальным экзамены устраивает сама жизнь, - пафосно ответил священник.
  - Ой, мистер Финелла, скажите просто, что захотели испытать наши проекты в деле, - фыркнула Бетти, - Все уже и так это поняли. В данный момент всех, думаю, интересует, почему мы не можем дать сдачи и что вообще планируется делать дальше?
  - То, что я и написал в сообщении, - ответил Чезаре, - На данный момент ситуация такова: защищаться можно, если очень надо - то даже с превышениями самообороны. Если придумаете меры безопасности, о которых не подумали ни я, ни Мелисса, ни Елена, - мы будем только рады. Открыто нападать строжайше запрещено. Диверсии устраивать можно... Но "если вы провалитесь, ЗШН будет все отрицать", и прочая ерунда в духе шпионских боевиков. Что же до того, почему именно так...
  Кардинал рассмеялся:
  - Ответ на этот вопрос и будет заданием по моему предмету.
  - Профессор Финелла, у меня несколько иной вопрос.
  Это была уже Ева Джонсон. Вторая, улучшенная и доработанная версия проекта "Трансвидовые преобразования". Как и ее "старший брат" Адам, она была принята в студенты, но в отличие от него, с самого начала не скрывала, что родилась тентаклевым монстром.
  - Почему именно наш состав? Я понимаю ещё старички-бесплатники. Может, те, кто пробыл в школе больше месяца... но... новички... и платники... почему именно такой состав?
  - "Сделай это неправильно", - усмехнулся он, - Универсальный ответ, неправда ли? Если честно, какими соображениями руководствовалась Нарьяна, комплектуя группу, я и сам не в курсе. Одно могу сказать точно: к концу ваших каникул, узнав об их ходе, Кирия умрет от зависти.
  - А что, если мы обломаем вам планы из-за того, что вы тут секретничаете? - спросила Альва.
  - Как будто профессор Финелла сомневается в нашей силе и нашей глупости! - расхохотался Хесус.
  - А если мы поддержим не тот режим? - предположила Альва.
  - Думаю, "поддерживать нейтралитет" означает "враждовать со всеми сторонами сразу", - хмыкнул Грег.
  - Требования, чтобы план не сорвать, я уже назвал, - ответил Чезаре, - Когда они изменятся, я точно так же сообщу. Далее. Думаю, учитывая запрет на ответный удар, очевидно, что нейтралитет - это не полноценная война со всеми. Сравнение с холодной войной еще куда ни шло... Еще вопросы?
  - Ну, раз пошла такая пьянка: помимо отеля еще провокации были? - осведомилась Ева.
  "А ведь сейчас будут", - подумал шпион. В модуле памяти уже разворачивалась карта с расположением групп студентов.
  Наскоро отдав последние указания (увы, взять студентов под полный контроль Нарьяна ему прямым текстом запретила), Чезаре сел на мотолет и поднялся к Марии.
  - Интересно, хоть до чего-нибудь, что я им сказал, они не могли дойти сами из моего сообщения?..
  - Не злись, - хихикнула девушка, - Думаю, они просто хотели решить проблему побыстрей, без лишней полемики. Куда, кстати, теперь?
  - Теперь проконтролируем, как прошло нападение на группу Зазы, - сообщил шпион.
  Нападение, как оказалось, прошло как нельзя лучше... Для студентов. Для дорожной ситуации в Панау - не очень: перед мостом, где произошло нападение, уже сформировалась пробка. Для нападавших - еще хуже. Пять трупов (вооруженных плохо даже для Панау, из чего шпион рассудил, что это скорее террористы, чем правительство), раздолбанный военный джип. Белый лимузин, без лишнего шика арендованный школой, не пострадал.
  А вот для себя Чезаре тоже не счел исход благоприятным. Пять трупов никак не могли поделиться полезной информацией. На всякий случай он проверил пульс нападавшим. Трое были мертвы окончательно и бесповоротно: поврежден мозг. Одного еще можно было спасти, потратив регенерин; но так как в спроецированной им аптечке было всего по одной порции на каждого, он счел это ненужной тратой. Зато последний хоть и потерял много крови, но на фоне других мог считаться легкораненым. При определенной медицинской помощи проживет достаточно, чтобы хоть что-то сказать.
  - Какова ситуация? - осведомился преподаватель у Софьи Удовиченко, как самой опытной в группе.
  - Контры победили! - рассмеялась она, - И я как раз собиралась сделать внушение бойцу, отпустившему вооруженного пленника.
   Она кивнула на наемника с дырой в спине, видимо, застреленного при попытке к бегству.
  - Зато второго пленного разговорили, - развел руками Феликс.
  - И что же узнали?
  - Узнали, почему они на нас нападают и где их база находится, хотя шансы, что это правда, пятьдесят на пятьдесят.
  - Любопытно, - ответил Чезаре, - И где же?
  - В пятом порту на какой-то нефтеналивайке. И мое предложение пойти все громить пока никем не поддержано, может, хоть вы за?
  - Ни в коем случае, - мотнул головой шпион, - Я позабочусь, чтобы им сделали внушение, но пока разгром их базы нам невыгоден. О личностях командиров спросили, или он не в курсе?..
  Псевдонэк развел руками, мол, о чем не подумали, о том не подумали.
  - Проследите, чтобы зеваки не подходили достаточно близко, чтобы слышать разговор. Мария... Если он будет упорствовать, я не исключаю, что потребуются методы, которых тебе лучше не видеть. Поэтому лучше отлети подальше.
  - О каких методах вы говорите? - вместо того, чтобы отлететь подальше, девушка, напротив, подлетела поближе, - Тут единственный живой потерял столько крови, что не факт, очнётся ли он вообще!
  - Если он расскажет все без утайки, то ни о каких, - ответил Чезаре, безжалостно приводя раненого в чувство, - А если будет упрямиться, то ты не будешь смотреть и слушать, поскольку мы об этом уже договорились после боя с Анной.
  Она упрямо вздернула подбородок, явно разозленная намеком на чересчур тонкую душевную организацию, но увидев в его глазах заботу, а не насмешку, тяжело вздохнула:
  - Если он тебе расскажет, что генерал у них - летающая овца, значит, он уже бредит, - сказала она, прежде чем отойти к лимузину со студентами.
  - Но ваш генерал ведь не летающая овца, не так ли? - поинтересовался учитель у пленного, грубо встряхивая его.
  - А? - переспросил он, мутным взглядом глядя на лезвие ножа, - Что? Какая ещё овца?
  - Назови мне имена и фамилии людей, занимающих важные посты в вашей террористической организации, - потребовал Чезаре, - Ответишь честно - уйдешь живым.
  Еще год назад он бы, в знак серьезности намерений, ухватился пальцами за края раны. Но даже без непосредственного присутствия Марии он предпочитал ограничиться чисто психологическими мерами воздействия. Низкий, грудной голос, создающий подсознательное впечатление вожака, и немигающий, змеиный взгляд. На Карлоса или Герхарда это не произвело бы особого впечатления, но куда более слабому террористу хватило. В общем-то, он и так уже был перепуган до потери пульса.
  - Омаши Рю и Линдон МакТавиш, - быстро пробормотал он.
  Мария все-таки подошла ближе и с любопытством прислушалась. Гнать ее шпион не стал: похоже, обойдется без пыток.
  - А если тебя хорошенько тряхнуть, ты ответишь то же самое? - на всякий случай спросил он, хотя никаких признаков лжи не видел.
  - Честно, это всё, что я знаю! Больше не знаю никаких имён! - поспешно произнёс пленник, поднимая руки, а затем быстро добавил, - Пангель Па, Кутуси Лингей и Хамато Йоши!
  Мария не выдержала и отфейспалмила.
  - Будем считать, что я тебе верю. Но если ты солгал, я достану тебя даже в аду.
  Чезаре посмотрел на него испытующим взглядом. Холодным и страшным взглядом, не позволявшим усомниться, что он в силах выполнить угрозу.
  В конце концов, он "колдун из школы колдунов" или где?
  - Это всё, что я знаю! Всё, что я знаю! - истерически заорал террорист, глядя, как "скромный и мирный школьный учитель" достает подозрительного вида шприц.
  - Хорошенько запомни этот день, - сказал Чезаре, вкалывая наноботов, останавливающих кровь, - Когда я сохранил тебе жизнь. Используй этот шанс правильно.
  Тут ему надо было бы добавить что-нибудь пафосно-загадочное, вроде "Не путай звезду с ее отражением", но он сказал другое:
  - Я хочу, чтобы ты сообщил своим хозяевам: Мы не хотим воевать с вами... Но если вы еще раз полезете к нам, мы вас попросту уничтожим. И да, надеюсь, тебе хватит мозгов не говорить им, что ты их выдал. Иначе я зря потратил медикаменты.
  К наноботам добавилась уникровь - в сущности, просто синтезированный аналог крови первой группы. Универсального донора.
  - Стоило ли это делать? - хмуро спросила Мария, - Ты оставляешь в живых урода, нападающего с оружием на беззащитных детей.
  - Да уж, беззащитных... - фыркнул Феликс, глядя на четыре трупа.
  - Вот чтобы ты не задавалась такими вопросами, я и сделал это, - мотнул головой Чезаре, после чего подошел к девушке и крепко обнял ее.
  - Не беспокойся. Он всего лишь пешка. Я, конечно, не надеюсь, что его начальство прислушается к голосу разума в моем лице... Но и его смерть тоже ни на что бы не повлияла. Он не стоит твоего беспокойства.
  Мужчина почти уже задействовал знакомую по истории с бешеным киборгом "меру успокоения", когда они неожиданно услышали громкий гул, будто где-то рядом снижался реактивный истребитель.
  - Вон из машины, - немедленно скомандовал Чезаре, поняв, что в случае ракетной атаки по автомобилю уехать студенты не успеют. Сам он, отпустив Марию, развернулся в сторону источника звука. В его руках уже находился больверк-кислотник, более эффективный против металлической машины, чем лазер в кобуре.
  Однако атаки не последовало. Не было видно даже собственно потенциальной угрозы; лишь взглянув вниз с моста, Чезаре увидел рябь на воде. Судя по размерам ряби, это не был истребитель: скорее дрон, причем устаревшей модели: современные "сойки" свободно помещались в карман. Однако, в эту версию не вписывалась сверхсовременная система адаптивного камуфляжа, сравнимая по эффективности с той, что использовалась в комбинезонах его агентов. Это казалось нелогичным. А все нелогичное в месте, где отдыхали студенты ЗШН, могло иметь лишь одно объяснение.
  - Кажется, это привет от Тао, - предположил мужчина.
  "Гремлины Тао" были студентами ЗШН, которых не смогла заставить вылезти из лаборатории даже Норма. Близнецы Джун и Акира, гениальные роботехнологи... И полные противоположности друг другу: Джун отличалась гиперактивностью, а Акира явно в прошлой жизни был ленивцем. На каникулы обоих отправили в добровольно-принудительном порядке, но Джун точно была в группе Хесуса, а куда отправился спать Акира, Чезаре не знал.
  - Смотри... Он хочет нам что-то показать? - удивилась Мария.
  Действительно, рябь демонстративно начала удаляться, будто задавая направление.
  - Или кто-то перехватил контроль. И тогда это ловушка, - Чезаре обернулся к девушке и широко улыбнулся:
  - Глянем?
  Она сделала вид, что задумалась, но характерный огонек авантюризма в глубине янтарных глаз говорил лучше любых слов. Синхронно шпион и паладинка взвились в седла мотолетов.
  - Как прибудете на место, свяжитесь с капитаном СБ Исааком Бриллем, - сказал Чезаре напоследок, - Скажете, что вам нужны инструкции по организации обороны по схеме 4, упрощенной. Он объяснит, что делать дальше.
  Не дожидаясь ответа, он резко стартанул с места. Рябь к тому времени уже успела заметно отдалиться. Собственно, через пару секунд дрон уже вылетел на улицу, но Чезаре четко знал, где он находится, за счет чутья охотника.
  - Мы безбожно отстаем! - крикнула Мария, - Паладин и священник безбожно отстают!
  - Нужно подняться повыше, чтобы не требовалось маневрировать, - как и всегда, когда полагался на чутье, шпион как будто бы принюхивался к воздуху.
  - Ты прав! - крикнула девушка и потянула руль на себя, начиная набирать высоту, - Кажется, объект движется почти строго по прямой, а я только что съела муху!
  - И как, вкусно?
  Вот так, перебрасываясь сомнительными шутками, они вскоре прибыли на место. Дрон к тому моменту не обнаруживался даже охотничьим чутьем, но дыра в крыше павильона, какие укрывали местные рынки, весьма четко указывала на цель.
  - Нужно сбросить скорость, - сказал Чезаре, - Летим над самыми крышами, чтобы не так бросаться в глаза.
  - А почему мы просто не полетим туда? - нахмурилась Мария, тем не менее, повинуясь.
  - Потому что мы не знаем, с чем имеем дело, - ответил шпион, пристраиваясь над одним из зданий так, что найдись там какой-нибудь свидетель, ему показалось бы, что кардинал едет по крыше на мотоцикле, - Давай лучше аккуратно приземлимся на крышу павильона и под невидимостью заглянем в дыру. Дальше будем действовать по обстановке.
  Стук подножек об крышу показался громом, но Чезаре, привыкший к тайным операциям, знал, что это лишь иллюзия, порожденная естественным механизмом психологической защиты. Из той же серии, что и страх публичного выступления, - и настолько же беспочвенно.
  Мария, такого опыта не имевшая, поморщилась, но преувеличенно бодро сообщила:
  - Ну что ж, невидимка, твой выход.
  Чезаре слез с мотолета и кивком указал Марии делать то же самое. Затем подошел к ней, обхватил правой рукой за талию, прижал к себе и накрыл обоих одним "камуфляжем". Наверное, это было довольно неуклюже; однако, во-первых, довольно-таки приятно, а во-вторых - лучше обеспечить невидимость обоим, чем постоянно возвращаться, чтобы сообщить данные разведки любопытной девушке...
  Теперь следующая остановка - дыра в крыше. Для начала заглянем, а там уж решим, что делать...
  Ситуация была довольно мрачной. Механическая птица (основанная на еще досигменном израильском "орле") действительно привела их к Акире: в данный момент спящего или бессознательного юношу как раз тащили четверо бритоголовых мужиков комплекции "шкаф с антресолью". Рядом валялись обломки дроида, явно еще одной разработки Тао: экстерьер типового приват-бота, но ясно видимая военная начинка. Свидетелей было много, но никто не смел и пикнуть. Была и хорошая новость: одежда похитителей ничем не напоминала униформу.
  - Похоже, это обыкновенные бандиты, - шепотом заметил Чезаре, - А значит, мы можем не беспокоиться о заметании следов. Когда я начну пальбу, отцепишь леску.
  Можно было прыгнуть на навес, но это лишило бы их эффекта неожиданности. Лучше использовать леску, чтобы аккуратно спуститься, не выдавая себя. До самой земли лески не хватит, но дальше можно будет и спрыгнуть. Мария такими трюками не владела, но зато была ловчее и готовилась спрыгнуть прямо на противников.
  Повиснув на леске, Чезаре достал больверк, чуть выждал, после чего выстрелил, целясь в пол перед первым бандитом. Тот, разумеется, отскочил назад, еще не успев понять, что только что обожгло ему ноги, - и врезался в следующего. Образовалась куча-мала, в которую и приземлился кардинал, всем весом впечатывая одного из бандитов лицом в землю.
  Не давая противникам опомниться, он выхватил короткий меч, завершая движение секущим ударом по горлу ближайшего громилы. Оставшиеся двое отступили прочь, когда к бою присоединилась Мария. На этом его можно было считать решенным: в лучших традициях Джорджа Лукаса огненный клинок попросту перерубил сразу обоих бандитов на уровне пояса.
  - Ну что ж, - невозмутимо произнес Чезаре, появляясь из невидимости, - Это было просто.
  Не вставая со спины пленного, шпион приставил к его горлу клинок:
  - И что же вам было нужно от бедного студента?..
  - У нас был приказ, - сдавленно ответил громила. О сопротивлении он... помышлял, но не мог дотянуться до итальянца.
  - Подробнее.
  - Просто приказ! Притащиться сюда и забрать спящего студента!
  - От кого, дурень? - фыркнула Мария.
  - По телефону! От миссис Икс! - ответил здоровяк, - Миссис Икс! Никто не знает, кто она!
  - Связь предусмотрена была? - спросил шпион, надеясь получить наводку на организатора, - И куда вы должны были его притащить?
  - На сталелитейный! - пояснил громила, а затем ткнул пальцем сквозь стену, - Вон там!
  - Сталелитейный, - нахмурилась Мария, - Недалеко...
  Она посмотрела на Чезаре.
  - Ой, как не нравится мне это...
  - Кажется, они пересмотрели голливудских боевиков, - покачал головой мужчина, - Эта ваша "миссис Икс" звонила на мобильный одному из вас или куда-то еще?..
  - На телефон-автомат. Всегда только на телефон-автомат.
  Кардинал ухватился за это слово:
  - "Всегда"? То есть, вы уже выполняли заказы для нее? Какие конкретно?
  - Разные... каждый раз мы забирали спящих людей. Иногда дрались с их охраной! - спешно сообщил громила.
  - Амагус, наводящий сон? - предположила девушка.
  - Любопытно... - пробормотал Чезаре, - Кем были жертвы до нашего прибытия? Чиновники? Недовольные? Кто-то еще?
  - Да мы не разбирались, - громила сделал заметную паузу, чтобы осторожно сглотнуть, не поранившись, - Нам говорят, а мы делаем, не задавая вопросов.
  - В таком случае, спасибо за информацию.
  Перерезав горло пленному, Чезаре начал было будить Акиру, но тут его снова отвлекли...
  
  - Fiat lux!
  Яркая вспышка магического света заставила тварей отшатнуться, но несмотря на это, положение Алистера с Аблой было аховым. Из глубин панауанского метро лезла толпа чудовищ. Они не были копиями знакомых по ЗШН гуро: в темноте, при наличии балахона и маски с одной стороны и сотни миллилитров в переводе на чистый этанол с другой их можно было даже принять за людей. Но в свете заклинания ясно была видна отвратительная, серая, покрытая слизью кожа, неправильные пропорции тела и самое главное - росшие из лица длинные и подвижные щупальца.
  - Бежим! - Алистер потянул Аблу за собой в сторону станции. Даже с обычными гуро он не рискнул бы связываться в таком количестве, а уж неизвестно с чем...
  - Это же иллитиды! - выкрикнула она, быстро осматриваясь, - Их не меньше двух десятков... мы сможем одолеть всех?
  Хлыст в руках девушки начал превращаться в длинную тонкую шпагу.
  - Я думал, они вымышленные... - задумчиво произнес колдун, - Черт, ЭМИ у нас нету!
  Обернувшись, он быстро сотворил заклинание огненного шара. Один из монстров загорелся и заверещал, но это была капля в море. А тем временем к свету от заклинаний добавился еще один свет. Стремительно приближающийся свет в конце туннеля.
  - Твой щит выдержит столкновение с поездом?! - спросила Абла, пробегая прямо рядом с первыми рядами тварей, - У меня есть глупая идея!
  - Должен! Но он не остановит поезд!
  - А я и не собираюсь его останавливать! - крикнула она, взмахивая так ни разу и не использованной шпагой и превращая её обратно в хлыст, - Встань позади и обними меня!
  - Окей, я читаю щит! - Алистер встал сзади девушки, обнял ее за талию и быстро-быстро стал читать слова заклинания. Блин, когда они отсюда выберутся, надо вернуться в мотель за заготовленными загодя лентами. И вообще, Брайс, ты идиот! Мог бы и догадаться, что на Панау нельзя расслабляться!
  Абла стояла на месте и напряжённо смотрела вперёд, словно надеялась увидеть хоть что-то сквозь яркий слепящий свет, быстро приближающийся под характерные гудки поезда. С другой стороны все ближе подступали щупальцемордые твари, но она, казалось, не обращала внимания. Брайс читал заклинание и при этом, ощущал, что потеет. Его пальцы сквозь тонкую ткань курточки ощущали нежную мягкую плоть живота девушки, а её волосы приятно касались подбородка и слегка щекотали губы юноши, когда он говорил. Единственная ошибка, единственный неверный образ мог значить, что поезд, который в принципе не успеет затормозить, просто переломает, как манекены для краш-тестов, те две маленькие фигурки, что сейчас стояли между серебрящихся длинных рельс. Мир превратился в одно большое ощущение: запах волос Аблы, её шампуня с запахом луговых цветов, перемешивался с затхлыми запахами подземки. Звуки собственного голоса смешивались со шлёпаньем босых ног иллитидов, их утробным ворчанием, а также с гулом приближающегося поезда. Алистер закончил своё заклинание за пять секунд до столкновения, а затем Абла замахнулась и нанесла удар хлыстом... по поезду.
  В следующее мгновение поезд ударил по барьеру. Юношу и девушку отбросило назад, вышибая воздух из лёгких, даже несмотря на щит. Алистер успел только заметить, что столкнувшиеся с поездом иллитиды легко разлетались в стороны, словно бы из мира исчезла гравитация, которой Алистер, кстати, сейчас и не чувствовал. Их понесло в сторону. На секунду юноше показалось, что план не сработал, но затем хлыст натянулся, и юношу с девушкой потянуло вперёд. Они неслись рядом с поездом, врезаясь то в вагон, то отскакивая от него к стене, а от неё - обратно. С каждым столкновением стекло билось всё более и более, пока, наконец, разросшаяся паутинка трещин с хрустальным звоном не превратила стекло в феерию осколков, и они вместе не залетели в полупустой вагон.
  - Это было круто! - выдохнула Абла, лежа на Алистере, - Тот, кто этого не видел, самый большой неудачник на свете!
  - Ох... ты... блин... - выговорил юноша, силясь восстановить дыхание, - Круто - не то слово!
  Сообразив, в каком положении они находятся, он немедленно залился краской. Мгновением позже ситуация дошла и до Аблы, которая начала торопливо подниматься.
  - В общем, мы сбежали... кажется... - она покачала головой, - Если честно, я понятия не имею, что произошло и откуда в местной подземке итиллиды.
  - Иллитиды, - машинально поправил Алистер девушку. Он говорил шепотом, чтобы не слышали пассажиры поезда, - Я тоже удивлен. Ну ладно - террористы, но ЭТО... в общем, я серьезно считаю, что на Панау ЗШН откроет филиал.
  - Вряд ли, - покачала головой Абла, - Норма в Ирландии. Нужно сообщить профессору Финелле и доктору Кеншу.
  Она вытащила из курточки мобильник и тут же ругнулась.
  - Иблис... они тут что, в двадцатом веке живут? - девушка повернулась к Алистеру и показала датчик сигнала. Точнее, его отсутствия, - У них в вагонах нет хабов!
  - Нет сигнала? - Алистер проверил свой телефон, но у него связь была ничуть не лучше. Тогда колдун обратился к ближайшему пассажиру:
  - Уважаемый... Какая следующая остановка?
  К счастью, в стране, живущей туризмом, знание английского было жизненной необходимостью.
  - Октунберг.
  Через пару минут показалась и сама станция... Ненадолго.
  - Эй! - воскликнула Абла, когда поезд, так и не открыв дверей, вновь начал набирать скорость, - Чего он творит?!
  - Блин! Машинист сообщил о ситуации и получил приказ не останавливаться, ради безопасности пассажиров, - быстро сообразил юноша.
  - Да, стой же! - крикнула арабка и рванулась к стоп-крану. Быстрым ударом непонятно откуда взявшегося в руке молотка она разбила защитное стекло, а затем резко дёрнула кран вниз. Вагоны резко дёрнуло, после чего Алистера понесло в сторону, прямо на Аблу.
  - Блин... я нечасто езжу на поездах, - извиняющимся тоном признался он, - Бежим, - вскочив, юноша помог ей подняться.
  - Ага, - кивнула Абла, - Пока не запинали!
  Кое-как справившись с дверью, они выбрались в туннель, - и увидели, что на станции кипит бой. Отряд местной военщины отстреливал наступавших щупальцемордых, но тех, казалось, становилось только больше. Никакой тактики они, впрочем, не проявляли: перли и перли, как зомби, забрызгивая пол кровью и слизью, но постепенно отвоевывая территорию метр за метром.
  - Головы им срубай! - крикнул Алистер, прокладывая себе дорогу магией холода. К счастью, военные на них внимания не обращали, да и иллитидов, похоже, больше интересовал выход.
  - Было бы чем! - не тратя времени на сотворение заклинаний, Абла вырвалась вперед. Еще немного, и она, перемахнув невысокую оградку, оказалась на лестнице. Да, до такого чуда научной мысли, как эскалатор, панауанцы не дошли.
  Тем временем к одной толпе добавилась другая. Не зная, что делать, пассажиры поезда ломанулись следом за теми, кто, по их мнению, знал. За Алистером и Аблой. Иными словами, покинули относительно безопасный поезд и полезли на поле боя.
  И тут произошло то, чего юноша никак не ожидал. Военные стали стрелять без разбора. Автоматный огонь скашивал, словно сочную траву, нескольких мужчин и женщин, мамочку с ребёнком и на удивление бойкого старика. Человеческая кровь смешивалась с кровью чудовищ. Алистер с замиранием сердца смотрел на это, лихорадочно пытаясь понять, что можно сделать. Как можно спасти людей, убиваемых теми, от кого ждали помощи. И в то же время понимал, что это решение было единственно верным. Единственно верным, но недостаточным.
  Толпа попросту смела кордон, открывая путь щупальцемордым. Алистер видел, как на лестнице Абла торопливо набирает номер на телефоне, но сейчас у него были более близкие дела. Ведь сам он до сих пор не выбрался из толпы.
  На глаза попалась кнопка, которая приводила в действие жалюзи... Можно перекрыть все выходы из метро, и на какое-то время это удержит монстров. Колдун прикинул расстояние до кнопки. Можно было попытаться.
  В один рывок он оказался у кнопки и с размаху треснул по ней кулаком. Жалюзи начали опускаться - не только у основания лестницы, но и у выхода из метро. Быстрее, чем успел осознать ситуацию, колдун выпалил заклинание левитации, пролетая над головами людей.
  Лишь в последний момент он проскочил в закрывающиеся жалюзи. Отрезающие дорогу к выходу и чудовищам... И оставшимся людям.
  
  - Финелла слушает, - Чезаре отвлекся на звонок, оставив Марию в одиночестве совершать великий подвиг пробуждения Акиры.
  - Профессор Финелла, - услышал мужчина взволнованный голос, - У нас тут из подземки прут итиллиды!
  Ну, разумеется, где самое веселье, там непременно найдется парочка студентов. С того момента, как его люди перехватили сигнал о тварях в подземке, не прошло еще и минуты... Что не помешало ему сделать вид, будто ему об этом давно известно:
  - Итиллиды? - уточнил он, - В смысле, иллитиды? Ктулхуманоиды?
  - Итиллиды! Аллах, вы в ДнД играли? Э-э-э... длинные мужики с щупальцами вместо лица, - торопливо выпалила Абла.
  - Пути к отступлению свободны? - спросил шпион, решив не тратить время на выяснения, как правильно называется плод больной фантазии Гэри Гигакса.
  - У нас - да, - ответила арабка, - Но беженцев из метро мы замуровали.
  - Ясно, - кивнул Чезаре, - Но тут, кажется, ничего не поделаешь. Когда вернетесь, сообщите, что вам удалось узнать об их боевых качествах и численности. Уже исходя из этого, будем решать, что делать дальше.
  - Э-э-э... мы, вроде как... в ближайшее время обратно и не собирались... - неуверенно произнесла девушка.
  Несмотря на то, что он несколько раз заступался за нее во время Войн Хаоса, она его слегка побаивалась. Его это вполне устраивало: стараниями Рейко рычагов контроля за студентами у него и так было на один меньше.
  - Я и не говорил про ближайшее время, - поморщился учитель, - Когда вернетесь, тогда и расскажете... Тем более, что к тому моменту станет ясно, кто кого в схватках иллитидов и военных, что также повлияет на расклад.
  - То есть? Ждать до вечера? Так просто?
  - Чтобы давать четкую оценку времени, пока мало информации. Пока что постарайтесь эвакуироваться из зоны поражения. Когда я определю, что нужно делать с ктулхуманоидами, я вам сообщу.
  - Ладно... Поняла... Жду звонка.
  Интонации Аблы ему не понравились, но она повесила трубку раньше, чем он успел что-то сказать.
  Покачав головой, Чезаре обернулся к растерянно протирающему глаза Акире:
  - Добро пожаловать в реальный мир.
  
  Опасность. Опасность повсюду!
  Рю несся сквозь сплошную зелень, не разбирая дороги. Это было в тысячу раз страшнее, чем тогда, во время боя с киборгом. Тогда взрыв поражал конкретную площадь. И он мог покинуть ее. Сейчас Пустоты попросту не было. Повсюду была опасность. Повсюду!
  Из зелени опасности появилась крепкая фигура Мелиссы Чанг, ударом с размаху сбившей с ног бегущего юношу. Он не почувствовал угрозы от этого удара: она просто терялась в окружающей зелени.
  - Аааррр! - сказал Рю, вовремя сомкнув челюсть. Зеленый мир крутанулся и ударился о юношу, оказавшегося на земле.
  Дыхание сбилось окончательно, так что ничего более, кроме короткого то ли стона, то ли мычания, зеленоволосый из себя не выдавил. Лишь лежал, открыв рот как рыба, жадно дыша и сверкая в мир зелеными пульсирующими глазами. Поистине, казалось, что сейчас он под опасными наркотиками...
  Затем юноша ощутил, что его правую руку заламывают за спину, прижимают к позвоночнику, повыше поясницы, за затем чьи-то пальцы зарываются в его зелёную шевелюру и оттягивают её назад.
  - Ты косячишь, - угрожающе прошипел знакомый женский голос.
  - Атака... всего объема... прямо сейчас!
  - Значит, ты закончишь свою жизнь, что лепеча и пытаясь оправдать своё существование, и половина твоих реплик будет звучать примерно так: "пожалуйста, госпожа Мелисса, не надо мне ломать фаланги пальцев"! - прорычала Чанг, после чего впечатала Рю лицом в грязь.
  Ответ юноши больше походил на мычание.
  - На тебя были надежды! Для тебя была разработана специальная, учитывающая особенности твоей долбанутой психики тренировочная система! - пояснила Мелисса, снова оттягивая его голову назад, - А ты... убежал при первых же признаках опасности, как малолетняя сучка!
  - Опасность... по-прежнему... здесь! - прошипел от боли Рю, на этот раз жмуря глаза, - Новое восприятие... все по-другому! - пытался что-то объяснить юноша, который, похоже, немного бредил.
  - Это потому что настоящий воин должен понимать, что происходит, понял? Понимать! - она снова опустила Рю лицом в грязь и продолжила лекцию, - Воин от солдата отличается тем, что он понимает, что происходит. Что он сражается с использованием своих знаний и опыта, и может создать новый стиль, свой, индивидуальный, а солдат только и делает, что применяет то, чему научился, и дальше ни бэ, ни мэ! Ты, Ёсикава-кун, должен был стать воином, который, словно воздух, уходит из рук противника и, если тебе так противно убийство, побеждает их без кровопролития! Для того я дала тебе шокер! Это должно было стать первой частью твоего обучения! Ты понял?!
  По лицу Рю тек холодный пот, а одну ногу начало сводить судорогой: нервная система амагуса не была предназначена на постоянное нахождение в "полной" зоне. Создатели подразумевали, что долго в ней находиться живым невозможно, потому Рю был рассчитан на совсем другой режим.
  - Подымайся! - приказала безопасница, - Вставай, тряпка!
  Рю поднялся, с силой выдохнув, и остался молча стоять, держась за голову и наблюдая грунт. Его чуть трясло и малость пошатывало.
  - Это... все еще продолжается... - сказал он.
  Мелисса сняла с пояса сложенный металлический ошейник и протянула его юноше, а другой рукой достала из-за уха сигарету и зажала её фильтр губами.
  - Надевай.
  Рю протянул руку за ошейником - чисто машинально. Будь он в нормальном состоянии, у него, наверное, возникла бы странная ассоциация и какие-либо подозрения на сей счёт... но сейчас он бы начал и грязью натираться, моя ей волосы как шампунем, если бы Мелисса сказала так поступить. Зелёному японцу было плохо не по-детски.
  Даже не осмотрев объект, зеленоволосый начал натягивать ошейник себе на шею. Из носа не очень-то уверенно текла кровь от "тёплого приветствия" Мелиссы. Защелкнув ошейник у себя на шее, Рю так и продолжил стоять, наблюдая землю у себя под ногами. На самом деле, он просто опустил голову. Ни грунт, ни что-либо другое из ландшафта его не интересовало: организм кричал, что его убивают.
  - Путь самурая - это смерть, - сообщила Мелисса, после чего голова Рю зазвенела не только от ощущения опасности, но и от пощёчины, - И мне плевать, что ты себя самураем не считаешь.
  Она продемонстрировала Рю руку, сжимающую детонатор.
  - Важно, что так считаю я, - женщина подалась вперёд и хищно оскалилась, - Если я ещё раз узнаю, что ты, как трусливая девочка, спрятался или вообще бежал с поля боя, я нажму на эту маленькую кнопочку, и тогда тебе уже никогда не будет больно... вообще никогда.
  Улыбка исчезла с лица Мелиссы.
  - Потому что ты умрёшь. Просто ты единственный, кому это надо пояснять.
  Рю молча кивнул. Он был не в состоянии воспринимать словесные угрозы.
  - Пока свободен.
  Сил идти более не было, потому Рю побрел в единственное известное ему целое помещение - склад СБ. Но по дороге резко (хотя со стороны это выглядело как "вяло и неуверенно") изменил маршрут, направляясь в лабораторию Рейко. Кошачьей ками явно было не лучше, чем ему. Она тяжело опиралась на шкаф и как будто была готова свалиться в обморок. Хвост безвольно болтался, уши были опущены.
  - То же дерьмо, да?.. - нашел в себе силы сказать Рю, обнимаясь с дверью и сползая на пол, - Да что же делать...
  - Помоги мне со стазисом, - проворчала доктор Кеншу, не меняя позиции.
  - Как?
  - Запихнуть меня туда! - со злостью выкрикнула Рейко, а затем, зажмурив глаза, с плаксивыми нотками в голосе вопросила, - Что ж ты такой тупой-то?
  Рю не винил ее. Если она чувствовала то же, что и он... А ведь он пусть без осознания, но уже был на поле боя; Рейко же была ученой и больше привыкла к тиши кабинетов. Никакие кошачьи силы не компенсируют этого.
  Юноша попробовал дойти до хвостатой, но внезапно шарахнулся в сторону, как черт от ладана, чуть не рухнув на пол.
  - Я так... не могу. Везде опасно, - пробормотал зеленоволосый, но все же дотащился до Рейко. Рю открыл стазис-контейнер и начал тащить наглую ками в него, чуть сам не валясь на пол.
  - В стазисе безопасно, - невнятно буркнула женщина, - Он может пережить любой ядерный взрыв, что холодильник Инди...
  Подтянув ножки, она подняла на Рю мутный взгляд.
  - Врубай.
  Когда юноша не без труда нашел кнопку включения, стазис загорелся синим цветом. Подумав, Рю решил последовать ее примеру. Для него картинка просто мигнула, а затем он услышал голос Мелиссы:
  - Подымайся давай!
  Характерной зелени опасности он больше не видел. Но и место было незнакомым: уже не переоборудованный под лабораторию домик рядом с мотелем, а скорее что-то вроде казармы. И здесь Мелисса, в расстегнутой куртке цвета хаки и с сигаретой в зубах, смотрелась куда органичнее.
  - Что это было? - спросил Рю, вываливаясь из контейнера и начиная подниматься на ноги.
  - Это стазис, детка. Ты провалялся в нем сорок минут.
  - Про это я читал... А что за хренотень творилась до того? Я себя давно так плохо не чувствовал. Как будто падаешь и вот-вот должен разбиться, но этот момент все никак не настает...
  - Ты чего? - нахмурилась Мелисса, - Никогда не прыгал с парашютом? Если падаешь и не разбиваешься, то попробуй расслабиться и получить удовольствие. Это вообще один из моих девизов.
  - Это было всего лишь сравнение... - ответил амагус, садясь на край контейнера и массируя виски пальцами, - И да, я никогда не прыгал с парашютом. Суть в том, что я предвидел свою гибель каждую секунду до того, как лег в стазис. Я думал, что мое тело вообще начнет бесконтрольно и хаотично метаться по лесу...
  Ответом ему стал тяжелый подзатыльник.
  - Держи свое тело в узде! Если бы люди этого не делали, вокруг царил бы полный хаос и всеобщий перетрах... - сержант на секунду задумалась, - В смысле, еще больше, чем сейчас.
  Юноша не ответил. После такой нагрузки на способности у него раскалывалась голова. И подзатыльник ее отнюдь не подлечил.
  - Вставай.
  Рю повиновался. Но перед тем, как вытянуться по стойке "смирно", он все же поправил солнцезащитные очки, скрывавшие неестественные зеленые глаза.
  - Значит, так, боец, - сложив руки за спиной, заговорила Мелисса, - У тебя есть три выхода. Выход первый заключается в том, чтобы стойко перенести все тяготы армейской жизни и стать идеальным офицером... Хотя бы на уровне младшего командного состава. Для этого ты должен будешь вызубрить весь устав, продемонстрировать идеальную боевую подготовку, а также доказать мне, что ты пригоден к выполнению боевых задач хотя бы самого узкого спектра.
  Она зашагала влево.
  - Твой второй выход заключается в том, что ты струсишь и попытаешься бежать. Бежать от меня, - она развернулась на мысках на сто восемьдесят градусов и направилась обратно, - Бежать от противника. Да хоть от долбанной бабочки-капустницы. И тогда я возьму эту маленькую штучку, - она показала Рю детонатор, - Нажму вот на эту маленькую кнопочку, и твой рост немножко уменьшится.
  Она снова развернулась на мысках.
  - Твой третий выход заключается в том, что ты, пуская слюни и сопли, плюхнешься передо мной на колени и взмолишься о пощаде, тогда я передам тебя Френку и уже больше никогда не буду тебя трогать. Ты меня понял, солдат?!
  - Понял, - коротко ответил юноша.
  Мелисса бросилась к нему, как змея на цыплёнка. Очень зелёного цыплёнка.
  - Я тебя не слышу, боец!
  - Понял, Мелисса-рэнси! - крикнул зеленоволосый прямо в лицо Чанг, чувствуя себя еще глупее... хотя, казалось бы, куда уж...
  - Отвечать нужно "Так точно, Мелисса-рэнси" или "Вас понял, Мелисса-рэнси"! - крикнула она, - Ты меня понял?!
  - Так точно, Мелисса-рэнси!
  - С этого момента твоя жизнь подчинена уставу. В нём тысяча и одно правило, которое может тебе показаться глупым, однако каждое из них было написано кровью солдат, и для начала, чтобы понять, сколько вообще мозга в твоей голове, я хочу узнать, понимаешь ли ты, зачем тебе нужно каждый раз надрывать глотку, когда отвечаешь мне?
  - Почему?
  Не успел он закончить вопрос, как мир перед носом стал зеленым. Рю рухнул на спину, пропуская кулак сержанта над собой.
  - Я давала команду "свалиться подкошенным", солдат?!
  - Нет, Мелисса-рэнси!
  Подняться оказалось не так просто. После недавних событий его мотало, как пьяного.
  - Тогда почему ты рухнул без моего приказания? - хмуро спросила Чанг, перегоняя сигарету в другой уголок рта.
  - Потому что я всегда ухожу от атаки, Мелисса-рэнси! Имея дело с мечом, по-другому действовать невозможно.
  Рю почувствовал, что на более обстоятельное объяснение ему попросту не хватает воздуха.
  - По-другому нельзя, говоришь? - усмехнулась она, после чего взялась за нижний край своей майки и потянула его наверх, демонстрируя тренированное тело и застарелые шрамы на животе, - Ты говоришь это мне? Той, что имеет с мечом куда больше общего, чем ты, сопляк?
  Отпустив майку, она потянула из ножен военный нож. Мир снова стал зеленым... Но на этот раз Рю уже не уклонился.
  Он просто потерял сознание.
  
  - С тобой все нормально?
  Вэйн пару раз для вида постучал в дверь ванной. Они с Минене находились в роскошных апартаментах одного из местных отелей. Чтобы получить их, пришлось и потратить немало денег, и приставить управляющему крупнокалиберную винтовку к голове. Политика кнута и пряника в идеальном исполнении.
  И вот, теперь Минене уже двадцать минут торчала в ванной. До этого они с Вэйном спорили о религии, и кажется, его слова ее обидели.
  Не получив ответа на свой вопрос, Вэйн присмотрелся к девушке прямо сквозь стену... И в этот момент дверь распахнулась.
  - Значит, говоришь, боги устарели, да? - Минене, одетая лишь в полотенце и светящиеся зеленым татуировки, бросила в парня кулак, созданный из нескольких литров воды, отшвырнув его к стене.
  - Обожаю страстные прелюдии! - откликнулся он, повисая в воздухе.
  Он и вправду был в восторге. Он считал, что она ничтожна, как и все другие... А оказалось, что она тоже кое-что может. Быть может, она даже заслуживает некоторого уважения.
  Поток ветра ударил в водяной щит, выставленный девушкой. Она покачнулась, но устояла, а вот полотенце полетело в сторону. Не сказать, что она входила в число красивейших девушек на памяти Вэйна... Но она была сильной, а это было стократ важнее. Когда ты сверхчеловек, только это и важно.
  Новый водяной кулак ударил в живот Вэйну, но на этот раз сигма-гибрид успел разогнаться. Погасив удар водой, он врезался в жрицу, сбивая ее с ног и ловя в борцовский захват.
  - А ведь я могу любого человека такой силой наделить, - прошипела девушка сразу после приземления. Кажется, она понимала, что в этом бою проиграла. Даже более того, судя по тому, как она легко приняла поражение, она и не рассчитывала на победу, - А ваши сигмари о подобном могут только мечтать.
  - Да, можешь... - Вэйн навис над Минене, глядя прямо ей в глаза. Все еще крепко сжимая запястья девушки, он медленно развел руки в стороны, словно бы распиная ее крестом. Она была очень сильна... для человека. С сигма-гибридом тягаться в силе она не могла.
  - ... и что же?
  Он резко наклонился, глядя ей в глаза.
  - Действительно роль игрушки в лапах древнего монстра такая забавная? У тебя совсем нет своих амбиций и жажды власти?
  - Ты не отличаешься умом, правда? - Минене злилась. Очень злилась. Это чувствовалось в её голосе, как она закипала внутри своего тела, пряча это под ядовитой улыбкой, - Я могу собирать армии сверхлюдей, лишая их способностей по своей воле.
  - Но ты-то здесь, - указал он, - Хоть жрица, хоть аватара... хоть сам древний бог.
  Вэйн постепенно приближался к ней, обжигая дыханием ее лицо. Он коснулся губами ее лица. Несмотря на малый рост, небольшую грудь и не по-женски атлетичное тело, она была красива своей, дикарской красотой. Некогда он хотел изнасиловать ее. Но сейчас понимал, что такую сильную и достойную девушку... было бы глупо ломать. Да и зачем?
  - Не советую, - глухим, разом охрипшим голосом ответила Минене.
  - Я не слушаю дурацких советов, - ответил Вэйн, целуя ее в губы.
  
  Глава 4
  
  - Спасите! - кричала женщина среднего возраста.
  - У меня дома ребёнок остаться, - плакала другая.
  - Я тебе жопа надрать! - возмущался мужчина крепкого телосложения, - Это ты нас запереть!
  - Ты что, просто оставишь нас умирать?! - недоумевал дрожащий подросток.
  Руки Алистера мягко коснулась маленькая ручка Аблы.
  - Пойдём отсюда, - тихо сказала она, - Тебе не нужно этого видеть.
  Колдун удивленно обернулся. И это ему говорит девушка? Это ему полагалось такое ей сказать и увести отсюда.
  - Я могу им помочь, - тихо ответил Брайс, - Туда еще не добрались иллитиды. Я приподниму жалюзи, чтобы они вышли.
  - Ты мало знаешь о человеческой природе. Неужели ты думаешь, что тебя поблагодарят? - её бледное лицо, укрытое капюшончиком, освещалось вспышками проблескового маячка полицейской сирены, - Не будет организованной попытки выбраться. Не будет ничего, кроме паники и агрессии.
  - Да мне и не нужна благодарность, - вздохнул Алистер, глядя ей в глаза, - Но ты права, я могу сделать хуже. Они там... оказавшиеся в рукаве между перроном и выходом, в относительной безопасности. Они дождутся приезда спасателей. А остальным мы всё равно не можем помочь.
  Он понимал, что это лишь самооправдание. Но все же лишь крепче сжал ладошку Аблы в своей.
  - Куда пойдем? Что сказал Финелла?
  - Для начала, подальше, - ответила арабка, уводя юношу подальше от решётки, к которой начали подбегать вооружённые полицейские, - Профессор сказал, что будет пока наблюдать. Нам велел "гулять и не париться", если я правильно расшифровала его пестрящую полунамёками речь.
  - Он даже не удивился? - переспросил Брайс, - Значит, в курсе.
  - Это Финелла... Он всегда в курсе.
  - В цирк мы уже опоздали, - размышлял Алистер, наматывая ленты обратно на ремешки браслетов, - Хотя можно считать, что мы там побывали, причем в роли воздушных акробатов.
  Колдун вздохнул и улыбнулся. Его слегка трясло после всего, но глядя на спокойную Аблу, юноша пытался взять себя в руки.
  - Чего желает дама? Спокойного просмотра какой-нибудь комедии в местном кинотеатре или продолжения острых ощущений?
  Абла задумчиво нахмурилась.
  - Не думаю, что мне сейчас удастся расслабиться, да и, в ближайшее время весь город начнёт напоминать какой-нибудь зомби-муви, а это далековато от комедии.
  Она посмотрела на Алистера.
  - Думаю... нам нужно попытаться спасти город.
  Алистер посмотрел на нее с обожанием. "Это... моя девушка", - невольно мелькнуло в мыслях.
  - Значит, наши мысли совпадают, - кивнул он, - Нужно выяснить, откуда взялись иллитиды, и остановить вторжение, устранив или перекрыв источник. Боюсь, для этого нам придется вновь спуститься под землю. Хотя... Есть у меня подозрение, что источник вполне может быть на поверхности. Здесь одно из двух: или проделки местных колдунов, или действия ученых... гуро у нас тоже по школе бегали из-за ошибок некоторых студентов, хм. У тебя есть какие-то соображения, куда нам надо?
  - Первым делом нам нужен оружейный магазин, - ответила арабка, - Со станнером на этих тварей не попрешь. Хотя... Лучше арендовать телепорт на почте и получить оружие из закромов школы.
  - А нам не ответят, что мы должны справиться своими силами? - скептически переспросил Брайс.
  - Мы же не станем просить преподов, - фыркнула девушка, - Эрл сварганит и перекинет.
  - А это идея, - кивнул он, - Побежали.
  Он взял Аблу за руку и быстро направился в сторону от остановки, надеясь вскоре выйти из зоны оцепления. Скоро тут будет очень жарко. И что-то ему подсказывало, что искать источник тентаклевой чумы нужно там, где будет жарче всего.
  
  - Надо валить... меня уже напрягают эти взгляды, - Мария одним кивком головы показала на высовывающиеся из-за прилавков морды продавцов.
  Акира мало что смог рассказать полезного. Его во сне навещала какая-то женщина. Брюнетка, красивая. Говорит, богиня. Он усомнился. Она обиделась. И натравила этих громил. Но заподозрив неладное, он отправил своего "орла" привести помощь. Как оказалось - не зря.
  - Думаю, нам стоит посетить завод до того, как станет известно, что бандиты потерпели неудачу... - ответил Чезаре, - Скажи-ка, у тебя оба сигмафина защиты от ЭМИ-излучения при себе?..
  Девушка коротко кивнула. Она, в общем-то, привыкла к этому вопросу. Чезаре очень беспокоился за нее: больше, чем за интересы организации, и уж конечно, больше, чем за себя. И известие, что простой ЭМИ-удар может лишить ее с таким трудом добытого тела, отнюдь не радовало его.
  - В общем, план такой. Я принимаю облик этого амбала, - кардинал кивнул на "несуна", - А на тебя накидываю иллюзию Акиры. В таком виде мы идем на встречу с "Миссис Икс". Если она будет там лично, первым делом используем эми-излучение, чтобы не дать ей усыпить нас, после чего в восемь рук скручиваем ее... Опционально между последними двумя этапами следует вынос ее охраны.
  Упоминанием о восьми руках он намекал, что в этом районе у него есть два не занятых срочными заданиями агента. Акиру он с собой брать явно не собирался.
  - Эм... - неуверенно ответил студент, - Если эта миссис Икс - это та, кто была у меня во сне, то кажется она знает, когда я сплю, а это значит... Что если я засну, она может раскусить этот план, ну и вряд ли она меня снова выпустит...
  - В таком случае чуть меняем план, - невозмутимо ответил Чезаре, - Делаем вид, будто я тащу силой, и с порога предъявляю претензии, что якобы спящий студент не вовремя проснулся и положил трех человек, прежде чем его скрутили... И стараемся провернуть это до того, как ты снова уснешь.
  Мария некоторое время смотрела на спасенного, а затем её рука коснулась её же лица.
  - Акира? Чтобы не спал? Наш план обречён.
  - Значит, нам стоит поторопиться, - ответил шпион, беря ее под локоть.
  Как только они скрылись от любопытных глаз, Чезаре начал подготовку к предстоящему спектаклю. Шпион логически рассудил, что бандит, носящий пленного на руках, это уж слишком сюррно. Поэтому он поднял Марию на плечо, - но столь бережно и аккуратно, что при внимательном рассмотрении случайный наблюдатель либо раскрыл бы обман... Либо уличил бы бандита в весьма странных наклонностях.
  - Держи руки так, будто они связаны, - сказал он, накидывая на себя иллюзию "несуна", а на Марию облик Акиры, с добавлением набора синяков и ссадин и веревок на руках, - И лучше во время "представления" не говори ничего: я сомневаюсь, что ты сможешь достоверно сымитировать мужской голос.
  - Му-му-му, - ответила паладинка и кивнула, послушно скрещивая запястья. Ее истинный облик уже скрывала совсем не привлекательная с его точки зрения личина, но мысль о том, что под этой личиной скрывается Мария... изображающая пленницу... будоражила воображение.
  - Может, мне тебя ночью связать? - мечтательно прошептал мужчина.
  Фантазия немедленно нарисовала ему эту картину, и он не мог не счесть ее невероятно соблазнительной. Разумеется, речь не шла о том, чтобы причинить Марии боль: с ней он такого не позволил бы себе даже с ее согласия. Нет, он собирался связать ее мягкой шелковой веревкой с нетугими узлами, обозначающей их роли, но не врезающейся в нежную кожу. Без СМ-составляющей, так сказать.
  - Я буду полностью беззащитна... И ты сможешь сделать со мной что захочешь... М-м-м, как заманчиво, - так же шепотом ответила девушка.
  Чезаре засмеялся, касаясь ее самым предосудительным образом, но тут же снова стал серьезным и направился к сталелитейному заводу, на ходу передавая команды агентам:
  "Займите позиции, с которых простреливаются окна здания, разверните пулеметы и ждите данных расположения целей. По охране стреляйте на поражение, а предводительницу будем брать живой"
  До завода идти было всего нечего: всего один квартал, и то совсем небольшой: там располагались только пруд и какой-то павильон. Сам завод выглядел заброшенным. Никаких людей, никаких признаков жилья. Соглядатаев, которых ожидал обнаружить шпион, тоже не было. Лишь недовольный лай собак за оградой.
  Зайдя на территорию, он увидел и сам источник лая. Пять не слишком крупных шавок. Увидев гостей, они бросились навстречу... Но подались назад, нарвавшись на немигающий взгляд.
  Бродячие собаки более агрессивны, чем волки. Они знают, что человек, несмотря на размеры и самоуверенное поведение, не так уж крут, как пытается казаться. Но даже они подсознательно чувствуют вожака. И сейчас они мгновенно поняли, что нарвались на более крупного хищника, от которого лучше держаться подальше. Это хорошо. Чезаре не любил убивать животных. Куда больше, чем людей.
  Дверь на сам склад была закрыта на амбарный замок, а за ней надрывался телефон. С замком Мария справилась бы лучше, но Чезаре опасался слежки. Поэтому с замком пришлось разбираться самому.
  - Похоже, никого нет дома, - прокомментировала девушка.
  Наконец, замок щелкнул. Толкнув дверь ногой, шпион вошел в помещение. Внутри было довольно... пустовато. Даже чанов с расплавленным металлом не нашлось.
  Зато нашелся телефон, как раз в это время в очередной раз зазвонивший. Поставив Марию на пол, шпион снял трубку. Заговаривать первым он счел излишним.
  - Какого чёрта! - услышал он злой женский голос, - До тебя не дозвониться! Ты что, не можешь себе мобильный купить! На дворе чёртов двадцать первый век!
  Хм... Из рассказа пленного создавалось несколько иное впечатление об этой сладкой парочке. Не слишком уверенно себя чувствуя на поле старых знакомств, Чезаре предпочел перейти в наступление:
  - Ты мне лучше объясни, какого хрена этот гребаный пацан не спал?! Он, блин, трех человек положил, пока его повязали!
  При этом через модуль связи он отправил своим агентам на АТС указание выявить номер звонка, затем начать отслеживание.
  - Это у вас надо спросить! Он не мог проснуться без постороннего вмешательства! Вы его что, головой по ступенькам тащили?!
  - Значит, мог, - резонно ответил "амбал", - Или это его, мать их, гаджеты.
  - Да мне насрать, - отмахнулась собеседница, - Он жив?
  - Жив, гаденыш, - ответил "амбал", - Я ему руки связал и рот заткнул.
  "Номер определен", - доложил агент. Тем временем собеседница начала инструктировать:
  - Я хочу, чтобы ты прижёг ему лицо кислотой, для начала. Но у него должны сохраниться глаза. Распиши ему его дальнейшую жизнь так, как ты это умеешь. Я хочу, чтобы он вернулся ко мне, моля, чтобы я позволила ему выполнять мои желания.
  "Миссис Икс" не могла видеть, как похолодели глаза кардинала на этих словах. Она, конечно, не знала, что сейчас в роли "пленника" выступала Мария... Но незнание не освобождает от ответственности. Тем не менее, сейчас голос не выдал и тени его настоящих эмоций.
  - Понял, - ответил он, выправляя иллюзию в соответствии с инструкциями, - Когда ты заберешь его?
  - Позвонишь мне, когда он будет готов, - ответила собеседница и, в следующую секунду её голос сменили гудки.
  Чезаре мотнул головой, проверяя данные по номеру. Это оказался телефон-автомат рядом с одним из крупнейших отелей в центре города.
  "Отрядить трех агентов в том регионе для слежки. На глаза не попадаться. Лучше всего будет поймать ее с поличным, когда я буду делать обратный звонок: так мы сможем избежать выяснения, кто из постояльцев отеля нам нужен"
  Вслух же он сказал совсем другое:
  - Ну что ж. Теперь ждем, сколько времени потребовалось бы этому парню, чтобы сломать Акиру... Я или Мелисса справились бы минут за двадцать, но так как это простой бандит, возьмем тридцать пять... Затем перезваниваем.
  - По-моему, ты слишком уж недооцениваешь гремлина, - покачала головой Мария, - По-моему, он вполне может и подольше продержаться... прежде чем хотя бы поймёт, что его пытают.
  - Я учитываю все варианты, - пожал плечом мужчина, - Вероятнее всего, тридцать пять минут будет в самый раз; но вполне может быть и так, что палач из наемника существенно лучше, чем боец.
  - Ой, я тебя умоляю, - махнула рукой девушка, - Да он сам с первого скачка раскололся.
  Она хихикнула, видимо, услышав, насколько нелепо у неё выходит тюремный жаргон. При всей своей агрессивности и непоседливости она была слишком "отличницей". Чезаре же сошел бы за "хулигана", если бы не шесть лет разницы в возрасте.
  - Палачу необязательно быть храбрым, - заметил он, присаживаясь рядом с Марией, - А возможности высказать свое мнение о наших пыточных талантах у него не было: он перетрусил уже с того, как мы положили его людей.
  - Не думаю... уже у медиков появляется своеобразное чувство юмора. У военных атрофируется страх... а у палача профессиональная деформация должна была привести к тому, что свой разговор с нами он должен был строить, как хитрую игру, в результате удовлетворив нас невероятно малым количеством информации.
  - Необязательно, - отметил Чезаре, - Судя по указаниям "Миссис Икс", его задачей было довести пленника до кондиции, а не выуживать информацию. Да и, с другой стороны, рассказал он нам не все: она явно знакома с ним лучше, чем он пытался показать...
  - Ну, это было очевидно с самого начала, - нахмурилась девушка, - Типичная защитная реакция любого пытаемого: показать, что он как бы мимо проходил.
  - Это, конечно, так, - согласился шпион, - Хотя не сказал бы, что это на что-то повлияло... Но обрати внимание: он ничего не говорил прямо. Лишь создал соответствующее впечатление. Так что, хоть мозгов ему и недоставало, но опыт был вполне подходящий.
  - Блин! - протянула Мария и хлопнула себя ладонью по наушнику, - Так это что ж получается, я купилась?!
  - В смысле? - поинтересовался Чезаре, успокаивающе прижимая ее к себе.
  - В смысле, что я думала, что он обычный бандюган и всё выложил, а он, оказывается, хитрый палач и ничего не сказал, а я это прощёлкала, хотя знала про палачей. Вот прям хнык, какая я глупая.
  - А почему обычный бандюган не может быть хитрым палачом? - спросил мужчина. Затем добавил, целуя ее в наушник, - И ты не глупая. Ты просто не коварная... И тебе это и не нужно...
  Еще один поцелуй.
  - Ага, это чтобы ты потом рулил в семейной жизни? - надулась девушка, спрятав голову в плечи, - Я же всё-таки женщина. Мне положено быть хитрой. По штату положено.
  - Кем положено?
  - Бу-бу-бу, - отчётливо произнесла Мария вместо ответа.
  Чезаре рассмеялся, гладя ее по волосам. Такой аргумент ему было крыть нечем.
  Следующие полчаса он в лучших традициях тезки-Гая Юлия совмещал два невероятно важных дела. Флиртовал с девушкой и собирал информацию об отеле. Постояльцев действительно было слишком много, и они были слишком влиятельными людьми, чтобы их перебирать по одному. Но были и хорошие новости. Всего один выход. Множество точек, с которых просматривались и дверь, и таксофон. Отличные меры безопасности, необходимые в столь неспокойной стране... Вот только крепость с легкостью оборачивается ловушкой: сбежать через окно не представляется возможным. А значит, как только цель выйдет на свет, агенты тут же заметят ее.
  - Кажется, пора, - сказала Мария после очередного поцелуя.
  - Похоже на то, - согласился Чезаре, после чего взял трубку и набрал номер, полученный на АТС.
  Гудок. Ещё гудок. И, наконец, трубку сняли.
  - Алло? - услышал он все тот же голос.
  - Уф, упрямый гаденыш попался, - "амбал" гнусно хохотнул, - Но и он сломался.
  "У таксофона никого нет", - сообщил тем временем наблюдатель.
  Брови итальянца удивленно взметнулись вверх. Кажется, придется идти сложным путем.
  - Дай ему трубку, - ответила довольная миссис Икс, - Я позволю ему поумолять меня.
  Чезаре передал трубку... Самому себе. После чего голосом Акиры стал бессвязно причитать.
  "Продолжать наблюдение. Осмотреть в инфракрасном и сигма-спектре"
  - Что ты там бормочешь? Я что, должна ещё твоё бормотание разбирать?
  - Нет... Госпожа, - "испуганно" пропищал "Акира". Этот спектакль начал ему надоедать, но вариант с невидимостью тоже нужно было проверить, прежде чем переходить к плану Б.
  - То-то же, - ответила "госпожа" - Ну так... я жду.
  "Проверки ничего не дали. Там нет никого живого"
  - Пожалуйста... - более-менее связная просьба о милосердии в скором времени опять сбилась на что-то малоосмысленное. "Это никогда не срабатывает", - сказал бы Чезаре, доведись ему услышать это со стороны. Но сейчас его задачей было подтолкнуть собеседницу к идее, что добиться от пленника адекватного ответа при личной встрече будет куда как проще...
  "Значит, передатчик. Прекрасно. Проверьте, следит ли за местом кто-то кроме нас. Если да, представьте прогноз по вариантам тихого устранения. Если нет, вооружитесь станнерами"
  - М-м-м... мне попросить твоего знакомого орка вновь заняться твоим воспитанием?- поинтересовалась собеседница.
  - Нет! - воскликнул "Акира" с диким ужасом, - Пожалуйста...
  - Меня не интересует твоё лепетание, - жёстко ответила женщина, - Я хочу услышать, как ты молишь меня позволить тебе сделать то, что я тебе прикажу.
  - Пожалуйста... Позвольте мне... выполнить вашу волю... - Чезаре изо всех сил постарался, чтобы это прозвучало умоляюще, а не издевательски.
  "Проверка завершена. Наблюдателей нет"
  "Прекрасно. Ждите"
  Следовало направляться к отелю; однако, если так прервать диалог, добыча почувствует угрозу. Нужно сперва договорить.
  - Значит... тебя... десять слов...
  Решив форсировать завершение разговора, Чезаре стал ковыряться в проводах, создавая помехи на линии. И в этот момент случилось неожиданное. Его мобильник запел про колокола Иерусалима.
  "Акира, идиот!" - мысленно воскликнул мужчина, торопливо сбрасывая звонок.
  - Дай-ка мне того большого дядю, - потребовала собеседница.
  - Да? - ответил "амбал", не переставая терзать провод.
  - Это когда это ты сменил свой Gungnam-style на телефоне? - медовым голосом произнесла миссис Икс.
  - А, да это я у этого молокососа отжал, - гнусно хохотнув, толкнул заготовленную версию шпион. В самом деле, такой техноманьяк, как Акира, вряд ли пойдет куда-то без телефона. А если бандит захватывает пленника с телефоном, то не бросать же на месте преступления?..
  - Так какого хрена симку не вытащил?! - рыкнула на него женщина, - Ты же знаешь, что мобилы отслеживаются!
  - Не до того было, - огрызнулся он, - Этот урод своей птицей мне руку вывихнул, а в павильон скоро нагрянут копы. Так что лучше, чем играться, решай с ним уже что-то.
  - А я тебе не в павильон звоню, - рявкнула собеседница, - Тебе с такими темпами те, кто снабдил мальчишку птичкой, яйца вывихнут.
  - Или просто заплатят копам, чтобы обыскали окрестности.
  - Что-то ты слишком много начал думать за те деньги, которые тебе платят, да вот, только, не о том, - заметила она, - Пугни его ещё раз и отпускай.
  - Действительно, быть может, мне платят слишком мало? - рыкнул "амбал", - Для разборок с гребаными киберами?!
  - Можешь подать на меня в суд, - хохотнула собеседница и отключилась.
  Чезаре повесил трубку. Он улыбался. Но это была нехорошая улыбка. Улыбка лиса, наблюдающего за забравшимся в его нору зайцем.
  - Ну что ж. Сети расставлены.
  - И, какова ситуация в целом? - подняла бровь Мария, - Зачем ей потребовался Акира?
  - Точно не знаю, - ответил шпион, - Но кажется, даже если нам не удастся захватить ее, стоит расспросить его самого: судя по некоторым упоминаниям, он связался с криминалом, а затем сделал нечто такое, что ее оскорбило. Целью ее действий было не выбить конкретную информацию, а запугать. Значит, у нее так или иначе была возможность воспользоваться результатом. А сейчас пошли к мотолетам.
  - Ещё бы, - хмыкнула Мария, - Впрочем... нас же двое, верно? Думаю, один из нас может тряхнуть за шкирку Акиру.
  - Это терпит. Он, в отличие от нее, никуда от нас не денется... Кроме того, можешь считать меня параноикам, но я бы предпочел без необходимости не разделяться, учитывая ситуацию.
  Паладинка подняла бровь:
  - Тебе не кажется, что твоя паранойя сейчас может сослужить нам дурную службу? Если события будут развиваться с той же скоростью, что и весной, то даже полчаса задержки могут быть критичны... - она тепло улыбнулась, - Можешь считать меня параноиком.
  - Разница в том, что сейчас время работает на нас, - пожал плечами Чезаре, - Так что я не вижу необходимости разделяться. Что же до Весны... Я не смог защитить тебя в схватке с Робином... успел в последний момент после боя с фон Рейлисом... и боялся, что не успею, спускаясь на дно. Тебе не кажется, что при такой тенденции моя паранойя имеет под собой некоторые основания?..
  Мария упёрла руки в бока и оскорблённо фыркнула.
  - Я вообще бессмертный паладин с огненным мечом и сверхчеловеческой силой или где?
  Впрочем, дуться на Чезаре долго девушка не смогла. Уже через две секунды её губы начали медленно расплываться в нежной улыбке, несмотря на очевидные попытки эту самую улыбку сдержать.
  - Это так, - признал мужчина, - Но тем не менее, я сделаю все от меня зависящее, чтобы больше никому не удалось обидеть тебя. И лишь прошу не усложнять мне эту задачу.
  Он нежно провел ладонью по ее щеке и приподнял ее лицо за подбородок, заставив посмотреть ему в глаза.
  - Ладно... - вздохнула девушка, - Но, в любом случае, нам надо возвращаться на рынок за мотолётами... Догоняй!
  Она понеслась к павильону, пользуясь крышами машин как трамплином. Мария действительно была невероятно быстра. Рейлисам она, пожалуй, уступила бы, но из обычных людей потягаться с ней мог бы разве что мастер спорта по легкой атлетике. У Чезаре, впрочем, были свои преимущества. Ловко забрасывая леску и подтягивая себя с помощью механизма сокращения, он успел к мотолетам почти одновременно с Марией.
  - Жулик, - обвиняюще фыркнула она, показывая глазами на леску.
  - Разумеется, - ухмыльнулся шпион, - Моя хитрость - это мое основное преимущество в любом состязании.
  - Я запишу тебя на соревнование по пауэрлифтингу, - хихикнула девушка, - Посмотрим, как ты сумеешь там схитрить.
  Чезаре фыркнул, садясь на мотолет:
  - Угу, а как с Джокером управится, так "придумай что-нибудь, ты же умный"...
  - Ну, ты же придумал... Ладно, куда теперь?
  - К отелю, - ответил мужчина, - Ловить "миссис Икс".
  - Ты собираешься просто проверять всех постояльцев? - удивленно спросила Мария.
  - Нет. Все гораздо проще.
  "Засветить слежку"
  
  Рю резко проснулся от звука трубы прямо над ухом. Как он обнаружил, слегка продрав глаза, звук этот исходил от мобильника в руках Мелиссы.
  - Что? Где я? - задал он, наверное, самый дурацкий вопрос, какой только мог.
  - Ты в своём персональном Аду, сынок, - ответила женщина, выключая будильник, - У тебя тридцать секунд, чтобы надеть обувь, заправить кровать и встать по стойке смирно.
  - Оу... - еле слышно вырвалось у юноши, который, как обычно, "завис" на пару секунд, глупо глядя на Мелиссу. А потом резко вскочил с кровати, чуть не ухнувшись лицом в пол, натянул кроссовки, завязывая шнурки каким-то упрощённым узлом, и накинулся на незаправленную кровать.
  - Не суетись, дольше выйдет, - посоветовала сержант. Рю пару раз вздохнул. Тут она была права. Спокойными движениями закончив работу, он вытянулся по струнке.
  - Хорошо, - кивнула Мелисса и посмотрела на таймер в руке, - Двадцать четыре секунды... если бы ты ещё и одевался, то не успел бы точно... а значит, плохо.
  Зеленоволосый молча покосился на Мелиссу и с лёгкой грустью в глазах продолжил созерцание стены напротив в типично японском духе. Он быстро вспомнил о очках и одной рукой, не меняя положения тела, вернул их обратно на лицо. Мелисса тут же посмотрела на него так, словно бы тот заявился на званый ужин в стрингах, завязки которых переброшены через плечи, словно лямки.
  - Ты что, не знаешь команды "смирно", солдат?
  - Знаю, Мелисса-рэнси! - ответил зеленоволосый, переходя на японский и обреченно замерев на месте.
  - Тогда какого твоя культяпка посмела дернуться?! Она что, живет своей жизнью?!
  Юноша ощутил, как заполненное пространство собирается вокруг головы женщины. Каким-то краем сознания он подумал, что, наверное, так выглядит скрытая в человеке опасность. Довольно занятно видеть, как она концентрируется в затылочной части.
  - Нет, Мелисса-рэнси! - сказал он, прилагая все усилия к тому, чтобы не убежать.
  - Тогда почему она дёрнулась? - рыкнула Мелисса, доставая из-за пояса уже знакомый нож, - Может, мне её отрезать, если ты не можешь управлять частями своего тела? Почему? Она? Дёрнулась?
  - Не... знаю, Мелисса-рэнси!
  - То есть, ты хочешь сказать, что ты не хозяин своей руке? - оскалилась она, крутанув нож кистью, - Значит, она всё же живёт своей жизнью, если ты не знаешь, с какого она дёргается.
  Женщина схватила руку японца и вытянула её, замахиваясь ножом.
  - Так давай её отрубим, а!!!
  - Не надо, Мелисса-рэнси! - боевой режим все-таки включился. Рю четко видел, что сержант собирается исполнить свою угрозу.
  - А мне кажется, надо!
  Они перешли в атаку одновременно. Рю бросил Мелиссу через себя, и в тот же момент она рубанула ножом. В какой-то момент ему показалось, что она промахнулась... Но нет. Просто срез был до того тонкий, что рука отвалилась лишь парой секунд спустя. Кровь брызнула не сразу: лишь спустя пару мгновений, потребовавшихся китаянке, чтобы превратить оскал в хищную улыбку.
  - Мономолекулярное лезвие, - сообщила безопасница, поднимаясь с земли, - Режет даже металл. На самом деле, любой учёный начнёт возмущаться и требовать называть его сложную структуру иначе, однако, среди военщины это название прижилось.
  Она мягко провела лезвием по своей руке, срезая прозрачные волоски.
  - Обожаю эту игрушку... кстати, если будешь так стоять, умрёшь от потери крови.
  - Где... тут... медпункт... - глухо проговорил Рю, вцепляясь живой рукой в основание отрубленной. Зеленоволосый начал оседать вниз, словно пьяный, которого не держали ноги. Усилием воли он остался на ногах, хотя и пошатнулся.
  - Прямо здесь тебе медпункт, - широко улыбалась Мелисса, - Для начала, наложи себе жгут на руку, чтобы остановить кровотечение.
  Бледный как мел юноша стянул с себя рубашку, залитую кровью. Он попытался обтянуть ее вокруг руки, но оказалось, что одной рукой это адски неудобно.
  - Затягивай узел зубами. Работай зубами и левой рукой, - в голосе китаянки, несмотря на улыбку, было слышно плохо сдерживаемое раздражение.
  Когда же ему наконец удалось более-менее затянуть ткань, она отдала следующий приказ:
  - А теперь марш в медсанчасть. Девятый кабинет. Давай, неженка! Давай-давай! Не будь девчонкой!
  Он сам не помнил, как дошел до уже знакомой лаборатории Рейко. Впервые, наверное, он был рад видеть эту розововолосую ученую. Тем более что выглядела она явно бодрее, чем в прошлый раз.
  - О, Ёсикава? - она посмотрела на его руку и вздохнула, - Ложись в гроб. Расскажешь, как тебя угораздило?
  - Тренировка, - лаконично пояснил японец, ложась в проектор и погружаясь в успокаивающий свет.
  - Ты что, Чанг в тапки нассал, что она заставляет тебя тренироваться в отрубании собственной руки? - изогнула бровь кошка, проводя пальцем по голографической панели.
  - Нет, я не смог остановить пилота самолета, разбомбившего мотель...
  - Деточка, ты чего? - махнула рукой ками, словно объясняла очевидные вещи неразумному юнцу, - Нельзя же путать повод с причиной.
  - А? - удивился Рю, - То есть, она это из-за чего-то другого?
  Он даже открыл глаза от этой мысли.
  - Но может, это просто часть программы обучения Нарьяна-сама...
  - Да нет, Нарьяна не садистка. Тут скорее что-то личное... я слышала, вы с Мелиссой в разводе?
  - Что, вся школа знает? - поморщился зеленоволосый, - Это был всего лишь ее план по поимке Флоры, которая во всех девушках видела мою жену. И он сработал...
  - Ты никогда не слышал, что разрывать с женщиной надо так, чтобы она думала, что это ты её бросил? - хмыкнула богиня.
  - Вообще... примерно так и получилось, - ответил на это юноша, - За пару минут до финального сражения я... бросил кольцо и сказал, что не буду в этом более участвовать. На улице меня уже караулила Флора, а потом Мелисса ее убила.
  Ладонь Рейко с громким хлопком встретилась с её лицом.
  - Идиот... это же из книги плохих советов...
  - То, что я идиот - ни для кого не секрет, - возмутился Рю, - Я был террористом, а не интеллектуалом, но Нарьяну это, кажется, не беспокоит. И меня такому не обучали. Для того, чтобы махать мечом, не нужны странные правила отношений со странными людьми!
  Затем он замолчал ненадолго.
  - Вы думаете, это она мстит лично мне?
  - Да я б тебе за такое вообще яйца оторвала бы, - доверительно сообщила кошка, - А ты что думал? Ты оскорбил женщину в самых лучших чувствах... представляешь, каково это для Чанг?
  Ученая коснулась обеими руками своей груди и закатила глаза.
  - Открыть своё сердце кому-то... Решиться подарить всю свою нежность, - она покосилась на обрубок руки, - Ну, сколько нашлось...
  - Рейко-сама, вы издеваетесь надо мной? - поинтересовался Рю, - Она же просто хотела выманить на меня Флору, как на живца! Никаких других планов у нее не было.
  - Ты совсем упоротый? - фыркнула кошка, - Все еще путаешь причину и повод?
  - Этого не может быть! Но... Может, есть способ проверить эту теорию?
  - Если моя теория верна, она отстанет от тебя, если ты её разочаруешь, - ответила Рейко, - Не разозлишь, а именно разочаруешь. Как мужчина.
  - Как это? - не понял Рю, - Она же считает меня слабаком и так...
  - Она считает, что в тебе есть большой потенциал, - поправила кошка, - И доказывать обратное тебе придется долго и сложно. Хотя...
  Она прищурилась.
  - Может, тебе сменить пол?
  - ЧТО?! - чуть не подпрыгнул в белом гробике зеленоволосый, - Вы серьезно, Рейко-сама?!
  - А почему нет? - пожала плечами ученая, - Технология уже отлажена, причём в обе стороны. Проблем с возвращением обратно быть не должно. Надо просто переждать период разочарования Чанг.
  Рю вспомнил, что и как именно говорила сама Чанг о том, чтобы "отдать его Френку".
  - Вы уверены, Рейко-сама? А если... не сработает, то что это будет значить?
  - Значит, ничего личного, и она просто хочет сделать тебя сильным.
  Чуть подумав, юноша перешел к главному вопросу:
  - Вы можете снять с меня ошейник?
  Кошка фыркнула:
  - Я - Рейко-но-ками! Я все могу!
  Рю чуть помолчал, а затем высказал свой план. Судя по хлопку, с которым ладонь ученой встретилась с ее лицом, она готова была помочь ему только затем, чтобы посмотреть, что из этого выйдет.
  
  - У тебя есть предложения, как именно мы будем останавливать иллитидов? - осведомилась Абла после того, как они с Алистером вооружились.
  На вид сложно было сказать, что они облачены в самую совершенную в мире броню. Геномскин Алистеру был в новинку, но он быстро оценил преимущества брони, легко скрываемой под одеждой. Разве что шлема не было, но тут уж оставалось не подставлять голову под удар. Отказались они и от штурмовых винтовок, ограничившись набором гранат, лазерными пистолетами, огнеметами и... световыми мечами.
  - Чтобы понять, как это сделать, нужно знать, как и откуда они берутся, - ответил Брайс, - Так что с этим придется определиться на месте. Из универсальных предложений только банальная пробка, которая закроет им проход хотя бы на время, чтобы мы успели во всём разобраться и совершить нужные действия. А пока - спускаемся в подземку и идем туда, откуда они лезут.
  - Знаешь, эта идея мне почему-то не нравится, - скептически поморщилась Абла, - Думаю, в Панау уже есть те, кто в курсе, откуда именно взялись эти твари, и я считаю, что квестового НПЦ надо искать не в данже, а рыскать в сити.
  Квестового НПЦ? В данже? Брови Алистера приподнялись в удивлении. Как-то неожиданно Абла заговорила терминологией компьютерных игр. Ну хорошо, она права. Одна голова - хорошо, а две лучше. Вот только где искать это самого квестового НПЦ?
  - Мне тоже не улыбается лезть в данж, - согласился юноша, - А у тебя есть идеи, с чего начать поиски? По идее, о существовании иллитидов должны знать люди, сведущие в местном фольклоре, вроде шаманов. Тогда, наверно, стоит начать с храмов и других мест силы, где могут быть знающие...
  Колдун открыл на мобильном карту столицы Панау в поисках культурных и исторических достопримечательностей.
  - Да это просто какой-то центр лавкрафтианских мифов!
  Прокрутив карту, он выбрал цель.
  - Нам в центр. Там есть храм Дагона. Если верить всяким Гуглам, Яху и прочим поисковым системам с дурацкими названиями.
  - Не стоит так относиться к гуглу, - нахмурилась Абла, - Ты разве не видел ту рекламу с Рейко? "Спасаем мир вместе с гугл-мепс"?
  - Да я шучу, название в самом деле смешное, а сервис мощный. А что за реклама? Не помню...
  - Ты чего?! - сделала большие глаза девушка, - Её же по всем каналам крутили. Рейко отвалили уйму бабла, и это я ещё не говорю о спецэффектах, чтобы воспроизвести события Весны.
  - Я телевизор не смотрю, - признался юноша, - Надо будет в сети глянуть: Рейко же. Пойдем?
  - Пойдём, - она взяла его за руку, - А что? Ю-туб тоже не смотришь?
  - Ну, если только что-то конкретное, - усмехнулся колдун, - Вообще, стараюсь быть в курсе новостей.
  Они пошли быстрым шагом в нужном направлении. По дороге Алистер высматривал попутное такси, чтобы поскорее доехать до места. В принципе, если бы они сильно торопились, он мог бы таки полет наколдовать, но зачем зря расходовать силы, которые еще пригодятся?
  - Я вообще удивляюсь, как ты вообще хоть о чём-то в курсе, - усмехнулась Абла.
  - Да уж, сам удивляюсь, - Алистер поглядел ей в глаза, - А всё потому, что раньше меня мало что волновало за пределами лаборатории.
  Он остановил первую попавшуюся моторикшу и сразу расплатился. Абла уселась на сидение, после чего, прикрыв рот ладошкой, картинно "гы-гыкнула". Точнее, громко и чётко произнесла это "гы-гы-гы".
  - Гы-гы-гы, мой парень - задрот.
  Слово, конечно, было не из приятных, но Брайс понимал, что Абла не хотела его оскорбить, это во-первых. А во-вторых... она сказала "мой парень", или ему послышалось? Значит, она всё же решилась. Йахуу!!! Ха, не такое уж дурацкое название для поисковой системы, если задуматься о его смысле. Алистер внутри ликовал, внешне же это выразилось улыбкой до ушей.
  - А моя девушка - шпана, - он захлопнул дверцу и опустил сумку на дно машины, после чего придвинулся к Абле и пропустил руку между талией девушки и спинкой сидения, - Шпана и задрот - классная пара.
  - Теперь моя задача научить тебя пить, курить и материться, а затем растлить на заднем ряду кинотеатра, - ещё сильней развеселилась она.
  - А я тебя тогда научу особенностям куртуазности и прочим премудростям светского этикета, а напоследок облачу в пояс верности, - засмеялся Алистер.
  Отсмеявшись, он спросил уже более серьезно, но продолжая улыбаться:
  - Кстати, а что, ты пьешь, куришь и материшься? А, хотя последнее да, я заметил.
  Похоже, растление на заднем ряду кинотеатра казалось Брайсу не настолько ужасной вещью, чтобы об этом уточнять.
  - Не пью и не курю, - поморщилась она? - У меня не настолько много здоровья, чтобы его так бездарно гробить... То ли дело кокс?
  Юноша с интересом поглядел на нее.
  - Ты ждешь, что мое лицо сейчас вытянется в удивлении? - едва сдерживаясь от смеха, спросил он.
  - В курево и бухло ты ведь поверил!
  - Не-а, не поверил. Только не ты.
  - А вот по поводу развращения на последнем ряду кинотеатра ты ничего не сказал, - расплылась в хитрой улыбке девушка.
  - А разве это вредная привычка? - деланно удивился Алистер, - Ведь ты же собралась учить не кого попало, а своего... задрота. Кстати, мы, конечно, не в кинотеатре, но на последнем ряду. И ты можешь провести первый урок. Показательный, так сказать, - юноша лукаво улыбнулся.
  Абла стукнула Алистера по лбу. Моська говорила о том, что она это шутливо, но удар основанием ладони вышел ощутимым.
  - Я шпана, а не шмара, чтобы растлевать тебя прям тут!
  - Ай, - шутливо отшатнулся он, хватаясь за лоб, - По-моему, ты уже начала. Ну, держись.
  С этими угрожающими словами колдун схватил девушку и со смехом пересадил к себе на колени.
  А тем временем из-за угла показалось огромное пирамидальное здание. Храм Дагона. Он выглядел массивным, тяжелым, подавляющим, но, как ни странно, не особо древним. Он, конечно, был стилизован под старину, но Алистер, долгие годы, изучавший старинное наследие, легко определил новодел.
  - Скажите, когда был построен этот храм? - обратился он к водителю моторикши. Местные могли знать больше.
  - О, этот храм был тут всегда. Просто иго расширили, когда приезжие насяли приобщаться к нашей религии, - ответил таксист, направляя рикшу к большой площади перед храмом.
  В следующий миг с противоположного конца площади выехал небольшой грузовичок, управляемый, судя по всему, пьяным мастером орлиного когтя. Грузовик, вихляя то влево, то вправо, со всей дури впечатался в каменную стену, чудом не задавив двух перепуганных туристов.
  - Упс, а это еще кто... - пробормотал юноша.
  Почему-то версию с банальным пьяным водителем он отбросил почти сразу.
  - Меня терзают смутные сомнения, что нам не стоит стоять в стороне, - заметила Абла, слезая с коленок Алистера.
  Одна из дверей грузовика открылась, и оттуда фактически вывалилась невысокая девушка в костюме панды.
  - А мы разве стоим в стороне? - англичанин хмыкнул и поднял перед собой указательный палец в лекторском жесте, - Мы сидим в стороне! Остановите, пожалуйста!
  Тем временем из другой двери грузовика вылезла вторая "панда".
  - Помощь нужна? - осведомился Алистер, подбегая.
  - Кажется, Ня ранена, - бросила одна из них.
  - Ня? - переглянувшись, хором переспросили студенты.
  - Давайте, я помогу, - предложил юноша.
  - Нять, спасябо, - ответила перепуганная девушка, хватаясь за предложенную по привычке руку, - Простя меНЯ немняго унячало...
  - Кажется, я начинаю понимать, - пробормотала Абла, подставляя плечо второй "панде", - Что произошло?
  - Хотела бы я знать... Кажется, террористы...
  - Они за вами гнались? - спросил колдун.
  - ПоНЯтия ня имею, - мотнула головой Ня, - НЯ не смотрела.
  - Вроде бы, нет, - мотнула головой вторая девушка, - Однако я не могу быть в этом уверена.
  Абла нахмурилась.
  - Если гнались, тогда на храм точно нападут...
  Она перевела взгляд на улицу, с которой приехали "панды", однако, как и Алистер, никого не увидела.
  - Зачем им это? - удивленно взглянул на нее парень.
  - А где, по-твоему, могли спрятаться две одетые в панд девушки, если их машина впечаталась в стену храма, а их самих нигде нет? - хмуро спросила арабка.
  - Это понятно. Мне непонятно, зачем вообще террористам понадобились две одетые пандами девушки, - Брайс поглядел сначала на одну, затем на другую, - Вы точно в порядке? Почему вы так одеты и что от вас надо террористам?
  А может, это и есть террористы, ха. Специально их задерживающие, чтобы они с Аблой не успели посетить храм до приезда подкрепления. Пандарийская Республиканская Армия.
  - Мы с Ня работаем на воротах в парке развлечений, - хмуро сообщила та из них, что нормально разговаривала, - Раздаём конфеты, воздушные шарики... в общем, работали. Пока парк не...
  В этот момент вдалеке раздался адский рёв мотора и скрипящий визг шин.
  - Ктулху фхтагн, нам нужно срочно бежать! - закричала она, после чего, попыталась отцепиться от Аблы.
  - Спокойно, - сквозь зубы прошипела альбиноска, - Вы с нами будете.
  Она повернулась к юноше.
  - Алистер, нам нужно отвести их в храм.
  Помогая себе телекинезом, колдун потащил Ня к храму, когда загрохотали выстрелы. Первое попадание чуть не сбило его с ног. К счастью, с такого расстояния стрелки не пытались целиться в голову, а выстрелы в корпус не пробивали геномскин.
  - Алистер, быстрее! - крикнула Абла уже от дверей храма.
  Как только юноша влетел внутрь, они с одной из "панд" немедленно захлопнули дверь.
  - Почему мне кажется, что это даст всего пару секунд?
  - Зато отдышимся и соберёмся с мыслями, - хмуро ответила Абла.
  Алистер поступил иначе. Достав из рукава синюю ленту, он старательно проморозил дверные петли. Когда дверь начнут взрывать, это, конечно, не поможет, но до тех пор...
  Выиграв немного времени, он огляделся. Изнутри храм почему-то вызывал шумерские ассоциации. Темно-желтые каменные стены, сложная система вентиляции, дверные проходы без дверей, неожиданно простые подсвечники со свечами, едва разгоняющими тьму. На стенах висели гобелены, на одном из которых колдун опознал недавних "иллитидов".
  - Отходите дальше, вглубь! - командовала тем временем Абла, - Алистер, не стой у двери, банально взрывом накрыть может! За стеной, думаю, безопасней!
  Однако у юноши был другой план. Чуть отойдя от двери, он вытянул перед собой руку, формируя щит от осколков. После чего достал из-за спины огнемет, готовясь оказать нападающим горячий прием.
  - Что он делает? - спросила Ня.
  - Не знаю, - ответила ей подруга, - Но он крут.
  Сам Алистер крутым себя не чувствовал.
  - По моему сигналу откройте двери.
  - Алистер! - крикнула Абла, - Они вламываются на машине!
  И через секунду в дверь что-то впечаталось. Лёд посыпался, створки распахнулись, и в храм ворвался существенно сбавивший скорость фургончик, за лобовым стеклом которого колдун видел двух мужчин, один из которых вооружен пистолетом-пулемётом.
  Англичанин дернул рычаг огнемета и почувствовал жар. Кабину охватило пламя, но террористы успели выпрыгнуть в стороны. Брайс бросился навстречу одному из них, закрываясь горящей кабиной от другого, и на ходу выстрелил из станнера. Краем уха он услышал еще один выстрел - это Абла подключилась к бою.
  Первую волну они отбили, но юноша не сомневался: если террористы приехали на грузовике, значит, в кузове есть кто-то еще. Пытаться протиснуться рядом с горящей машиной было бы глупостью, но...
  - Тут есть другие входы? - спросил Алистер, подбирая пистолет-пулемет одного из террористов.
  - Откуда мне знать? - развела руками одна из "панд".
  - Ня знает! - воскликнула другая, - Шесть входов... Но они не рядом.
  - Шесть входов! - простонал юноша, - А не рядом - это где? И, девушки, можете вы объяснить, почему они вас преследуют?
  - Мы были свидетельницами теракта в парке развлечений, - ответила первая, - Кстати, меня зовут Ванилла, а это - Ня.
  - Ня может показать, - закивала вторая.
  - Это Абла, а я Алистер, - представился колдун, - Абла, останься с ними. Я разберусь с их дружками.
  Наверное, еще полгода назад он не мог бы представить, что с такой легкостью решится убивать людей. Но... Люди меняются. Особенно их меняет школа. Школа - она вообще стимулирует готовность убивать.
  - Я одного не понимаю, - спросил он, следуя за Ня, - Почему в храме пусто, где жрецы? И неужели его не охраняют?
  - Это часть правил, - ответила она, - В храме должно быть пусто. Жрецов тут нет, только жрицы, и их всего три. И двадцать две послушницы... Наверное, все спрятались, когда началась стрельба.
  - Ты, я вижу, многое знаешь об этом храме... А что ты знаешь о Дагоне и иллитидах?
  Ня удивленно обернулась, споткнулась и чуть не упала.
  - Ильтидах? - непонимающе спросила она.
  - Да. Твари с тентаклями на морде, - на ходу ответил юноша.
  - Спящие? - спросила она, ткнув пальцем в сторону одной из статуй в следующей комнате. Статуя отличалась более короткими щупальцами, чем у виденных тварей, более аккуратной одеждой и пафосной позой, но сходство было несомненным.
  - О... - Алистер даже приостановился на секунду, разглядывая статуи, но затем побежал дальше за девушкой, - Они самые. Если они спали, то кто-то их разбудил. И нам надо понять, как усыпить их снова.
  - Никак, - ответила Ня, и по её сияющему взгляду колдун понял, что её это вполне устраивает, - Они теперь будут жить среди нас тысячу лет.
  - Да они нас пытались убить, - возмутился он, - Или...
  А в самом деле, а может, у страха глаза велики, и иллитиды пытались наладить с людьми контакт? А люди испугались, приняв их за монстров, и стали убивать. Что им в таком случае остается делать, как не защищаться.
  - Забудь, - махнул он рукой, - У нас сейчас другие проблемы.
  Он услышал звук открывающейся двери. Почти не задумываясь, колдун утянул за собой девушку, прячась за одной из статуй.
  В зал вошли четверо мужчин в серых комбинезонах кабельщиков. Вот только как-то не доводилось Алистеру видеть кабельщиков, вооруженных пистолетами-пулеметами. Раз, два, три. Ровно три секунды на чары воздушного щита. А затем - бросок и очередь под щитом.
  К удивлению Алистера, это оказалось необычайно просто. Пули легко прошлись по нижним конечностям мужчин, подкашивая их, словно коса сухую траву. От боли их пальцы сжали спусковые крючки, но падая, они не могли нормально прицелиться, и их оружие больше грохотало, чем реально что-то задевало.
  Алистер продолжал стрелять. Он знал, что если дать противникам оправиться, они расстреляют его точно так же, под щитом.
  Вешать хэдшоты в жизни, даже по мирно лежащим на небольшом расстоянии людям, было сложней, чем в играх. Кому-то Алистер попал прямо в голову, кому-то - в грудь, но вот когда он хотел пристрелить последнего, его оружие презрительно защёлкало курком, который не дотягивался до патрона, ибо его не было. Террорист криво усмехнулся и выстрелил в ответ.
  Очередь выбила каменную крошку из статуи Спящего, за которой мгновенно укрылся колдун. Отец бы, наверное, будучи ценителем древней культуры, не одобрил такие жертвы среди мирных статуй, но Алистер здраво рассудил, что глупую смерть сына он не одобрил бы и подавно.
  Отбросив бесполезный пистолет-пулемет, юноша достал лазер. Ждать, просто ждать. У него быстро кончились патроны, значит, скоро кончатся и у террориста. У него будет пара секунд. Широкий луч, полная мощность. И вот... сейчас!
  Голова противника попросту лопнула, когда алый луч полоснул по виску. Эта волна была отбита. Теперь нужно было забаррикадировать двери.
  "Да, Алистер", - сказал он себе, - "Теперь ты убийца. Ты не лучше, чем они"
  Однако настоящий ужас он испытал, когда спустя шестнадцать невинно убиенных террористов они с Ня вернулись к первому входу, где оставили пленных, Ваниллу и Аблу. Один из пленных был мертв, второго не было. А еще не было Аблы с Ваниллой.
  "Нельзя было оставлять их!", - подумал юноша, торопливо доставая мобильник.
  - Набранный вами номер на данный момент недоступен. Оставьте сообщение после сигнала или перезвоните позднее.
  - В храме мобильные не берут, - прежде, чем Алистер начал беспокоиться сильней, пояснила Ня, - Только у самых дверей.
  Спокойно, Алистер, спокойно... Усилием воли разжав кулаки, колдун достал свой "талисман". Хотя будучи романтиком, он очень ценил то, что Абла подарила ему прядь волос, главное назначение "талисмана" было именно в этом. Заклинание определения направления требовало части тела цели. Обычно использовалась кровь, но не ранить же ее ради простой перестраховки...
  Он закончил заклинание, и прядь волос в его руке изогнулась, указывая вглубь храма и почему-то вниз. Едва ли Абла отправилась бы исследовать храм, не предупредив его. А если бы ее схватили террористы, они потащили бы ее прочь.
  Дуло станнера уперлось в лицо "панды".
  - Кто такая твоя подруга и куда она потащила Аблу?
  - Ня? - глупо моргнула девушка, прежде чем до неё дошло вообще что-нибудь, и она успела испугаться. Уже после этого она вскинула ручки и затараторила:
  - Ванилька - интернет-обзорщик. Я не знаю, куда она её повела, честно! Наверное, в Убежище.
  - От кого Убежище и где оно находится? Почему вы ехали в храм? Почему террористы за вами гнались? - вопросы сыпались, как из рога изобилия, - На кого вы работаете?
  - Ото всех! - пропищала Ня, - Убежище няходится в храме. Ня не зняет, почему террористы гнялись! Мы работаем аняматорами в парке развлечений. Просто аняматоры.
  Девушка хныкнула. В уголках зажмуренных глаз тускло заблестели слёзы.
  - Показывай дорогу в Убежище.
  Разжалобить Алистера было совсем несложно. Но не когда опасность грозила его близким.
  Ня повела его куда-то вглубь храма. Хныча и поминутно оглядываясь на станнер, девушка прошла между выстроившихся почетным караулом статуй Спящих - к изваянию бесформенной массы щупалец. Она нажала на какой-то рычаг, и у подножия статуи открылся проход вниз.
  - Иди вперед, - скомандовал Алистер.
  Внизу было заметно темнее и страшнее. У англичанина замирало сердце - и от атмосферы этого места, и от беспокойства за Аблу. К счастью, проход был прямым и уже не петлял среди статуй. В конце коридора обнаружилась тяжелая каменная плита.
  - Открывай, - приказал парень, следя, что будет делать Ня.
  Она подошла к двери и... просто постучала.
  - Кто там? - раздался голос с той стороны. К сожалению, камень искажал его, и Алистер не мог сказать, чей это голос.
  - Это Ня.
  - Ты одна?
  Девушка оглянулась на станнер и соврала:
  - Одня.
  - А где Алистер?
  - Ня зняю.
  В следующую секунду плита отъехала в сторону, и в проеме появилась Абла. Видимо, она не узнала Алистера в этой темноте, зато смогла увидеть, что Ня "не одня", а потому в следующую секунду в сторону головы юноши смотрел ствол. Причём ствол отнюдь не станнера, а самого настоящего боевого лазера.
  Когда твоя девушка с суровым выражением лица целится тебе в лоб из боевого лазера, а ты при этом вдруг счастливо улыбаешься до ушей, это может означать только одно: ты очень рад ее видеть.
  - Абла, это я, - выдохнул колдун, опуская станнер и отпуская Ня.
  - Докажи! - приказала она, - Может, ты меняешь внешность, как Финелла!
  Алистеру эта идея показалась полным бредом, но судя по выражению лица, девушка была абсолютно серьезна.
  - Я подумал, что тебя Ванилла похитила, - хмыкнул он вместо ответа, покосившись в сторону выглядывавшей из-за спины арабки "панды".
  Ладонь Аблы встретилась с лицом, но пистолет все-таки опустился.
  - Какая глупость... Значит, это правда ты!
  Сунув станнер за пояс, колдун подошел к ней и сграбастал ее в охапку.
  - Я за тебя испугался. Не подумал, что это вы языка взяли.
  - Ну сам подумай, а что нам надо было делать? Ждать, пока за нами придут?
  - Вы все правильно сделали, - улыбнулся он в ответ, - Это я, дурак, не сообразил. Кстати. Минус где-то полтора десятка террористов. Сколько еще живы, не знаю, я их не нашел. А у вас тут как все?
  Арабка ехидно ухмыльнулась:
  - Ты тут единственный мужчина. Так что добро пожаловать в малинник, товарищ Сухов.
  - Три жрицы и два десятка послушниц? - незнакомый с классикой советского кино, англичанин не мог оценить аллюзии, - Ты с ними уже говорила?
  - Пока нет, - покачала головой ведьма, - Тебя ждала.
  - И то верно, - согласился юноша, после чего обернулся к Ня, - Извините, что напугал, хорошо?
  Вместо нее ответила Ванилла:
  - Я, конечно, понимаю, что мы выглядим грозными и страшными супершпионками, крошащими стены ударом кулака, но...
  Что именно "но", девочка в костюме панды не уточнила, лишь возвела очи к небу. Алистер чуть покраснел, но все же не удержался от комментария:
  - Однако эти террористы охотились за вами. Почему?
  - У меня есть тупая догадка, - вздохнула она, - В парке нам помогли рокер, японка и желтый покемон. Да что "помогли"? Они наголову разгромили террористов парой веников. И остались предотвращать теракт, когда мы взяли машину и сбежали.
  - Желтый покемон? - переспросила Абла, - А он часом не говорил "ка-бу"?
  - Говорил, - удивленно ответила Ванилла, - А откуда?..
  - Это наш покемон, - пояснила арабка, - А ребята с вениками - видимо, Кристиан и Юна. Студенты ЗШН, как и мы.
  - И видимо, террористы решили, что вы с ними заодно, - задумчиво добавил колдун.
  - Ну, раз последовали, значит, решили... - проворчала девушка.
  А тем временем они вышли из коридора в огромный зал. Он был просторным и очень старым. Потолок, как и углы зала, тонул в темноте, которую почти не разгоняли факелы. Ощущался запах сырости, лёгкой заплесневелости и древности. На полу в середине зала была сравнительно новая металлическая решётка, однако камень вокруг был всё таким же старым. Юные послушницы с разукрашенными лицами сидели в круге вокруг этой решётки, а в конце зала располагался высокий постамент с каменным троном, на котором сидела одетая в фиолетовую мантию жрица. Была это среднего роста темноволосая женщина с правильными чертами лица, лишенного примет возраста: с равным успехом ей можно было дать и пятьдесят, и двадцать. Впрочем, последнее вряд ли, понял Алистер, взглянув в фиолетовые глаза: такие глубины мудрости отражались в них. Этот взгляд подавлял, гипнотизировал, так что англичанин едва не забыл поздороваться.
  - Здравствуйте, ваше святейшество, - поклонился англичанин, на всякий случай выбрав наиболее уважительное из известных ему обращений к духовенству.
  Ответом ему был звонкий смех:
  - Святейшество? Я? Не обращайтесь "святейшеством" к языческим жрецам, юноша. Потому что у каждого бога свое представление о добре и зле, и никто не может претендовать на абсолютную святость. Если вам очень нужно титулование, зовите меня Великой Матерью. Но вообще, меня зовут Тануи Укита.
  Ответ ему понравился.
  - Мне не нужно титулование, - покачал головой колдун, - Мое имя Алистер Брайс. А это Абла Джадаффи.
  - Вы привели ко мне одну из моих дочерей, - Тануи повела рукой, и Ня приблизилась к трону, - За это я благодарю вас. Но я полагаю, что вы пришли не за этим. У вас есть вопросы.
  - Верно, - кивнул Алистер, - В городе мы встретили существ, напоминающих статуи в этом храме. Гуманоиды с щупальцами на лицах. Что вы знаете о них?
  - Это Спящие, - ответила жрица, - Дети и слуги всемогущего Дагона. Но... с ними что-то не так. Они... больны... дики... Я не знаю, как это правильно назвать на вашем языке. Что-то вторглось в их сны и свело их с ума. Кроме того, они не должны были проснуться так рано. Что-то разбудило их раньше времени. И похоже, что это две разных вещи.
  - Что-то... или кто-то? - переспросил колдун, - Кто мог сделать это?
  - Я... не знаю. Они не говорят.
  - А они вообще говорят? - не удержался Алистер, - Впрочем, нет, я не это хочу спросить. К этому могут быть причастны террористы, которые напали на храм?
  - Им помогает моя опальная ученица, - сообщила Тануи, - Но я не представляю, чтобы Минене пошла на подобное святотатство.
  Несмотря на бесстрастную маску, Брайс понял, что она давно обдумывает такую возможность. И те выводы, к которым она приходит, ей не нравятся.
  - А чего мы гадаем? - вдруг спросила Абла, - У нас же есть пленный. Мы можем просто спросить.
  
  Удина была в ярости. Все летело в тартарары. По плану она, Каин и Рене должны были после захвата груза затеряться на окраине города. И встретить Вэйна в условленном месте, как только пройдет первая волна поисков. Кто ж знал, что это место будет на самой границе нашествия непонятных тварей, при виде которых Рене немедленно стал запрашивать протокол X-COM!
  Наверное, будь здесь Вэйн, он перебил бы тварей за несколько секунд. Их же троица могла уничтожать их десятками, сотнями, но не тысячами! Вэйн где-то задерживался и даже на звонки не отвечал. В его отсутствие ей пришлось взять командование на себя.
  - Я заблокирую им проход. А вы выводите людей за третий кордон. Там мы и будем ждать его среди беженцев.
  - Что за бред? - воскликнул Каин, - Заигралась в мать Терезу? У нас есть задача, а это все - не наша забота!
  - Включи мозги. Мы не можем оставаться здесь дольше. Когда Вэйн не обнаружит нас здесь, куда он направится? Молчишь? А если жители организованно отступят в одно и то же место, он там и будет нас искать. Так что выполняй.
  Не тратя времени на дальнейшие препирательства, сигма-гибрид подошла к проходу между двумя зданиями и... заорала. Именно в этом заключался ее дар: управление звуком. Громкость, высота... Ее голос раскалывал камни, обрушивая стены в проход, по которому рвались щупальцемордые. Вэйн, конечно, уже научился делать так же своими способами. Его способности были даже мощнее. Но сейчас Вэйна здесь не было, и ей пришлось справляться самостоятельно.
  Завалив три прохода, Удина вздохнула свободнее. Она не испытывала иллюзий, что эта мера продержится долго. Но на какое-то время этого должно хватить. А пока стоит проверить, как исполняют задание напарники.
  Войдя в отель рядом с границей нашествия, Удина сходу поняла, что остолопы-подчиненные умудрились завалить даже такое простое задание. У ресепшена она увидела красивую девушку с каштановыми волосами и обступивших ее Каина и Рене. Нашли время, кобели!
  Однако то, что она увидела дальше, было еще хуже. Два всемогущих сигма-гибрида повалились на пол, как стояли. И присмотревшись к ним поближе, Удина не могла не передернуться в отвращении. Их руки и ноги были ссохшимися, как у мумий. От них шел дым, и поражение медленно распространялось.
  - Что ты с ними сделала?! - воскликнула Удина, направив оба пистолета точно в лоб несостоявшейся "жертве"... И тут же почувствовала страх, взглянув в глаза "жертвы", казалось, видевшие то, чего не видел никто иной. Маг. Их угораздило нарваться на гребаного мага!
  - С дороги, - холодным, властным тоном повелела девушка. Удина выстрелила. Даже маги не могут пережить разрушение мозга. Они лишь люди...
  Пули разбились о молниеносно подставленное лезвие катаны. На сцене появилось новое действующее лицо: флегматичная японка в кимоно и с клинком вместо правой руки. Кокушибио, "Черная Смерть". Ядовитый клинок в обличье человека, "эмиссар" неизвестной силы. Та, с кем им настоятельно рекомендовали не связываться без Вэйна.
  Удина успела передать эту информацию наверх и включить SOS-маяк. А затем была только боль.
  
  Глава 5
  
  "Есть результат", - сообщил агент, - "Женщина, лет двадцати пяти-тридцати. Выходит из отеля... По пожарной лестнице на крышу"
  План его был прост. Не зная, что известно о ней ищейкам, миссис Икс должна была исходить из худшего. Узнав о том, что за ней следят, она предположит, что ее личность известна. И, соответственно, засуетится, пытаясь покинуть засвеченную точку при перекрытых выходах и выпущенных "сойках". Неожиданностью оказался только способ, которым она бежала из отеля.
  "Не входите в отель", - скомандовал в ответ Чезаре, - "Засветившийся агент пусть остается на нынешней наблюдательной позиции. Другой сместится, чтобы наблюдать за зданием с другой стороны"
  После этого он предостерегающим жестом остановил Марию, уже начавшую посадку.
  - Подожди. Она поднимается на крышу.
  - На крышу? - удивленно переспросила девушка, - Зачем?
  - Не знаю, но вряд ли это самоубийство, - пожал плечами шпион, - Видимо, у нее там заготовлен способ бегства. Зайдем сверху: вряд ли она ожидает этого.
  Они уже приближались к отелю и даже могли, присмотревшись, заметить фигурку на крыше, когда...
  "Она спрыгнула!"
  "Пока не обнаружен труп, считать ее живой"
  Отдав этот приказ, Чезаре прибавил газу. Его агенты многому научились, но спецслужба не создается за месяц. Увидеть цель лично было надежнее со всех сторон.
  "У нее параплан!" - доложил наблюдатель, - "Сбить?"
  "Ни в коем случае!"
  - Парашют?! - Мария не слышала переговоров Чезаре с агентами, но она летела чуть быстрее и потому раньше увидела воздушную цель, - Да тут бесполезно выходы перекрывать!
  - Одно радует, - усмехнулся кардинал, - Вероятность того, что это некая посторонняя женщина совершенно случайно решила позаниматься бейсджампингом как раз в тот момент, когда наша цель уже должна была почуять слежку, стремится к нулю.
  С этими словами он направил мотолет следом за Миссис Икс, чтобы держаться на достойном расстоянии, но при этом не терять ее из виду... А также - рассмотреть наконец ее лицо.
  "Дальше вести ее будем мы", - сообщил он агентам, - "Оставьте на всякий случай одного человека у отеля - мало ли что... И подготовьте место, где мы сможем допросить ее после окончания погони. Нам потребуется отсутствие свидетелей, кроме того, стоит заранее заготовить полиграф, мимдешифратор или ментоскоп. Совсем в идеале - еще и звукоизоляцию"
  Он уже видел впереди весьма аппетитную фигурку, обтянутую желтой шелковой рубашкой и кожаными шортами, а также коротко стриженные черные волосы и алое крыло парашюта.
  - Продолжай преследование, - крикнул он Марии, - Я попробую обогнать ее и выйти спереди!
  Увидев появившийся перед носом мотолет, беглянка отреагировала мгновенно. Одной рукой отпустив клевант, она выхватила "Браунинг" из кабуры... Лишь чтобы выпустить его, гневно зашипев в ответ на хлесткий удар леской по запястью.
  Дальше события развивались быстро. Отвлекшись от управления, женщина упустила момент, когда параплан направился в сторону стены. И лишь в последний момент Чезаре успел перехватить ее.
  - Попалась, - ухмыльнулся он, перекидывая ее через седло. Она не спорила, судорожно вцепившись в раму мотолета и наблюдая падающий парашют.
  До конспиративной квартиры было всего полтора квартала. Учитывая, что летели они напрямик, над крышами, это создавало неприятное подсознательное впечатление, будто они собрались допрашивать пленную рядом с местом захвата... Хотя, разумеется, фактически это было не так уж рядом.
  Приземлившись на крышу здания, Чезаре взвалил женщину на плечо и потащил к лестнице вниз.
  - Даже и не думай, - только и сказала пленница, понимая, однако, что силы слишком неравны.
  - Поверьте мне, синьорита: вы не в том положении, чтобы диктовать, о чем мне следует думать, - ухмыльнулся Чезаре.
  - Ты зря так думаешь, красавчик... - хмыкнула пленница... и тут же получила удар по голове от Марии. Для могучей сигма-зомби не особо сильный, но ощутимый.
  - Но-но-но! - возмутилась паладинка, - Не заигрывать с тюремщиком!
  - Ой, вот только не надо меня запугивать, - фыркнула та.
  - Лучше дверь открой, - прокомментировал шпион, руки которого были заняты добычей.
  Войдя в квартиру, он тут же тщательно привязал женщину к стулу. Рядом уже были разложены обычные инструменты получения информации, какие можно найти в любом доме: паяльник, утюг, ножи, вилки, швейный набор, пассатижи, скотч, разводной ключ, молоток... Но Чезаре интересовало не это. Под подвесным потолком обнаружился ментоскоп - сравнительно недавняя разработка ЗШН, конкурировавшая с мимдешифратором Ли Хонга. Провести глубокое сканирование мозга она не могла: с такими объемами данных современная техника просто не справлялась; но вот считать поверхностные мысли - вполне. Чезаре знал, как обмануть ее, но его добыча - едва ли.
  - Ну, что ж, - тем временем Мария уже встала перед связанной пленницей, и у неё в руках зажёгся пламенный меч, - Думаю, вот теперь пришла пора тебя немножко попугать.
  Чезаре эта картина не понравилась.
  - Мария, - укоризненно заметил он, - Ты, конечно, очаровательно ревнуешь, - как и все, что ты делаешь, - но ты помнишь наш разговор после боя с Анной?
  - Дай угадаю, - ответила она, убирая меч обратно в кольцо, - Ты хочешь, чтобы я вышла?
  - Да, - уверенно ответил кардинал, после чего уже более мягким тоном пояснил, - Мария, я не хочу, чтобы тебе было неприятно... Но еще больше я не хочу, чтобы ты начала находить приятными такие вещи. Оставь жестокость и безжалостность мне.
  Лицо Марии отразило странную смесь эмоций. С одной стороны, это было облегчение: все-таки она была слишком добрым человеком даже для мягких допросов, не говоря уж о пытках. Но с другой, это облегчение перекрывалось досадой оттого, что она оказалась слишком слабой. Его забота была ей приятна, но при этом ранила ее гордость.
  - Ладно... сними её серьги. Я поговорю пока с ними.
  - Вот и хорошо, - улыбнулся Чезаре, - Каждый займется тем, что лучше умеет и к чему более привычен: это ли не... правильно?
  Внимательно посмотрев на девушку, кардинал приобнял ее за плечи и поцеловал в висок:
  - Не хмурься так. Я просто действительно беспокоюсь за тебя. Ты же у меня вся хрустальная, - припомнил он ей ее слова. Затем, не дожидаясь возражений на тему "я паладин, а не кисейная барышня", поцеловал уже в губы.
  Через несколько секунд с сожалением отлепившись, он подошел к пленной, снял сигмафины, - без излишней аккуратности, но и не откровенно отрывая вместе с мочкой уха, - и протянул Марии.
  - Ладненько! - махнула она ладошкой, - Я пойду!
  Чезаре помахал ей вслед. Затем, когда девушка скрылась за дверью, кардинал обернулся к пленной. Он больше не улыбался.
  Как будто скрылось солнце, и вместе с ним исчезли золотистые блики на металле. Так же исчезла и та нежность и забота, с которой Чезаре смотрел на Марию. Злобы в его глазах, впрочем, тоже не было, лишь отстраненный интерес. Было в его взгляде нечто от патологоанатома: он смотрел так, будто сидевшая перед ним женщина была не человеком, а всего лишь объектом изучения.
  - Ну что ж, синьорита. У вас есть ровно одна попытка рассказать мне все по-хорошему. Затем... Мы начинаем говорить по-плохому.
  - И что ты хочешь от меня услышать? - это явно была опытная преступница. Она мгновенно поняла, что не время демонстрировать несгибаемость.
  - Начнем с вашего настоящего имени, - ответил он, настраивая прибор.
  - Льювилла Блейд.
  Это было ее настоящее имя. И в его базах данных оно было. Международная сигма-преступница, не раз попадавшая в поле зрения Интерсигмы. Сноходец: телепат особого рода, способный связываться с любым разумом, но только во сне. С любым, то есть совсем с любым: даже могущественные маги были подвержены ее воздействию.
  - И что же вы не поделили с Акирой? - задал он следующий вопрос.
  - Мы? Ничего особенного, - пожала плечами женщина, - Мальчик нахамил местным богам, и они попросили меня разобраться.
  Чезаре хмыкнул:
  - Терпение, конечно, добродетель... Но любой римлянин подтвердит вам, что особой добродетельностью я никогда не страдал. Так что лучше вам говорить прямо, подробно и без недомолвок и иносказаний.
  - А я и говорю прямо, - пожала она плечами, - Это Панау. Здесь боги живее всех живых... не думаю, что именно они создали этот мир, однако, они из себя представляют вполне себе серьёзную власть и силу.
  - И какого же бога прогневил Акира? - кардинал все еще давал ей шанс не доводить до пыток... Хоть и похоже было, что она поверила, будто ментоскоп - всего лишь обманка.
  - Богиню тишины, - ответила женщина.
  - Конкретнее, - потребовал Чезаре, - Имена, адреса, пароли, явки?..
  - Боги сами являются тогда, когда посчитают нужным, - хмыкнула Льювилла, - Разве ты не знал?
  - Тогда им не нужны были бы культы, - резонно возразил кардинал, - И в любом случае, это не объясняет отсутствия такой вещи, как имя.
  - Лленкевлейд, - не моргнув глазом, произнесла она, - Ну что? Доволен?
  Чезаре посмотрел на показания ментоскопа и развел руками.
  - Увы, нет.
  Он взял ее за руку, изучая тонкие пальчики, безупречный маникюр и свежий шрам от удара леской.
  - Жаль будет уродовать такую красоту. Так что сделаем иначе.
  Он отвязал ее от стула... Лишь затем, чтобы тут же опрокинуть на стол, лицом вверх, и привязать уже к нему, растянув буквой X.
  - Знаешь, у тебя не те внешние данные, чтобы пытаться напугать женщину изнасилованием, - фыркнула пленница.
  - Изнасилованием? - переспросил итальянец, - Ну что вы... Настоящий кабальеро никогда не позволит себе такого в отношении не желающей этого женщины. Мы сделаем немного иначе.
  Затрещала ткань, когда он оторвал довольно большой лоскут от ее рубашки. Ткань понадобится, чтобы рассеять поток. Сообразив, что он собирается делать, Льювилла рванулась, но путы держали крепко. А Чезаре тем временем сходил в ванную за водой и, вернувшись, наклонил столешницу. После чего накинул лоскут на лицо женщины и начал лить воду. Пытка водой - идеальный вариант, когда не хочется фактически калечить подследственного. Почти никакого физического вреда (если, конечно, вовремя остановиться), но целый комплекс задействуемых психологических механизмов. Ужас смерти работает подчас даже лучше, чем собственно боль.
  Несколько секунд спустя он решил, что для первого раза с нее хватит. Он прекратил лить воду и убрал ткань, так что пленница немедленно начала жадно вдыхать воздух. Это было даже по-своему красиво. Очень по-своему.
  - Итак, боги тут действительно замешаны, - рассказывал тем временем шпион, - Но в остальном вы лжете. Позвольте, я расскажу, как было дело на самом деле. Вы попытались убедить вечно спящего студента, что "богиня тишины" - это вы сами. Вероятно, вам требовалась от него некая услуга, о которой вы мне, несомненно, расскажете. Однако, он, зная, что местные боги склонны наделять своих последователей сверхъестественной силой, потребовал плату вперед. Вы, разумеется, не могли ему этого дать, но работать без "аванса" он отказался. Именно из-за этого в телефонном разговоре вы называли его "торгашом". После же того, как вы не договорились, вы почувствовали себя оскорбленной. И решили проучить его. Я прав?!
  Ментоскоп не показал того, что богиня была фальшивой. Но он показал сам процесс придумывания имени. А дальше - просто немного логики. Люди не придумывают того, что и так знают.
  - Да, прав, - немного отдышавшись, неохотно ответила Льювилла, бросая на палача злой взгляд зеленых глаз.
  А вот ментоскоп показал куда как больше. В голове у женщины пронеслась целая череда образов, каждый из которых было довольно сложно расшифровать. Какая-то схемка с двумя воюющими сторонами и вклинивающимся между ними Ктулху. Часы, сроки, Мужчина в маске. Было даже словесное описание: не "не смогла", а "не захотела". И наконец, вопрос: "Откуда он знает? Мальчишка рассказал?".
  - Вот и умница, - на этот раз Чезаре усмехнулся вполне открыто, покосившись на показания ментоскопа, но появившиеся темы для беседы оставил на потом, - Итак, чего же вы рассчитывали добиться через использование Акиры?
  - Выиграть время до пробуждения Великих Древних, - сообщила она.
  Прибор подтвердил слова женщины. Либо это правда, либо она снова взяла себя в руки.
  - Подробнее, - ничто в голосе Чезаре не выдавало, поверил он или опять пытается поймать ее на лжи.
  - Нужно, чтобы обе фракции были в состоянии конфликта, но ни одна из них не могла победить, - продолжила она, - Тогда, когда пробудятся боги, никто не сможет объединиться против них, а это значит, что тот, кто пробудит их, и есть тот, кто победит.
  Ментоскоп продолжал считывать информацию. Это было частью её плана. Её лично. Она сама поссорила заключивших некое подобие перемирия повстанцев и правительство. Кроме того, не рассчитывая полностью на простую божественную благодарность, она пыталась вмешиваться в их сны. Заготавливая почву, так сказать.
  - Впечатляет, - присвистнул кардинал, - То есть, вы хотите кинуть обе стороны и остаться единственной победительницей... Вот только вас не смущает, что если они проснутся, это вроде как должно означать конец света?..
  - Местные считают, что нет, - пожала она плечами, - И мне кажется, что они понимают в этом побольше, чем кто-либо ещё.
  - Ну-ну, - усмехнулся Чезаре, - "Они, наверное, знают", это, конечно, аргумент... А что должен был сделать Акира?
  - Он должен был помочь мне выиграть время, - повторила она, - Как можно сильнее разжечь конфликт между Мендозой и Сопротивлением.
  "А я бы тем временем взялась за самое сложное - обработку Ктулху", - добавил ментоскоп.
  - И все-таки, когда проснутся боги и от чего это зависит?
  - Для этого есть специальный ритуал, - очень неохотно ответила женщина.
  - То есть, если ритуал не будет проведен, они не проснутся? - уточнил Чезаре.
  - Дагон уже проснулся, причем без моего участия. Сигма-шторм на побережье - его работа. Но если ритуал проведен неправильно, последствия будут непредсказуемыми.
  - Ясно, - задумчиво кивнул шпион, - Тогда следующий вопрос. Вы сказали, что никто не сможет объединиться против них. Значит ли это, что несмотря на божественный статус, они могут быть побеждены людьми?
  Несмотря на неприятное положение, Льювилла нашла в себе силы усмехнуться:
  - А что? Легиона уже мало?
  - Нужно же расти над собой, - ухмыльнулся Чезаре, - Кроме того, такой вывод напрямую вытекает из ваших планов. Итак?
  - Откуда мне знать? - пожала плечами преступница, - Сейчас, когда в НИИ изучают магию, едва ли кто-то может точно сказать, на что неспособно современное оружие.
  Итальянец нахмурился, но возразить было нечего. Так что он задал следующий вопрос:
  - Вы сказали, что Дагон уже пробудился. То, что он делал с того времени, не дает возможности судить о его силе?
  - О его силе? - Льювилла откровенно рассмеялась, - Мы на нем стоим! Вся эта страна находится на спине Дагона! Фактически, он и есть Панау!
  - Значит, атаковать его нельзя, - хмыкнул шпион, - Ну и чего вы тогда опасались?.. Ладно... А теперь расскажите мне о своей силе.
  - Я сноходец, - честно ответила женщина, - Проникаю в чужие сны.
  Судя по всему, в том числе по показаниям ментоскопа, она успокаивалась, притом, уже не показно, а совершенно честно. Видимо, как ей кажется, нащупала безопасную линию поведения.
  - Подробности, синьорита, подробности.
  Он подумал над тем, чтобы устроить ей еще один "сеанс", просто чтобы она оставалась в разбалансированном состоянии... Но решил, что не хочет этого делать. Видимо, играла роль "реморализация" Марии: прежде он допрашивал бы ее куда более... агрессивно.
  - Какие ты хочешь знать подробности? Ограничения? Их нет! Мне не важно расстояние или знакомство с человеком, чтобы залезть к нему в сон! Мне нужно только спать в то же время, что и он.
  - Степень контроля? - педантично уточнил Чезаре, - Возможность выуживать информацию сверх того, что он непосредственно видит?
  - Контроль максимальный, - ответила женщина, - Я могу сочинить человеку любой сон. А вот с дополнительной информацией - увы.
  - Хорошо, - кивнул он, - А теперь следующее. Когда мы восстанавливали картину ваших неудавшихся переговоров с Акирой, ментоскоп показал, что вы не "не могли", а "не хотели" наделить его силой. Значит, у вас есть такая возможность?
  - Если бы я захотела, как-нибудь выкрутилась бы за счет сигмафинов, - пожала плечами Льювилла, - Но я не собиралась.
  - Всего-то? - недоверчиво переспросил Чезаре, - Неужто вы полагали, что со студентом ЗШН это сработает?..
  - Почему нет? Подросток - он и на Панау подросток, - пробурчала она.
  "Они же там не богов изучают..." - добавил ментоскоп.
  - Вообще, в том числе и богов, - отстраненно заметил учитель, - Та милая девушка, что била вас по голове, ведет у них богословие...
  Повисла напряженная пауза.
  - Ну что ж, - наконец, прохладным тоном произнес кардинал, - Я притворюсь, что я вам верю. Теперь осталось определить вашу дальнейшую судьбу.
  Пленница молчала, понимая, что от ее желаний практически ничего не зависит. Чезаре поднялся и стал расхаживать по комнате.
  - В сущности, вариантов у нас не так много. Думаю, вы понимаете, что просто отпустить вас, учитывая обстоятельства нашего первого разговора, я не могу. Как правило, я убиваю своих врагов. Но в данном случае ни мне, ни, как я полагаю, вам эта перспектива не нравится. Так что остается один вариант. На протяжении нашей деятельности в Панау вы будете служить мне. Вы поможете нам добиться наших целей в этой стране... А затем отправитесь на все четыре стороны.
  Льювилла вздохнула. Выбора у нее не было. Она не хотела умирать: это он видел безо всякого ментоскопа.
  - Не беспокойтесь, - усмехнулся Чезаре, - Домогаться не буду, садизничать тоже, как и нагружать бытовой работой - за исключением тех случаев, когда работают все. А вот вашу свободу, уж извините, придется ограничить.
  - То есть, имитация утопления - это, по-твоему, не садизм, - фыркнула пленница.
  - Конечно, нет, - уверенно ответил шпион, - Садист наслаждается процессом пытки. Меня же интересует только результат... Откройте рот.
  Вообще, его давно интересовало, что будет, если при вербовке под давлением влить объекту немного "Стрелы Амура". Он полагал, что это перспективная вещь, если грамотно распорядиться. Но увы, сигма-проектора тут не было, а в его личный набор входили только разнообразные яды. В данном случае - аконитин, в малой дозе всего лишь вырубающий сознание. Сон без сновидений - самое то для безопасной доставки сноходца. А со "Стрелой" можно будет поэкспериментировать впоследствии.
  - По пробуждении может раскалываться голова, как с похмелья. Однако, если в пути вас ничто не задержит, этого не будет.
  Сказав это, он быстро набросал два сообщения. Первое предназначалось его агентам:
  "Когда сноходица отключится, доставить ее на базу, внимание прохожих по возможности не привлекать. На базе надеть на нее ошейник со взрывчаткой. Также приставить надсмотрщика из числа группы "Отель": желательно женщину, или гея, или просто кого-то достаточно хладнокровного, чтобы не вестись на попытки освобождения посредством соблазнения. Треть людских ресурсов группы "Отель" передать в распоряжение группы "Город", дабы иметь возможность эффективно исполнять несколько заданий одновременно. Операцию по захвату признать успешной; тем, кто занимался отслеживанием сигнала и слежкой за отелем, назначить премию"
  Разумеется, премию выписывать он собирался сам впоследствии, но сообщить об этом нужно было уже сейчас. Традиционно оклад всей службе безопасности, включая Нулевой отряд, выплачивала Нарьяна. А вот премии своим людям выдавал Чезаре из своих средств, и его щедрость по отношению к отличившимся сотрудникам была им хорошо известна. Впрочем, и в наказаниях за провалы он был безжалостен.
  Второе сообщение предназначалось Рейко:
  "Скоро к тебе доставят сигма-террористку без сознания. Проведи детоксикацию: аконитин, малая доза. И, кстати, я ни на что не намекаю, но нет ли у нас возможности оснастить службу безопасности артиллерийскими больверками?.."
  Лишь после этого он вышел к Марии.
  - Есть успехи? - по ее ехидной мордашке он понял, что у нее успехи есть.
  - Есть, - кивнул Чезаре, - Её имя Льювилла Блейд, она амагус-сноходец и служит местным богам. Рассчитывала стравить правительство и повстанцев, параллельно изменяя вторгаясь в сны богов. Чтобы затем разбудить их и, когда они уничтожат обе стороны, остаться единственной победительницей. План начал рассыпаться, когда Акира не поверил в ее божественность без подтверждения. Но одно божество уже пробудилось, и других разбудить могут и без нее... А у тебя что?
  - Примерно то же, - ответила Мария, - Только у меня сложилось впечатление, что она не служит им, а просто прознала про ритуал.
  - Возможно, - пожал плечами Чезаре, - Но в любом случае, в ее плане изъян в самом начале. Дагон уже проснулся. И у меня есть достоверная информация, что одна из его жриц работает на террористов, - так что он по определению не нейтрален.
  - То есть, нам предстоит новая эпическая битва? - паладинка улыбнулась. Она явно предпочитала проблемы, которые можно решить ударом меча, а не сложными интригами.
  - Учитывая, что Панау, в отличие от Рима, нам спускать некуда... Не хотелось бы, - поморщился мужчина, - Нам нужно больше информации, чтобы адекватным образом скорректировать план.
  Мария выжидающе уставилась на него.
  - И? Ты не сказал бы это, если бы уже не знал, где взять эту информацию.
  Шпион покачал головой:
  - Ты меня переоцениваешь. У меня есть лишь одна слабая ниточка... Но за неимением лучшего попробуем раскрутить её.
  - И что же это за ниточка? - осведомилась девушка.
  - Не так давно мне позвонила Абла, - сообщил он, - Они с Алистером наткнулись на каких-то ктулхуманоидов, напоминающих иллитидов. Очевидно, что это связано с пробуждением Дагона; однако ведут они себя скорее как безмозглые зомби, чем как божественные слуги или тем более интеллектуалы-псионики. Думаю, нам нужно исследовать их поведение, определить масштаб проблемы и, может быть, попробовать вступить с ними в контакт... Или выяснить их слабые места, причем одно другому совсем не мешает.
  - Тогда чего же мы ждем? - осведомилась она.
  Чезаре загадочно усмехнулся и сказал:
  - Прежде чем мы приступим, я хотел бы задать тебе один вопрос. Когда я пытал ее, ты слышала что-нибудь?
  - Нет, - непонимающе ответила паладинка, - А что?
  Он придвинулся к ней близко-близко и прошептал:
  - Значит, на этой конспиративной квартире отличная звукоизоляция.
  Мария рассмеялась и начала стягивать платье.
  
  Алистеру было очень не по себе от того, что пленника в любом случае убьют, да еще и, возможно, принесут в жертву. Но было у него простое правило: не лезть в чужой монастырь со своим уставом. Что в данном случае могло пониматься буквально.
  - Думаешь, он будет отвечать, наверняка зная, что его не отпустят? - шепнул он Абле, когда они вышли в коридор.
  - А ты думаешь, он это знает? - подняла бровь ведьмочка. Жалеть пленного она явно не собиралась.
  - Я думаю, что обещания нужно выполнять, - серьезно сказал юноша, - Поэтому мы не должны обещать ему, что отпустим. Иначе придется отпустить.
  - Ты серьезно?! Отпустить террориста?
  - Да, - кивнул Алистер и усмехнулся, - Но мы ведь не будем ему обещать то, что не сможем выполнить? И потом, у него есть выбор: умереть быстрой смертью или... не особо.
  - Вообще-то, это куда более жестоко, чем обмануть, - непонимающе хмыкнула девушка.
  - Зато честно. Но если ты против, мы можем действовать по-другому.
  Абла развела руками.
  - Ну, какое мне дело до того, будет ли у террориста ложная надежда, или он с самого начала будет тонуть в безнадёге. Из нас двоих ты мужчина.
  Она улыбнулась юноше.
  - Поступай, как считаешь нужным.
  Чего-то подобного он и ожидал.
  - Мы уже почти пришли, - прервала их Ванилла, - Вниз, и первая дверь налево. Только там... жутковато.
  - Тогда я пойду один, - решил Алистер. Не то чтобы он сомневался в смелости Аблы, но зачем лишний раз ее испытывать?
  - А тебе там одному страшно не будет? - впрочем, дальше этой подколки не пошло. Юноша заметил, что ведьмочка и сама не горит желанием спускаться.
  - Я же мужчина.
  Место, надо сказать, действительно умело нагонять жути. Тёмное, плохо освещённое, с тяжёлым затхлым воздухом. Каждый шаг отдавался эхом, из-за чего у Алистера постоянно складывалось впечатление, что он идет не один. Всего этого было уже достаточно, чтобы по спине пошли мурашки, а ведь ещё откуда-то снизу раздавались чьи-то стоны.
  - Милые спецэффектики, - прошептал сам себе колдун.
  Едва он произнёс эту фразу, как тут же по всему коридору пробежали шепотки. Наверное, тоже эхо, но вот шепчущий голос был совсем не похож на его собственный. Сзади никого не было, спереди оставалось всего две ступени, преодолев которые, Алистер оказался в коридоре с множеством решётчатых дверей.
  Найдя нужную дверь, англичанин взял с панельки рядом нужный ключ и открыл замок. Пленный террорист лежал в углу камеры со связанными за спиной руками, и на появление гостя он отреагировал только поворотом головы.
  - Ну что, поговорим? - спокойно спросил Алистер.
  - Воды, - попросил в ответ пленник.
  - У меня нет воды, - сказал Брайс, - Но у меня есть это, - он шевельнул лазером, - И если ты не ответишь на мои вопросы, то вода тебе уже не понадобится. Ты меня понимаешь?
  - А если ты меня пристрелишь, то и ответов ты не получишь.
  - Ты в этом так уверен? - хмыкнул колдун и щелкнул пальцами над головой, - Fiat lux!
  Шарик света, простейшее заклинание из всех, какие только возможны, произвел на непривычного к сверхъестественному террориста неизгладимое впечатление.
  - Если мне придется тебя пристрелить, я призову твой дух и, уж поверь, заставлю его говорить. А после этого заточу его в коврик и положу у порога, и каждый будет вытирать об тебя грязную обувь.
  - А чего же ты сразу этого не сделал? - неуверенным голосом спросил пленник.
  Алистер начал было думать, что ответить на этот вопрос, но вспомнил, что как бы здесь он задает вопросы и не обязан отвечать.
  - Почему вы преследовали девушек в костюмах панд? - вместо ответа начал он допрос.
  - Они убивали наших!
  - Ты уверен, что это сделали эти две девушки, а не другие парень и девушка? - поднял брови Алистер, - И вообще, я жду обстоятельного рассказа: на кого работаете, что делали в парке и с какой целью, что произошло в парке. Чем детальнее будет твой рассказ, тем больше у тебя шансов.
  Он намеренно не стал уточнять, шансов на что. Так как едва ли террорист после допроса останется жив. Знание этого вызывало дискомфорт: Брайс чувствовал себя неуютно, разговаривая с человеком, обреченным на смерть, даже если эта смерть была полностью заслуженной.
  - Не видел я, кто это сделал, - раздражённо ответил пленник, - Но они уехали на нашей машине, и по сообщениям было два человека. А работаю я на самого Картокана.
  Видимо, он рассчитывал этим напугать Алистера, но колдун его разочаровал:
  - А кто это? - после чего мотнул головой и поправился, - Впрочем, нет. Что вы делали в парке и с какой целью? Сколько вас таких, работающих на Картокана? Как он выглядит и где его найти или как связаться?
  - А мне почём знать? - огрызнулся террорист, - Я обычный оперативник. Выполняю приказы, и всё тут.
  И в этот момент в кармане Алистера зазвонил телефон. Кажется, камера оказалась чуть ли не единственным местом во всем храме, куда доходила мобильная связь.
  - Да, я слушаю, - ответил юноша.
  - У вас с Аблой всё в порядке? - это был голос его сестры-близнеца, Алисы. И в этом голосе звучало беспокойство.
  - Если не считать, что мы замочили два десятка человек и парочку иллитидов... то всё отлично, - вздохнул он.
  - Что?.. - девушка сильно удивилась, - Ого... - у нее определенно пропал дар речи.
  - Ага. А у вас как? Где ты?
  - Мы с Хесусом в городе. Тут...
  Что именно "тут", Алистер узнать не успел. Еще недавно казавшийся запуганным террорист вдруг бросился прямо ему под ноги. Колдун попытался выстрелить, но противник быстрым ударом выбил лазер у него из рук, после чего подсечкой опрокинул его на пол.
  Когда ему в нос врезался кулак, колдун успел понять, что каким-то образом его пленник успел развязаться. Англичанин попытался пнуть противника в пах, но тот явно и сам прекрасно понимал, что в пах - больно. Удар пришелся на блок, за что Брайс был немедленно "вознагражден" еще одним ударом по лицу.
  "Меч!", - вспомнил он.
  С обычным мечом в полноконтактном бою он бы не развернулся. Но световое лезвие вырвалось из рукояти, одновременно проникая в живот противника. Уже замахнувшийся было для нового удара террорист удивленно посмотрел вниз - и осел.
  Он был мертв, это было однозначно. Не будучи твердым, лезвие не фиксировалось в ране и потому наносило обширные повреждения. С большим трудом Алистер сбросил с себя мертвое тело.
  - Ты в порядке? - услышал он взволнованный голос спускающейся по лестнице Аблы.
  - Да... кажется, - ответил юноша, поднимаясь и засовывая деактивированный меч обратно за пояс.
  - Что здесь произошло?
  - Блин, Алиса... - начал было возмущаться он, но выдохнул и постарался успокоиться, - Да нет, я сам виноват. Отвлекся на разговор по телефону и пропустил момент, когда он прыгнул. Идиота кусок.
  Колдун попытался подлечиться с помощью магии. Сломанный нос вылечить не получится: почему-то с повреждениями кости его магия не справлялась. Но хотя бы кровь остановить...
  - Нельзя никогда расслабляться... - наставительно заметила Абла, - Ты же знаешь...
  - Да. Извини. Наверно, я тебя напугал. Узнал я мало. Работают они на какого-то Картокана. А за пандами погнались, по его словам, потому что те убивали их людей. Только я так и не понял, имел он в виду Ваниллу и Ня или они их таки с нашими перепутали.
  - А разве наши одеваются пандами? - хихикнула ведьмочка.
  - А что, по-твоему, для наших это слишком ненормально?
  Вместе посмеявшись над таким оксюмороном, как "ненормально для ЗШНовцев", ведьма и колдун вернулись в главный зал. Почему-то, взглянув на бесстрастное лицо Тануи, Алистер сразу понял, что она уже знает, что произошло. Но несмотря на это, жрица, похоже, хотела выслушать, что он сам скажет.
  - Вам удалось узнать, что вы хотели? - спросила она.
  - Он очень мало успел сказать, - тихо ответил юноша, но в этом зале даже тихая речь, отражаясь эхом от каменных сводов, звучала громко.
  - К сожалению, террорист мертв. Но он сказал, что работает на Картокана. Вам известно это имя?
  - Да, - кивнула она, - Картокан - это лидер повстанцев в этом регионе. Весьма... претенциозный человек. Однако это отнюдь не новость. Было бы странно, если бы он работал на кого-то другого.
  - Увы, больше он ничего не успел сказать, - развел руками юноша, - Но в любом случае, спасибо, что позволили нам попытаться. Если вы хотите от нас чего-то в ответ...
  - Мне нужен живой Спящий, - уверенно ответила женщина, - Чтобы понять причину их безумия.
  - Хорошо. Мы найдем его.
  Юноша кивнул и, мягко взяв ладошку Аблы в свою, направился к выходу из убежища. Стоило обсудить планы поимки иллитида, но не в зале же с громким эхо это делать.
  - Значит, мы собираемся поймать одну из этих щупальцемордых дылд? - в голосе Аблы было слышно не удивление. Скорее нечто вроде охотничьего азарта. Как у Рейко после перерождения.
  - Ага, - Алистер поглядел на нее. Ее азарт он, к собственному удивлению, разделял. Это будет интересное приключение... А он и не знал, что ему нравятся интересные приключения!
  - Ты когда-нибудь доставляла свежезамороженных кальмаров? - пошутил он.
  - Не-а, - усмехнулась арабка, - Я работала в китайском ресторанчике: там кальмары были не только не замороженные, но и вполне живые. Хотя до звездеца столовок в Панау не доходило.
  - А что со столовками в Панау? - недоуменно переспросил Алистер, - Кальмары сами приходят и кладут себя в рот посетителям?
  - Нет, они пытаются убежать с тарелки и просят пощады, - немного погрустнела Абла.
  - Что, серьезно? - офигел колдун, - Нет, ну я понимаю, разумные иллитиды, но говорящие кальмары... Ты шутишь, да? А... хотя нет, ты не шутишь, - догадался он по выражению ее лица. - Но, наверно, это... Короче, что произошло?
  - Да так... один сумасшедший маг транслировал крик осьминожек в головы всем завтракавшим там.
  - А, - протянул юноша, успокоившись, - Маги они такие, да. Наверно, он вегетарианец. Или вообще сыроед... Или ты думаешь, это может быть связано с культом Дагона и Спящими?
  - Да я уверена, что это связано, - фыркнула она, - Наверняка эти осьминожки - чьи-то братья меньшие, которым раньше поклонялись и которых использовали во всевозможных местных священных ритуалах.
  - Мда, - пробормотал Брайс, - Чем раньше мы поймаем и доставим иллитида, тем быстрее получим ответы на насущные вопросы... Представляю, как обрадуются Спящие, узнав, что мы их кушаем на завтрак и на обед. Кстати, а кто этот маг? Он из ЗШН? Наверняка он что-то знает, раз такое учудил.
  - Он из новеньких... - начала было Абла, но вдруг осеклась.
  - А ты закрыл за собой потайную дверь?..
  
  Аки шла через лес, против воли стараясь ступать потише. Как и любой лес, этот был наполнен низшими ками Земли; но даже они здесь казались неправильными. Будто неведомая сила исказила их, давно и прочно сведя с ума.
  - Чертова школа, - пробормотала девушка. Конечно, кто еще может быть виноват в этом. Если в месте, где отдыхают "студенты" ЗШН, творится непонятная фигня, то это не может быть совпадением.
  - В городе уже натуральное Ёми, и только дурак поверит, что ЗШН тут не причём...
  Внезапно Аки поняла, что ей срочно нужен... шоколад. Задумчиво облизнув губы, она закинула калибур за спину и быстрыми шагами направилась в сторону цивилизации (если местных можно причислить к цивилизации на фоне леса Панау...), дабы найти что-нибудь шоколадное.
  - Арк, Др-р-риада! - примерно через пять минут услышала Аки нечто, похожее на синтезированный голос из плохого динамика.
  Присев и схватившись за рукоять катаны, она оглянулась. Неужто ее заметили? Это было бы неприятно...
  Однако источником звука оказалась всего лишь ярко-красная птица размером с доброго ворона. Аки никогда не видела попугаев и лишь мельком слышала о существовании говорящих птиц.
  - Ты кто? - спросила она первое, что пришло в голову.
  - Полли - дуррак, Полли - крретин, Полли полный идиот!!! - заявила в ответ птица.
  - Э... Правда? - растерянно поинтересовалась "дриада", - Ты вообще понимаешь, что говоришь?
  - Полли - дуррак!!!
  - Да ну тебя, птица с голосом... - фыркнула Аки и начала продвигаться дальше в сторону цивилизации, - Мне нужен шоколад, а не разговоры с глупой птицей!
  - Полли хочет кр-рекер, Полли хочет кр-рекер! - закричал ей вслед попугай, вот только...
  - Полли хочет крекер! - органично продолжил мелодичный женский голос.
  - Ой... - вырвалось у Аки. Удивлению "дриады" не было предела. На всякий случай, она поводила головой в поисках попугая.
  Однако попугая не было. Нигде. Ровнёхонько под той веткой, на которой он сидел, находилась девушка с кучей шрамов, порезов, синяков и просто ран. Она была совершенно босой, рыжие волосы были растрёпаны, а из одежды больше всего бросался в глаза длинный бесформенный свитер, который, кажется, был девушке велик.
  - Полли хочет крекер. Полли хочет крекер! - два раза радостно проговорила девушка, счастливая оттого, что её поняли, а затем открыла рот и красноречиво ткнула в него пальцем.
  - За тобой ведь кто-то присматривает, верно? - спросила "дриада", подходя ближе и внимательно рассматривая диковинную "птицу", - Где он или она? Ты ранена? Может, тебя надо к врачу?
  В ответ на вопрос Аки девушка ещё раз ткнула пальцем себе в рот, который раскрыла даже шире, чем раньше, старательно намекая на то, что очень хочет крекер. А может, даже и не крекер, а вообще что-нибудь съестное.
  - Подожди, - вздохнула японка и набрала на хендбуке номер Рейко-сама.
  Трубку сняли почти сразу.
  - Слушаю. Уже проблемы?
  - Рейко-сама! Я нашла говорящую птицу, - принялась объяснять ситуацию Аки, - А потом она превратилась в девушку и тараторит, что хочет крекер. По-моему, она ранена и голодная... Вы посмотрите ее?
  Полли тем временем снова повторила свой жест, но осознав, что он не имеет никакого эффекта, грустно опустила голову. Затем, однако, она вновь оживилась и начала на четвереньках "незаметно" подкрадываться к Аки.
  - Это было бы очень интересно... но тут Чанг. Тебе лучше отправиться к Вульф, тем более что до фуникулёра от тебя недалеко.
  О докторе Вульф Аки знала совсем немного. Вскоре после перерождения в бакэнэко Рейко заявила, что ей надоело возиться с однотипными студенческими болячками. Нарьяна пошла ей навстречу и отыскала Цайриллу Вульф - совершенно непрошибаемого военврача. По слухам, эта дама также вела собственный проект - трансвозрастные преобразования.
  - Фуникулёр? Но... У меня же нет денег.
  На том конце послышался тяжелый вздох хвостатой богини.
  - Я напишу Елене. Она тебя встретит.
  - Спасибо, Рейко-сама, - искренне поблагодарила Аки, после чего, отключив связь, снова обратилась к рыжеволосой птице:
  - Пошли со мной за крекером... ты что делаешь?
  - Арк? - спросила девушка, которая прекратила свои попытки подкрасться и, усевшись на коленки, с интересом посмотрела на "дриаду".
  - Что за арк? - спросила та и протянула руку.
  - Крекеры! С блекджеком и шлюхами! - радостно произнесла рыжая, после чего посмотрела прямо на руку, которая находилась так близко, что девушке пришлось скосить глаза к носу.
  - Э-э-э... Что? - прифигела Аки, - Думаю, что нам понадобятся только крекеры...
  Японка зашла в личный кабинет, чтобы посмотреть метку Рейко и узнать куда именно выдвигаться. Она отошла от рыжей "птицы" и поманила ее за собой.
  - Крекеры! Пошли.
  - Крекеры! - радостно пропищала девушка, вставая на ноги и взмахивая руками так, словно бы собиралась полететь. Пара взмахов - и...
  - С блекджеком и шлюхами! - добавила уже птица, садясь Аки на плечо.
  - А-а-арк! Пиастры! Пиастры! Семнадцать человек на сундук мер-ртвеца! - кричала она, пока Аки быстрым шагом шла в сторону фуникулера.
  - Какой еще сундук мертвеца? - подозрительно проговорила "дриада", - И кто такие пиастры? Впрочем, неважно... Надеюсь, я тут нигде не увязну...
  - Арк! Пиастры! Крекеры! Блекджек и шлюхи! - продолжала радостно вещать Полли.
  - Да кто тебя такому научил? - возмутилась японка.
  Выбравшись из-под покрова леса вместе с говорящей птицей, Аки осмотрела открывшейся ей кусок цивилизации, дабы сориентироваться, куда двигаться дальше.
  - Полли - дурак! Полли - кретин! Полли - полный идиот!
  - Не говори так.
  Тем временем Аки увидела, во-первых, фуникулёр с путями, ведущими прямо в сторону гор, во-вторых, автобусную остановку, в-третьих, кучу моторикш, а в-четвёртых, небольшую заправочную станцию и, что самое важное, небольшой магазинчик рядом с этой заправкой.
  - Подождем, - сказала она птице.
  - Полли хочет крекер! - возразила та.
  Ждать пришлось недолго. Уже через пару минут двери фуникулёра открылись, и по ступеням вниз сошла, со всем присущим ей изяществом, сама королева школы, Елена фон Рейлис. Она быстрым внимательным взглядом осмотрела окрестности, просто для того, чтобы не ошибиться: мало ли, вдруг где-то здесь есть ещё одна зеленоволосая японка с попугаем. Лишь после этого она подошла к Аки и склонила голову в приветствии.
  - Доброго дня, фройляйн Ёсикава. Я - Елена фон Рейлис.
  Японка церемонно поклонилась в ответ:
  - Приветствую. Я - Ёсикава Аки. Старшая сестра Ёсикава Рю, глава клана Ёсикава на данный момент. Прошу прощения за неудобства, которые доставила, но я тут недавно, без денег и связей, а брат пропал.
  - Откуда сведения о том, что брат именно что пропал, и как давно получены эти сведения? - вежливо-деловым тоном спросила королева.
  - Арк! Полли хочет крекер! - напомнила о себе птица, яростно размахивая крыльями.
  - Рейко-сенсей, которая временно исполняет обязанности моего куратора, пока школа на каникулах, сказала, что видела его рядом с отелем. В лесу я нашла его часы и странный ошейник. Но сначала мне нужно показать эту птицу вашему сигма-специалисту, а заодно придумать, что прочесывать после леса. Ну, и она хочет крекер...
  - Пойдём, сначала, купим птице крекер, - сказала Елена, после чего направилась в сторону магазинчика у автозаправки, - Скажи, а где ты находилась, когда доктор Кеншу сообщила тебе о пропаже?
  - Вообще, никто не сообщал. Я просто не смогла найти его, а Рейко-сенсей сказала, что он мог быть рядом с отелем в момент атаки. Я хотела попросить вас по возможности не распространяться об этом инциденте с пропажей, Елена-сан. С моим братом постоянно что-то случается, я бы не хотела, чтобы его репутация упала еще ниже, если вы понимаете, о чем я...
  - Понимаю, фройляйн Ёсикава, - немка толкнула дверь магазинчика, а птица вставила свой комментарий:
  - Арк! Знай цену дур-рной репутации, тысяча чертей!
  Елена чуть улыбнулась и купила сразу пять упаковок крекеров, после чего снова обратилась к Аки:
  - Можешь рассказать побольше об этой птице?
  - Она - рыжая молодая девушка... - пожала плечами "дриада", - Зовет себя Полли и в форме человека разговаривает точно так же. Все тело в шрамах. Такое ощущение, что она продиралась сквозь лес, причем не панауанский, а северный, и потеряла рассудок...
  Аки прервала рассказ и уставилась на витрину. После непродолжительной, но напряженной борьбы самой с собой, она сказала:
  - Елена-сан... А можно и мне... шоколадку?
  - И два "Баунти", пожалуйста, - с улыбкой добавила Елена к заказу, после чего взяла одну из упаковок с крекерами.
  - Полли хочет крекер! - радостно прокричала птица, выхватывая в полёте у Елены эту самую упаковку и плюхаясь на прилавок, при этом сбивая на пол все остальные пачки. Не дожидаясь, пока хоть кто-то хоть как-то отреагирует на это событие, она тут же впилась зубами... прямо в пачку.
  Аки взяла Полли на руки и попыталась забрать у нее пачку, но птица вцепилась в нее так, будто подозревала, что вкусняшку отберут насовсем.
  - Стой! Я открою же!
  - Му-му-му, - возразила птица, на ходу меняя облик.
  - Ау! - от неожиданного превращения Аки присела, стараясь удержать рыжую на руках.
  - Отдай пакет! Я открою тебе, глупая.
  - Аки, сразу видно, что у тебя никогда не было младшего брата, - улыбнулась Елена, принимавшая от удивлённого продавца одну из упавших ранее упаковок, - Смотри.
  С этими словами она легко и непринуждённо открыла упаковку, которая была у неё в руках. Едва услышав шорох, Полли тут же отпустила пачку, которую пыталась у неё отобрать Аки, запустила руку в открытый пакет, достала оттуда сразу целую горсть крекеров и запустила её себе в рот, просыпая примерно треть на пол, после чего начала жевать свою добычу с невероятно блаженным выражением лица.
  - Мы с Рю росли отдельно, - сконфуженно произнесла Аки, - Я даже себя такой не помню, не то что его. Он всегда слушался старших с первого слова.
  - Даже в пять лет? - странно улыбнулась немка. Аки поняла две вещи. Во-первых, она может Елене полностью доверять. Во-вторых, Елена не верит ей ни на грош.
  - Я не помню ни одной картинки из своего детства раньше... лет девяти где-то, - ответила японка. Она ни словом не соврала, но прозвучало это как оправдание.
  Елена ничего по этому поводу не сказала. Она мягко провела рукой по волосам хрустящей крекерами Полли, которая и вовсе расплылась в счастливой улыбке. Однако на самом деле целью этого нежного движения была не ласка, а нечто иное: осмотреть раны девушки.
  - Хм... похоже, она уже была у врача.
  - Может и была, - ответила зеленоволосая, - Но ей определенно нужен сигма-проектор, чтобы убрать эти шрамы и понять, насколько повреждено ее сознание. Она весьма взрослая для такого поведения.
  - Полли - дуфак! - радостно произнесла Полли, после чего вновь запустила руку в упаковку с крекерами и со счастливой физиономией направила новую партию себе в рот.
  - Будем надеяться, что это лечится, - вздохнула Елена, протягивая деньги продавцу, - Можно нам всё это в пакетик и... - она покосилась в сторону рыжеволосой, - Ещё пять упаковок крекеров.
  - Спасибо за помощь, Елена-сан, - сказала Аки, улыбнувшись, когда увидела физиономию "птицы", дорвавшейся до крекеров, - Отвезем ее к доктору Вульф.
  На какое-то время воцарилось молчание. Японка понимала, что то, о чем она хочет спросить, и бестактно, и, что более важно, запалит ее еще сильнее. Но любопытство пересилило.
  - А у вас же тоже есть брат, Елена-сан?
  - Было два, - ответила немка и тут же замолчала, продолжив путь к фуникулёру в полной тишине. У Аки возникло ощущение, что Елена хотела сказать что-то ещё, и сейчас вот-вот тишину нарушит продолжение фразы, но этого не происходило.
  - Прошу прощения, - ответила зеленоволосая, - Я знала об этом, но... не подумала. Я имела в виду...
  - Ты имела в виду Воланда, - улыбнулась королева, заходя в фуникулер и расплачиваясь и за себя, и за Аки.
  - Да, спасибо, что напомнили его имя, - закивала "дриада".
  Двери фуникулёра закрылись, и кабинка, неторопливо набирая скорость поехала по тросу вперёд и вверх, к горе.
  - Да... правда, его с нами нет на каникулах. Он остался в школе, занятый проектом... - в голосе немки Аки послышался какой-то намек на недовольство, но уточнять она не стала.
  Наконец, фуникулёр поднялся на самый верх. За время поездки Полли успела опустошить целых две упаковки с крекерами, и теперь кричала, что хочет крекер, показывая себе в рот пальцем. От новых крекеров, однако, она отказывалась; как настоящая женщина, она предлагала окружающим самим догадаться, чего она хочет.
  - Думаю, она хочет пить, - предположила Елена, - Крекеры ведь солёные...
  - И бутылка рома! - подтвердила птица.
  - Точно... - согласилась Аки, которая так сразу и не поняла, как можно хотеть пить, когда рядом шоколад, - Тут ведь тоже должна быть столовая или нечто подобное, Елена-сан?
  - Даже более того, целое кафе. Пойдём побыстрее, а то замёрзнем.
  - Двенадцать человек на сундук мертвеца!!! - радостно кричала Полли, которую обе девушки тащили к длинному коренастому, но довольно крепкому зданию, - Йо-хо-хо! И бутылка рома! С блекджеком и шлюхами!
  - Мда... в приличное общество её не возьмёшь, - усмехнулась Елена, толкая дверь в помещение, - Только к нам в школу.
  Внутри было довольно просторно. Много крепких дубовых столов, скамеечки у каждого из них... ощущения были такие, словно бы они попали в двадцатые годы прошлого века на какой-то горнолыжный курорт.
  - Ну, усаживайтесь, а я закажу еды на нас на всех.
  - Спасибо, Елена-сан, - усадив "птицу" за стол, Аки строго сказала:
  - Сиди ровно и не ругайся!
  - Полли - дурак! Полли - кретин! Полли - полный идиот! - радостно ответила та.
  - Неправда!
  Пару минут спустя вернулась Елена с подносом в руках. Сняв с подноса стакан с соком, она протянула его Полли:
  - Держи, малыш.
  - Пиастры! - жизнеутверждающе выкрикнула девушка и начала жадно пить, половину проливая себе за ворот и на пол. Аки даже не успела попросить ее быть поаккуратнее, когда рыжеволосая поставила пустой стакан на стол.
  - Ня! - радостно заявила она, всем своим видом демонстрируя переизбыток счастья.
  - Ну и замечательно, - улыбнулась Елена, после чего вновь повернулась к Аки, - Так... на чём мы там остановились? Пропажа твоего брата?
  - Я попробую решить это сама, - покачала головой зеленоволосая, - А вас, Елена-сан, я хотела попросить устроить тут Полли. Ей нужен присмотр.
  - Сама? - подняла бровь немка, - Но, во-первых, он наш подопечный, а во-вторых, у нас куда больше ресурсов для его поиска.
  - Мне кажется, его исчезновение имеет личные причины, - призналась "дриада", - И воспользовавшись помощью представителей школы, я лишь усугублю последствия. Как вы помните, я не хотела бы, чтобы исчезновение Рю обсуждали. Потому что тогда обязательно начнут обсуждать его причины, что убьет его репутацию окончательно. Я надеюсь разобраться в этом лично, пока его не хватились преподаватели и его куратор.
  Королева покачала головой.
  - Куда уж дальше? У него и так никакой репутации в школе нет, - она сняла с подноса одну из тарелочек с аппетитной жаренной картошечкой и подтянула к себе, - Да и какие могут быть у него личные причины, кроме Чанг?
  Аки поморщилась.
  - Вот видите. А теперь представьте, что об этом будут говорить другие. Я предпочла бы сама решить вопрос с этой... Чанг.
  Она нахмурилась, но взгляд демонстрировал решимость.
  - В таком случае, вы зря отправились в наш посёлок, фройляйн Ёсикава, - ответила немка, - Ведь фрау Чанг ныне находится в военном лагере внизу.
  - Знание этого упрощает дело, - кивнула "дриада", - Вы присмотрите за Полли, Елена-сан?
  Королева кивнула:
  - Хорошо... погоди-ка секунду, - девушка быстро достала из сумочки кошелёк и достала оттуда две сотенные бумажки, - Возьми, тебе они пригодятся.
  Та помедлила, но все же приняла их.
  - Я отдам, обязательно.
  - Не нужно, - пожала плечами Елена, - Эти деньги стоили мне примерно пяти минут за сигма-проектором. И то из-за проблем с сетью.
  Аки поколебалась какое-то время. Это было неправильно. А еще она поймала себя на мысли, что это было частью того, о чем говорил ее куратор. Но все же она кивнула:
  - Спасибо вам, Елена-сан. Я попробую решить проблему моей семьи, - зеленоволосая встала из-за стола и подошла к Полли, - Веди себя хорошо и слушайся Елену. Я вернусь позже. А Елена покормит тебя крекерами.
  С этими словами Аки начала движение обратно к фуникулеру. Теперь нужно было выследить Чанг. Это было безумно, но это лучше, чем прятаться от нее и ждать, пока она "в нем разочаруется".
  
  Глава 6
  
  С высоты, без возможности четко рассмотреть щупальца, нашествие ктулхуманоидов больше напоминало избитый тысячами фильмов зомби-апокалипсис, нежели лавкрафтианский "вселенский ужас". Да что там, привычные по школе гуро и то действовали осмысленнее; эти же, хоть и явно были их родичами, тупо ломились вперед без намека на тактику и во множестве погибали под пулями военных кордонов. Впрочем, как понял Чезаре, чуть спустившись и присмотревшись внимательнее, с иллитидами их роднила не только характерная внешность: вперемешку с тварями шли гражданские. Простые безоружные люди без каких-либо сомнений шли под пулеметы вперемешку с чудовищами. И вот это самое "вперемешку" и позволило макиавеллисту сделать вывод:
  - Они не пытаются ни пустить толпу вперед, чтобы завалить солдат трупами, ни сохранить наиболее ценный человеческий ресурс. Значит, если кто-то из ктулхуманоидов и сохранил разум, то использовал он его, чтобы не лезть в эту мясорубку. Отступаем.
  Городской пейзаж по эту сторону кордонов заметно отличался. Хотя обилие брошенных машин создавало гнетущее впечатление, до этой части города еще не успели добраться разрушения. С высоты это походило на обычный не особенно благополучный город. Крыши высотных зданий. Периодически вспугиваемые грохотом выстрелов птицы. Два Джокера, перепрыгивающие с крыши на крышу...
  Стоп. Два Джокера?
  - А эти-то тут откуда? - вслух сказал Чезаре.
  - Кто? - переспросила Мария, так же разворачивая мотолёт, но устремляя взор не на крыши, а вниз, на улицы.
  - Лучше взгляни сама, - ответил шпион, указывая на роботов, направляя мотолет следом и сбрасывая скорость, - Только аккуратно, не свались...
  Насколько ему было известно, RN-JKR, как и любой сигмафин, не мог быть скопирован в точности. Так же, как не бывает двух людей с одинаковыми душами, даже если они братья-близнецы. И тем не менее, два робота на крышах были точными копиями друг друга. От того же Джокера, с которым он сражался в Токио, они отличались лишь более сдержанными движениями. Тот, хоть и был машиной, был эмоционален. Эти - двигались скорее как обычные дроиды-AI.
  - Это... это Джокер! Два! - удивленно воскликнула Мария, наконец нашедшая, что так впечатлило Чезаре, и едва и вправду не сверзившаяся с мотолета.
  Кардинал рефлекторно примерился, чтобы в случае чего подхватить ее, - хотя и разумом прекрасно понимал, что в действительности сигма-зомби с подготовкой паладина не составит труда удержаться.
  - Вот-вот, - согласился он, - И мне это не нравится... Вот что: сбрось скорость до сороковника, и давай попробуем проследить за ними с дистанции. Памятуя о прошлой встрече, я подозреваю, что это будет немногим меньшей проблемой, чем пробуждение Ктулху.
  При этом он покосился на руку, сломанную предыдущим Джокером. Хоть сигма-проектор и залечил перелом, не оставив и следа, но сейчас ему показалось, что рука заныла. Кроме того, он слегка подкорректировал иллюзию, а именно... Превратил свой больверк в кастет-кувалду, которым в преддверие Йоля вооружился Воланд.
  Ведь лучший способ победить Джокера - это удивить его.
  А тем временем роботы, кажется, достигли своей цели. Они остановились на крыше недалеко от рубежа обороны. Чезаре напряженно ждал, что они будут делать, чтобы определить, на чьей они стороне. Оригинальный Джокер наверняка пальнул бы чем-нибудь по военным: ведь то, как люди будут выживать в городе, наводненном ктулхуманоидами, это такой интересный эксперимент!
  Но эти поступили иначе. Включив промышленные лазерные резаки, они открыли огонь по неоновым буквам рекламы одного из мобильных операторов. Секунда, и две буквы полетели вниз, прямо на толпу. Ещё секунда, и ещё две буквы...
  - Они... - Мария резко повернулась к Чезаре, - Они блокируют улицу!
  - Ясно...
  Чуть спустившись, шпион сделал два снимка. На одном были ясно различимы щупальца ктулхуманоидов. На другом - напротив, создавалось впечатление, будто целью атаки была толпа гражданских. Какой из них пригодится - зависит от ситуации.
  - Они работают на правительство. Однозначно. Похоже, что это какая-то версия на AI. Нужно будет тряхнуть Рейко на эту тему.
  - Но ведь это хорошо, правда? - спросила девушка, - Что они сейчас оказались здесь?
  - На самом деле, не особо, - поморщился мужчина, - Не стала бы Мендоза тратить уйму денег на подобное ради каких-то повстанцев. А это значит, что она хорошенько подготовилась к тому, чтобы встретить нас. Думаю, стоит натравить на них студентов: если мы сообщим, что тут есть образец уникальной технологии, они все Панау перероют. А официально сделаем вид, будто не могли и представить, что известный террорист...
  Закончить свою мысль он не успел. Кажется, они подлетели слишком близко. И один из роботов идентифицировал их как угрозу. Лазерный луч угодил точно в двигатель мотолета Марии. Девушка направила его к крыше, но видно было, что Джокер уже рассчитал точку приземления.
  Чезаре принял решение мгновенно. Ему не хватило бы навыков пилотирования, чтобы поймать ее в воздухе, поэтому вместо этого он направил свой мотолет прямиком на стрелка. Нужно было атаковать раньше, чем Мария приземлится, или по крайней мере поставить себя в статус большей угрозы.
  Однако Джокер был невероятно быстр. Отклонившись в сторону, он просто перехватил руль мотолета и, используя его инерцию, саданул им об крышу. Лишь в последний момент шпион успел спрыгнуть, кувырком гася энергию падения и выхватывая пистолет-"кастет".
  Пусть лишившись транспорта, своей цели кардинал добился: Мария смогла приземлиться и сейчас спешила ему на помощь. Джокер, разумеется, успел раньше, попытавшись нанести сокрушительный удар кулаком в солнечное сплетение... Тут-то и сыграла свою роль иллюзия. Отступая назад, Чезаре начал было движение, напоминающее замах для хука справа, - но на первой трети траектории нажал на спуск.
  Выстрел. Тихий плевок. Плюх, бах, шлёп, и шипение. Успешно: лишившись сенсоров, противник должен был ослепнуть. Удар робота прошел мимо: не надеясь, что тот, ослепнув, тут же остановится, шпион одним движением обошел его справа... И именно поэтому увидел, как лазерный луч второго Джокера пробивает грудь Марии.
  И как она падает замертво.
  Как? Почему? Она ведь практически бессмертна. Сигма-зомби способны выдержать и не такое: тот же Робин сохранял функциональность даже в виде ползающей руки. И тем не менее, под лучом лазера паладинка упала, как простой человек, глядя в небеса остекленевшими глазами.
  Где-то на задворках сознания мелькнула мысль об обмане, но всякие мысли убил сильнейший яд, имя которому эмоции. Чезаре уже не думал, что нужно сперва добить раненного противника. Вместо этого он бросился на того, кто стрелял в Марию, открывая беглый огонь из больверка и надеясь, сократив дистанцию, зарубить его калибуром.
  Вот только раненый о нем не забыл. Луч лазера резанул по запястью, и правой руки с больверком кардинал лишился. Форсаж заглушил боль, и он даже не остановился, но без необходимости уворачиваться от выстрелов Джокер легко блокировал удар короткого клинка. Чезаре проскочил у него между ног с намерением ударить в спину, но робот попросту развернулся в поясе на сто восемьдесят градусов. И тут...
  Ба-бах!
  Мощный разряд молнии попросту снес голову Жестяного Джокера. Чезаре знал это оружие: именно так работал Громовержец, больверк Марии. Громкий и агрессивный, но вместе с тем изящный - как сама Мария.
  Не вставая, девушка перевела ствол на второго робота. Попасть было несложно: когда оба лишились сенсоров, они больше даже не пытались уворачиваться. Как будто не знали, что делать в таком случае.
  Парой ударов добив своего противника, Чезаре подбежал к девушке.
  - Ты напугала меня, - укоризненно сказал он, уцелевшей рукой обнимая ее за плечи.
  - Ну, ты же знаешь, что я не могу умереть от такой мелочи, - свистящим шепотом ответила Мария, но все же обняла его в ответ.
  - Не знаю, - возразил мужчина, - Мало ли, какой фактор мы могли не учесть... Вон, вспомни, что было после убийства Рейлиса. Да и ЭМИ - хорошо, обнаружили на примере Робина, а не твоем...
  Мария подалась вперёд и коснулась губами его щеки. Шпион заметил, что губы девушки несколько похолодели. Сказывались кровопотеря и остановка сердца.
  - Не надо так сильно за меня волноваться, - прошептала она, прижимаясь головой к его груди, - Я не хочу... Не хочу превращаться в жертву гиперопеки...
  - Я постараюсь, - серьезно ответил Чезаре.
  Он подумал о том, чтобы поцеловать ее в ответ, но припомнил, что при отсутствии кровообращения у сигма-зомби нарушается передача ощущений. Поцеловать девушку так, что ей не понравится? Нет уж. Вместо этого он взялся за осмотр раны.
  - У тебя прострелено легкое, - сообщил шпион, - Сейчас я принесу регенерин.
  - А твоя рука? - спохватилась девушка, видимо, вспомнив, что этого универсального лекарства у них было всего две порции.
  - Вколю наноботов, - пожал плечами мужчина, копаясь в аптечке, - Глупо тратить на это регенерин: кость он все равно не восстановит, так что, нужно просто остановить кровотечение.
  Паладинке его спокойствие явно не понравилось, но она промолчала. Тем более что хоть боли она при остановленном сердце и практически не чувствовала, разговаривать с пробитым легким ей явно было очень тяжело. Под действием регенерина легкое начало стремительно зарастать, но сердце само собой не запустилось.
  - Сделать тебе искусственное дыхание? - улыбнулся Чезаре, вводя себе наноботов.
  - Давай сначала разберемся, как мы будем выбираться отсюда, - покачала головой она.
  Шпион оглянулся на свой мотолет, с которого только что взял аптечку, после чего присмотрелся к мотолету Марии.
  - У моего сломана рама. А у твоего прострелен двигатель. Но у твоего рама более-менее цела, а у моего цел двигатель.
  - То есть...
  - То есть, мы можем собрать из двух сломанных мотолетов один целый, - кивнул мужчина.
  Он мысленно порадовался, что мотолеты не влезали в проектор целиком. Не имея опыта по их сборке из запчастей, он вряд ли рискнул бы разбирать их, чтобы собрать заново. А так - он понял, что это хоть и не сказать чтобы просто, но вполне реально.
  - И как мы это сделаем? - спросила Мария, взглянув на него чистыми глазами человека, не испорченного техническим образованием.
  Чезаре вздохнул и начал разбираться, с чего следует начать.
  - Тебе придется подержать вот здесь, - указал он, - Чтобы я мог открутить болты. А то сама понимаешь...
  Он помахал обрубком. Хотя Чезаре никогда не был амбидекстром, за этот год он терял правую руку так часто, что привык работать левой. Но в данном случае одной руки будет недостаточно.
  
  Эльвира Мендоза склонилась над картой и напряженно хмурилась. Все навалилось одновременно. Нашествие местных тварей, активизировавшиеся повстанцы, вмешательство сразу нескольких внешних сил. У нее просто не хватало козырей: лучшие силы - Джокеров и Миру - она отправила решать вопросы, связанные со Спящими и прочими дагонитами. Киборга-убийцу, Кокушибио и ее протеже-магичку держала в резерве для борьбы с внешними силами. И в результате ей не хватало войск, чтобы выставить против Картокана.
  - Эль президенте! Эль президенте! - размахивая рукой, подбежал к ней молодой офицер, - Эль президенте... Джокеры уничтожены.
  Эльвира резко обернулась.
  - Как уничтожены? - удивилась она.
  Идеальные машины убийства, за которые она отдала японцам половину годового бюджета Панау... уничтожены какими-то щупальцемордыми зомби?
  - Физически, эль президенте! - поклонился офицер.
  - Хм... - потёрла женщина подбородок, - А остались сведения о том, кто их уничтожил?
  - Так точно, эль президенте! У нас остались на сервере последние данные видеозаписи.
  - Перекинь-ка... - сказала она, вызывая голодисплей своего мобильника, - Хм... Финелла... плохо... очень плохо... он может нам сильно навредить...
  - Нам... сохранять нейтралитет по отношению к ШПСВ2018?
  - Нет, - покачала она головой, - У нас сейчас нет права позволить себе такую роскошь... нам потребуются те, кто достаточно хорошо его знает, чтобы обеспечить ему проблемы.
  Она повернулась в сторону.
  - Ниндзя! Кокушибио! Пришло время.
  "Ниндзя", высокий мужчина в полном кибердоспехе, молча поклонился, в то время как однорукая дама приложила лезвие к груди.
  - Я долго этого ждала, - произнесла она, - Я задолжала ему слишком много смертей.
  
  - Ну что ж, - изрек Чезаре полчаса спустя, - Вероятно, это должно взлететь.
  Получившийся "монстр Франкенштейна" не было особенно изящен, но все необходимые элементы у него находились в рабочем состоянии и были правильно подсоединены друг к другу. До базы дотянет.
  - Это хорошо, - ответила Мария, глядя куда-то вдаль, - Но кажется, за нами и так прилетели...
  Она осеклась, увидев, как в руке мужчины будто по волшебству появляется пистолет.
  - Я не вызывал вертолет, - сообщил шпион, глядя на то, что она приняла за спасательную группу из ЗШН.
  - Не вызывал? - удивленно переспросила девушка, - Тогда кто же это?
  - Не знаю, - мотнул головой он, - Но я не верю в совпадения.
  - Надеюсь, ты не предлагаешь сбить его на подлете?
  Вообще, именно об этом он и думал. Некогда он сделал бы это непременно. Но...
  - Если не будут проявлять агрессии - не предлагаю. Но если попытаются перехватить, не говорю уж - откроют огонь, лучше с ними не церемониться.
  - Ну, если откроют огонь, сам бог велел, - фыркнула Мария, - Иисус, правда, предлагал щёки представлять, но вот Яхве завещал глаз за глаз.
  - "Не мир я принес вам, но меч", - процитировал Чезаре, но в богословский спор благоразумно предпочел не вмешиваться. Вместо этого он сказал:
  - Садись. Сейчас попробуем завестись...
  Одно движение, и двигатель начал медленно, но верно расфыркиваться. А вместе с тем, в нос Чезаре ударил запах вытекающего откуда-то топлива. Приглушив двигатель, мужчина стал проверять бак, мысленно готовясь к тому, что сейчас его тоже придется менять. И в этот момент...
  - Осторожно! - крикнула Мария, падая на землю.
  Рефлексы сработали мгновенно. Еще не успев осознать источник угрозы, Чезаре залег за мотолетом, и пуля с борта вертолета прошла мимо. Следующим же действием шпион притянул к себе Марию и прикрыл обоих магическим камуфляжем.
  - А вот теперь их можно с чистой совестью уничтожить, - оптимистично заметила девушка.
  Мирный школьный учитель согласно кивнул.
  "Пришлите вертолет", - отправил он указание своим людям на военной базе, не надеясь, что мотолет переживет перестрелку. Все же военные модификации еще только предстояло внести.
  После этого Чезаре аккуратно высунулся из-за мотолета, запоминая расположение цели. Снова бахнула снайперская винтовка, и его щеку обожгло жаром. В этот раз его спасла только невидимость.
  Вернувшись в укрытие, шпион аккуратно навел больверк и по памяти сделал три выстрела. Увы, с такого расстояния от них было слишком просто увернуться: по скорости полета заряды его больверка скорее напоминали стрелы, чем пули.
  - Уходит! - воскликнула Мария, присоединяясь к обстрелу. В отличие от возлюбленного, она не пыталась целиться, вместо этого паля "в американском стиле" - пускай побольше выстрелов, вдруг случайно заденешь цель.
  Чезаре же сделал иначе. Несомненно, пилот сможет увести машину с траектории полета его выстрелов. Но для этого придется выбрать одно направление и придерживаться его. Вертолет - не планер: это куда более инерционная машина. И скорректировав прицел, шпион сделал всего один выстрел с упреждением.
  - Да! - радостно воскликнула Мария.
  Бомбочка с кислотой ударила в самый верх лобового стекла. Винт продолжал вращаться, но вертолёт, у которого отваливались лопасти, и пилот которого хватался не за штурвал, а за оплавляющееся лицо, было уже не спасти. Лишь один противник покинул падающий транспорт, и, в следующую секунду скрылся за краем крыши. Очевидно, он должен был приземлиться на стену ближайшего здания.
  - Итак, - девушка повернулась к Чезаре, - У нас есть время бежать...
  Она тут же посерьезнела.
  - Твоё ухо... - прошептала она, протягивая руку к обожжённой половине лица мужчины.
  - Не сейчас, - поморщился он. Не до того было. Жизненный опыт подсказывал ему, что от парня, бесстрашно выпрыгивающего из падающего самолета и почти попадающего со снайперки по невидимой цели, не следовало ждать ничего хорошего.
  - Постреляй в него, если высунется, - предупредил шпион, заводя мотор.
  Мотолёт сильно затарахтел, поднимаясь в воздух. Ощущения были, честно говоря, довольно стрёмные. Казалось, что эта тарахтелка сейчас развалится. Чезаре даже включил модуль ускорения, чтобы вовремя среагировать...
  ...и, как оказалось, не зря. Противник, напоминавший японского рабочего сцены (читай, ниндзя из опошленно-стереотипного голливудского восприятия), висел на воткнутом в стену мече и как раз наводил на них винтовку.
  Мария вскинула пистолет, но видно было, что она не успевает. На этот раз, несмотря на морок, противник целился точно. Уворачиваться было поздно. И Чезаре направил мотолет вверх, заслоняя им седоков.
  Воздух разорвало грохотом выстрелов. Громыхнула снайперка. Громыхнул больверк Марии. Мотолёт поднялся вверх на метр, застыл в воздухе, в последний раз фыркнул и начал своё полёт вниз, а Мария вцепилась изо всех сил в талию священника. Даже с ускоренными рефлексами было сложно понять, что происходит. Кажется, "ниндзя" сначала выпалил, но попал в мотолёт, затем уклонился от выстрела Марии, и, сложив руки по швам, полетел вниз, туда, куда должны были рухнуть шпион и паладинка. Прямо в толпу людей и щупальцемордых.
  - Держись за меня крепче, - прошептал Чезаре, обхватывая Марию культей за талию. Затем он отпустил руль, выпустил леску, цепляясь за первый попавшийся выступающий элемент здания, и запустил механизм сокращения, оставляя с таким трудом починенный мотолет. Они невидимы, следовательно, киборгу потребуется время, чтобы сообразить, что транспорт пустой. Да и щупальцемордые вряд ли откажутся атаковать добычу, которая сама лезет им в лапы...
  Впрочем, с последним не повезло: "ниндзя", похоже, пользовался ускорением рефлексов и альтернативным спектром зрения. Не успев достигнуть земли, он вновь воткнул меч в стену, тормозя падение. Однако к этому моменту аспирантка и учитель уже оказались на крыше здания.
  Заняв позицию на крыше, Чезаре попытался высунуться под невидимостью, чтобы прикинуть расположение цели, но тут же был вынужден вновь укрыться, когда пуля ударила прямо в разделительный бортик у края крыши.
  - Не выйдет, - прошипела Мария, хватая его за плечо, - У него же визор... для него сейчас невидимка - это я.
  - Не хватало еще, чтобы ты снова подставилась, - возмутился мужчина, - Тем более что целить в голову - логичная тактика для снайпера... Побудь лучше наводчицей.
  Мария улыбнулась и кивнула еще до того, как он выставил больверк за край крыши. Кажется, ей тоже пришла в голову эта идея. Ее дар сигма-чтения и сигма-контроля был совершенно не боевым... Но даже небоевой дар можно было использовать в бою.
  - На пятнадцать градусов вверх и вправо на сорок пять.
  Чуть подкорректировав прицел, Чезаре выстрелил. И по радости на лице Марии понял, что идея увенчалась успехом.
  - Попадание! - сообщила она, - Стопроцентное!
  Тут ее улыбка поблекла.
  - Но...
  Что "но", она сказать не успела, но понять было нетрудно. "Ниндзя" выскочил из-за края крыши, сбивая ее с ног. С его тела стекала кислота, но кибер-броня прекрасно выдерживала ее. Девушка попыталась выстрелить в упор, но противник длинным ударом катаны выбил пистолет из ее рук. Следующий удар был нацелен в голову.
  Стрелять из кислотника с такого расстояния было самоубийством, а выхватить калибур Чезаре не успевал. Однако у него в запасе было еще одно оружие. Скрытое лезвие в правом предплечье, которое он не использовал по прямому назначению со времен первой стычки с Джейком, где оно показало полную неэффективность. Да нужен ли кому-то обычный клинок, когда у последнего безопасника мономолекулярка?
  Нужен, если нет руки, которой можно эту мономолекулярку держать. Хотя лезвие оказалось обрезанным лучом Джокера, двадцатисантиметровая полоса стали приняла на себя удар катаны. Чезаре поторопился сократить дистанцию, - отчасти потому что его оружие было короче, отчасти - потому что хотел отвлечь внимание противника от Марии.
  "Ниндзя" не стал протестовать против сближения. Напротив, он сделал шаг навстречу, ловя священника в медвежий захват. Плечи немедленно обожгло остатками кислоты, а вырваться не удавалось - руки киборга были аугментированы. Шпион сорвал с пояса калибур, надеясь выпустить лезвие прямо в тело противника, но тот уже отшвырнул его.
  Падение шпион погасил кувырком, но дистанция была разорвана, и противник мог снова переключиться на Марию. Не собираясь давать ему такую возможность, Чезаре поднялся и бросился в быструю атаку. Киборг встретил его колющим ударом... и кардинал не стал уклоняться.
  Клинок катаны почти по самую рукоятку вошел в его живот, выйдя с другой стороны. И вот так заблокировав оружие противника, Чезаре со всей силы рубанул по шее убийцы. Скошенный клинок прорубил шею почти до середины, белым огнем плавя металлические контакты. Новый рывок - и голова "киберниндзя" отлетела в сторону.
  - Ай-ути, - озвучил лжеитальянец термин японского фехтования, обозначавший взаимное поражение бойцов.
  - Вот ещё! - возмутилась Мария, после чего взяла его за шкирку и оттащила прочь, фактически снимая его с меча застывшего всё в той же позе безголового "ниндзя", - Ты чем думал вообще?!
  Чезаре зашипел от боли.
  - Вообще-то, - сварливо заметил он, - Вынимать клинок из раны... до доставки раненого к врачу... не рекомендуется...
  - Это если нет наноботов, останавливающих кровь, - возразила девушка, - А ты, между прочим, до сих пор под их действием. Сейчас введем регенерин и будем думать, как выбираться отсюда.
  Она без труда удерживала его на весу, но Чезаре придерживался более традиционных взглядов на отношения и полагал, что мужчина должен носить женщину на руках, а не наоборот. Поэтому при первой возможности он слез на крышу. Тут же покачнулся, но не без труда устоял на ногах.
  - А что тут думать? Вертушка уже давно в пути... Даже если мы переберемся на другую крышу... Это роли не сыграет. Так что лучше не рыпаться и переждать здесь... На всякий случай все же сбивая неучтенные транспорты превентивно.
  Он предпочел все же сесть. Поверженный противник его изрядно нервировал: чутье охотника подсказывало, что он еще жив.
  - Ой, - спохватилась Мария, - Аптечка-то осталась на мотолете...
  - Я продержусь, - заверил мужчина.
  Им оставалось ждать.
  
  Чем ближе Аки подходила к зданию, где сейчас должна была находиться Мелисса, тем сильнее ее одолевали сомнения. План казался все более глупым, дырявым... Зеленоволосая уже решила, что если не застанет наемницу на месте, уйдет обратно к Рейко.
  И разумеется, стоило ей пообещать это себе, как она практически нос к носу столкнулась с торопившейся куда-то Чанг.
  "Если уж оказался в свете софитов, надо играть, а не убегать..." - подумал Рю, а Аки окликнула безопасницу напряженно-ожидающим тоном:
  - Мелисса Чанг?
  - Виновна, - не останавливаясь, ответила та.
  - Что тебе надо от моего брата? - крикнула Аки, после чего выхватила калибур и рубанула им по стене рядом с головой Чанг, - Ответь главе клана Есикава или умри!
  - Ой, ну не надо, - китаянка остановилась, и чувство Пустоты немедленно просигналило об опасности.
  - Не до тебя сейчас.
  - Отвечай!!! Сейчас же!!!
  Все летело в тартарары. Она реагировала слишком спокойно.
  - Или что? - сухо спросила безопасница, - Ты сломаешь стену, вырвешь мне клок волос и оторвёшь кусочек уха, а я в ответ тебе прострелю из крупнокалиберного живот, а возможно, даже печень?
  - У меня хватит сил отрубить тебе голову! - возмутилась Аки, - Отвечай, иначе скажу Нарьяне, что ты довела его!
  Зеленые глаза воинственной "дриады" начали чуть заметно пульсировать. Мир вновь наливался зеленью.
  - Ну давай же, - на губах Мелиссы появилась хищная улыбка. Она приподняла подбородок, словно бы желала, чтобы Аки было проще нанести удар. Она не боялась смерти. В отличие от Рю, она не боялась. Смерть была для нее лишь любимой игрой. А когда играешь, ты знаешь, что можешь проиграть.
  - Чего ждёшь?! Рубани! Посмотрим, кто из нас быстрей! Быть может, повезёт, и мы обе сдохнем!
  Рю прекрасно знал выход. Бросить калибур и бежать. Бежать. Спасать свою жизнь. Снова и снова. Снова и снова... Хватит!
  - Ты угрожала моему брату и неизвестно что с ним сделала!
  Ответ был не ахти, но молчать было нельзя.
  - Я показала ему особое искусство горизонтального боя, - сообщила Мелисса, со скоростью мастера йайдзюцу выхватывая пистолет, - Тоже желаешь попробовать?
  - Для тебя это просто шутка?!
  Аки попыталась перебросить безопасницу через себя движением айкидо... Но не успела. Грянул выстрел, и стена рядом с ней окрасилась в красный. Наверное, она упала бы, если бы Мелисса не подхватила ее за талию. Дышать вдруг стало тяжело и... мокро. Следующий же выдох Аки стал до ужаса скрипучим.
  - Обожаю вкусных маленьких девочек, - хищно оскалилась Чанг, после чего, небрежно запихнув пистолет обратно в кобуру, накрыла своими губами губы "дриады" в жадном поцелуе.
  От дальнейшего унижения ее спас телефонный звонок. Неохотно отстранившись, наемница взяла трубку.
  - Ясно. Поняла. Скоро буду.
  Выключив телефон, она сунула Аки в руке ближайшему из зевак-студентов - какому-то мутному типу с белыми волосами.
  - К Рейко. Живо.
  Рю не помнил, как его несли. Чем больше крови покидало его тело, тем сильнее он терял сцепление с реальностью. Где-то в глубине его сознания звучали слова, произносимые знакомым голосом, который он, тем не менее, сейчас не узнавал:
  - Безупречный воин пользуется мечом, но не убивает других. Он использует меч, чтобы возвращать другим жизнь. Когда нужно убить, он убивает. Когда нужно дарить жизнь, он дарит жизнь. Убивая, он полностью сосредоточен; даря жизнь, он полностью сосредоточен. Не определяя, что хорошо, а что плохо, он видит хорошее и плохое. Не пытаясь проводить различия, он различает без затруднений. Ступать по воде для него всё равно что идти по земле, а идти по земле - всё равно что ступать по воде. Он достиг этой свободы и теперь никто в мире не может смутить его. Во всём, что он делает, ему нет равных.
  Перед внутренним взором зеленоволосого пролетали картинки из давнего и не очень прошлого: Ноэль, тренировки разрубания предметов тамаси-гери, уроки игры на флейте... Убийства. Убийства, убийства, убийства. Он не видел их тогда, ведь убивал не он, а тэнгу. Но он видел их сейчас.
  - У каждого есть острый меч, и в каждом он пребывает в совершенной полноте, - продолжал таинственный голос, - Постигшие нагоняют страх даже на Мар, а несведущих легко обманывают даже еретики. С одной стороны, когда два совершенных мастера скрещивают мечи, невозможно предсказать итог поединка. Это напоминает Шакьямуни, держащего цветок, и Кашьяпу, едва заметно улыбающегося. С другой стороны, виденье одного и понимание трёх остальных, выявление незначительных, на первый взгляд, различий, для всего этого достаточно одной лишь ловкости. Если кто-нибудь достиг этого, он разрубит вас на три части ещё до того, как вы увидите одно и постигнете три. Что и говорить, если вы столкнётесь с ним лицом к лицу?
  Рю увидел... нет не увидел. Скорее ощутил всю комнату на какую-то короткую секунду. А потом он вновь видел бой с огромным онрё. Со стороны. В зелёном шторме лишь пульсирующий силуэт тенгу и гораздо более заметно пульсирующий силуэт врага, своим пульсом выдающий будущие свои действия...
  - Для проявления этой великой способности нет установленных правил. Правильное действие, неправильное действие, даже небеса не могут разобраться в этом. В чём же природа этого мастерства? Древние говорили: "Когда в доме нет картины с изображением Бай Чже, привидений вообще не существует". Если человек закалил себя и постиг этот принцип, он будет одним мечом повелевать всем сущим под небесами.
  Для тэнгу на самом деле не было разницы, убивать или не убивать. Рю не мог этого понять, но он чувствовал: всего один шаг отделяет это существо от того, чтобы быть абсолютно нейтральным. Но оно никогда не сделает этот шаг. Ведь в голове Рю сидит запись о том, что нужно делать в бою с мечом.
  - Для проявления этой великой способности нет установленных правил, - повторил голос свою максиму, - Если великая способность этого учения откроется вам, это произойдёт спонтанно, без каких-либо закономерностей. И всё же её называют великой способностью, потому что она простирается в десяти направлениях, и нет такого места, где бы её не было хотя бы на волосок. Установленное правило - это закон или предписание. Но не существует законов и предписаний, которые способны пролить свет на действие великой способности.
  Наконец, перед сознанием Рю начали проноситься события этого дня, составленные в причудливый зеленоватый калейдоскоп. Лицо зеленоволосой тревожно задергалось, а дыхание стало неспокойным.
  - Эй-эй-эй! - Рейко похлопала ладонью по крыше сигма-гроба, привлекая внимание Аки, - Очнись! Очнись! Не заставляй меня будить тебя через консоль!
  С большим трудом Аки открыла глаза. Она снова находилась в помещении, реквизированном Рейко под лабораторию. Над ней склонилась кошачья ками, сейчас казавшаяся совсем не страшной. Краем глаза она увидела также Тао Джун и Акиру. Того парня, который принес ее, не было.
  - Ау! Аки! - позвала её Рейко и снова постучала ладонью по пластику, - Ты как себя чувствуешь?!
  - Она... сказала, что обожает вкусных маленьких девочек... - проговорила "дриада", не мигая, - И застрелила меня. А еще чуть не...
  Зеленоволосая начала дрожать, словно находилась на альпийской вершине.
  - На кой ты вообще к ней полезла? - покачала головой ученая.
  - Мои способности амагуса... - вместо ответа продолжила сообщать Аки то, что накопилось, - ...ведут себя странно. Что со мной?
  - По идее, сейчас они должны вести себя никак, - хмыкнула Рейко, - А "странно" - это как?
  - Тогда были другие ощущения, - ответила "дриада", - Раньше такого не было. Раньше оно показывало безопасное пространство, а теперь я не понимаю, что оно показывает.
  - Ну, а я не понимаю, что ты говоришь, - усмехнулась кошка, - То есть, все в порядке.
  На пару секунд Аки задумалась. А потом несмело спросила:
  - Что же мне теперь делать?
  - То же, что и всегда, - фыркнула ученая, наконец-то отключая проектор, - Попытаться разобраться со своими способностями и переосвоить их.
  - Мелисса размажет меня при следующей встрече, мне никто не поверит! - с тенью страха в голосе проговорила зеленоволосая, вцепившись левой рукой в свой послушный локон, - И что если эти изменения означают болезнь?
  - Боюсь тебя разочаровать, но сейчас ты здоровая молодая девушка, - сообщила Рейко, открывая крышку сигма-гроба.
  - Но так не должно быть! - воскликнула "дриада", резко садясь, - Никогда ничего не менялось раньше!
  - Ага, а ещё раньше Бетти была Барри, - фыркнула кошка, - Как будто это ещё кого-то в нашем мире удивляет?
  По глазам Аки стало понятно, что ей чуть не разорвало шаблон ответом. Но затем до зеленоволосой дошло, что... кошачье ками совсем не понимает её. И не видит ничего страшного в том, что ученика предали даже его способности.
  - Я... побуду одна... - отстранённо произнесла она, - ...где-нибудь.
  С этими словами, Аки начала спешно вылезать из сигма-проектора, чуть не навернулась в процессе, так что потратила на это еще больше времени, чем если бы не торопилась. Наконец, оказавшись на полу, она сбивчиво поклонилась Рейко и, закусив губу, направилась нечётким шагом к выходу, продолжая сжимать в кулаке одну свою прядь волос.
  Кошачья богиня какое-то время смотрела ей в спину, а затем решительно направилась следом. Аки не успела толком отойти от кабинета, как Рейко догнала её, обняла и опустила подбородок ей на плечо.
  - Ну, расскажи мне толком, что случилось, - успокаивающе-мурлыкающим голосом произнесла кошка, - Пойдём куда-нибудь в тихое место, я налью тебе шоколадного молока, насыплю конфеток с вафельками. Ты ведь любишь вафельки?
  - Да... - безжизненным голосом ответила девушка.
  - Ну, зачем ты вообще пошла к Чанг? Почему не уехала подальше? Глупенькая...
  Ученая провела ладонью по зеленой голове, уводя зеленоволосую прочь.
  - Я думала... она ответит на мой вопрос, - тихо сказала Аки, - А вместо этого... она похожа на чудовище!
  Она поежилась.
  - Если план не сработает, я не знаю, что делать... А тут еще это... Восприятие в бою начинает меняться. Я даже не могу ему верить, а ведь это единственное, что меня никогда не обманывало!
  - Именно поэтому тебе и стоит посещать лекции Финеллы и не спать на них, - назидательно ответила Рейко, - Если ты знаешь, когда, где, как и почему тебя обманывают, ты можешь сказать о том, какова на самом деле правда. Впрочем, если всё так плохо, я могу вернуть твою нервную систему в состояние до изменения, и тогда ты снова будешь видеть только пустоту во время схватки.
  - Что? - удивилась зеленоволосая, - Но как? Это вы ее изменили, Рейко-сама?
  - Конечно же, - фыркнула ученая, - Пришлось, правда, запилить некое подобие чипа Рокиа, но в любом случае, если ты не будешь видеть в бою реальности, тогда под Тампль ты точно не сгодишься.
  - У меня в голове чип?! - побледнела Аки, - Я же не смогу применять свои способности на полную мощность, если это состояние будет ограничено!
  - Это не ограничитель, а аугмент, - непонятно ответила Рейко.
  Как раз в этот момент они подошли к небольшой комнатке... И когда кошка открыла дверь, "дриада" поняла, что это не была комната Рейко или вообще кого-то из преподавателей. Слишком спартанская обстановка. Кровать (односпальная, что для местных учителей было невероятно), тумбочка, стул у стены.
  - Садись... Э-э-э... - Рейко огляделась, - В общем, садись куда-нибудь. Я сейчас достану сладости.
  - И как давно оно в моей голове? - нахмурилась Аки, садясь на стул, - Изменения начались еще сегодня утром после взрыва мотеля.
  - Вообще-то, он у тебя ещё с хрензнаеткакихвремёняисаманепомню, - развела руками ученая, достала из тумбочки три пакетика: с печеньками, конфетками и вафельками, после чего кинула их Аки один за другим.
  - А... - зеленоволосая наклонилась вперед прямым корпусом и поймала первый пакет. Затем она была вынуждена резко вскочить со стула, чтобы поймать, уже предплечьями, второй... Ну, а дальше инерция познакомила лоб Аки с последним пакетом, благо он был самым легким. Последний пакет упал на локтевые сгибы "дриады", а сама она застыла в нелепой позе удержания сладостей.
  - Это куда? - отчего-то спросила она растерянно.
  - Вовнутрь, - с серьезным лицом ответила кошка, разливая какао.
  - Спасибо, Рейко-сама! - сказала зеленоволосая, вскрывая пакет, откидывая тыльной стороной кисти пряди своих послушных зеленых волос с лица и запихивая вафлю себе в рот свободной рукой. Не Полли, конечно, но есть вафли стоя, да еще с таким энтузиазмом, мало кто сподобился бы. Жуя сладости, Аки позволила своему лицу принять расслабленное выражение, словно она разлеглась сейчас на диване. Судя по довольному мычанию "дриады", вафли были вкусными.
  Какое-то время хвостатая ками молча наблюдала за этим умилительным зрелищем. А затем вдруг осведомилась:
  - Ну и чего молчишь?
  - Я хотела спросить ее о Рю... - начала говорить зеленоволосая, почти прожевав, - Думала, что она ответит "сестре", если сделать вид, что я в ярости и требую объяснений. А она... Сначала задавила меня агрессией, а потом застрелила. И целовала в губы, как безумная маньячка.
  - Почему "как"? - искренне удивилась Рейко.
  - Я думала... она хорошая, - опустила голову Аки, - Она была хорошей. А потом как будто с цепи сорвалась. Она ужасна...
  - Она хорошая, - подтвердила кошка, - Хорошая убийца, хорошая дознавательница, хороший палач. Хорошая старшая сестра, в конце концов. А вот человек она плохой.
  - Она монстр, как и я! - неожиданно жестко сказала "дриада"... Правда, пафос тут же был испорчен жадным глотком какао.
  - Ну, а что тебя в этом смущает? - фыркнула Рейко, подбирая со стола планшет и что-то в нём печатая, - Неужели ты думаешь, что в ЗШН есть хоть кто-то, кто мог бы считать себя нормальным человеком вполне заслужено?
  - Но я не хочу ни быть чудовищем, ни жить рядом с чудовищем!
  - Но ведь Ноэль чудовище, - вкрадчиво и немного лукаво произнесла ками, - В том числе и физически. И я - чудовище.
  - Неправда! - возмутилась Аки, - Ноэль больше человек, чем многие настоящие люди! Она добрая и стремится к лучшей части природы человека, в то время как современные люди ее отбрасывают! Она - единственный моральный ориентир в школе.
  - Потому она и моральный ориентир, что не человек, - мудро усмехнулась кошачья богиня, - Ей чужды такие замечательные элементы выживания, как эгоизм, страх, инстинкты самосохранения...
  - У нее получится то, что не получилось у меня. Она не чудовище.
  - С физиологической точки зрения - таки чудовище. Да и с моральной отнюдь не всё так однозначно...
  - Кому нужна эта физиологическая точка зрения! - возмутилась зеленоволая, с трудом оторвавшись от стакана, - Она добрая! Это главное.
  - Так чего ты тупишь и телишься, как не мужик совсем? - вдруг спросила ученая.
  - Э-э-э... Что? - растерялась Аки, даже забыв про какао.
  - Ну, знаешь, мальчики, девочки, - кошка начала делать руками движения, как будто лепит снежки, - Свидания там, совместное распитие шоколадного молока. Ты её защищаешь, а она тебя утешает... Ну и ещё, всякое разное...
  - Оу...
  Зеленоволосая густо покраснела. Она уже поняла, что имела в виду преподаватель, но она никогда... С такой точки зрения...
  - Но если она узнает, что я думаю о ней... она скажет, что это неправильно, что я человек, а она NI, что у нее другое предназначение... И прочее... Да и она же дочь Нарьяна-сама! А я всего лишь...
  - Вот из-за таких мыслей ты и "всего лишь", - закатила глаза доктор Кеншу.
  "Дриада" ничего не ответила. Лишь понуро опустила голову. Хвостатая ками опустилась на пол, после чего оперлась локтями на коленки Аки и положила голову на руки, заглядывая в глаза зеленоволосой. Сейчас она особенно походила на кошку.
  - Если ты хочешь что-то изменить, ты должен что-то делать, Рю.
  - Но как? - вздохнула Аки. - Я не знаю. Мелисса опять победила. Она вертит мной как хочет. Уже при помощи силы - прямо и открыто...
  Она говорила это, но вид почти-кошачьей мордочки преподавательницы против ее воли поднял ей настроение.
  "Рейко-сама совсем кошка..." - подумала зеленоволосая, сохраняя на удивление серьезное выражение лица для таких мыслей, - "Интересно, ей понравится, если ей подарить бо-о-ольшую рыбину?.."
  - О пресвятая лазанья, - закатила глаза бакэнеко, когда ее карман завибрировал, - Кого там несёт?
  Щелкнув раскладушкой, она поднесла ее к кошачьему уху.
  - Ну, чего там? Я занята... А что? Тао там совсем на морозе?.. Зато ты будешь стреляющей кофеваркой. Разве тебя это не устраивает?.. Ладно... Я сейчас подойду.
  Покачав головой, она снова обратилась к Аки:
  - Ты сможешь не попасть в передрягу, пока меня не будет?
  - Наверное... - неуверенно ответила зеленоволосая, - Что-то опять случилось?
  - Ага, - кивнула Рейко, - Один дурак хочет лечения непременно лично от меня... Как будто я зря ходатайствовала о найме Вульф!
  - Я посижу тут до вашего возвращения, Рейко-сама, - пообещала Аки, кивнув зеленой головой, - Со мной все будет в порядке.
  Рейко подошла к ней, наклонилась и коснулась губами лба, после чего хитро улыбнулась:
  - Отдыхай, малыш. Я поговорю с Чанг. Думаю, если она станет твоей сестрой, то ваши отношения станут не столь напряжёнными.
  - Сестрой? - не поняла "дриада", - В каком смысле?
  - Я же богиня, - пояснила Рейко, лохматя волосы Аки, - Все благословлённые мной - в каком-то смысле мои дети.
  - Спасибо, Рейко-сама! - немного повеселела зеленоволосая. Теперь у ее проблем был хотя бы призрачный шанс странного решения, - Вы хороший преподаватель и добрая ками!
  - Судя по твоим успехам в сигма-физике, как раз преподаватель из меня никакой, - фыркнула кошка, после чего развернулась на мыске и зашагала в сторону выхода.
  - Смотри, сразу не съешь все сладости, а то пойдёшь за новыми и вляпаешься в историю!
  
  В тот момент, когда Алистер бросился проверять, закрыл ли он потайную дверь, он уже знал ответ. Разумеется, он не закрыл ее. И разумеется, налетели через нее отнюдь не комары.
  Солдаты. Не какие-то кабельщики, а десяток военных в устаревшей, но вполне эффективной броне и со штурмовыми винтовками. Это было куда хуже террористов. Во-первых, потому что Алистеру не хотелось убивать людей, которые просто выполняют свой долг. Во-вторых, они попросту были опаснее.
  К счастью, небольшая группа солдат, собравшихся у входа в подземелье, пока не заметила его, и колдун решил, что сможет обойтись без кровопролития. Покопавшись в гранатном подсумке, он шепнул Абле:
  - Закрой глаза и уши.
  Вспышка и грохот от светошумовой гранаты были заметны даже так... Но все же, судя по тому, что Алистер услышал ответную пальбу, они по крайней мере не оглохли.
  Впрочем, размышлять об этом было некогда. План заключался в том, чтобы, воспользовавшись левитацией, "вынырнуть" с неожиданной стороны и окатить солдат заклинанием заморозки. Неясно было, разгадали они этот план, или просто так совпало, но стрелки немедленно рассредоточились, и заклинание накрыло лишь троих.
  - Алистер, назад!
  Пуля прошила воздушный щит и вошла глубоко в руку. А затем темноту расчертил луч лазера. В отличие от англичанина, Абла не собиралась щадить врагов и била на поражение. Она успела выстрелить дважды, прежде чем ответная очередь разнесла вдребезги замороженного бойца, за которым она укрывалась.
  И она была права. Когда соотношение сил - пять к одному, гуманизм превращается в откровенную глупость. Глупость, которая может стоить жизни им обоим.
  "Ты убийца, Алистер", - третий раз за сегодня сказал себе студент.
  "Пролей еще крови... Во имя Меня", - вторил ему незнакомый вкрадчивый бас, а колдун уже творил заклинание.
  Отступив назад, юноша преобразовал привычные формы огненных заклинаний в огромную стену огня. Она не только нанесла ужасные ожоги двум стрелкам, не успевшим отскочить, но еще и создала более выгодное для Алистера с Аблой освещение. Теперь солдаты рассредоточились на территории, освещенной бликами пламени. А колдун и ведьма отступили в темноту, разгоняемую только вспышками лазера.
  - Меняй позицию после каждого выстрела, - посоветовал англичанин. Наверное, если бы он активнее посещал уроки сержанта Чанг, он мог бы посоветовать и что-нибудь не столь кэповское. Увы: его любимыми преподавателями были профессор Логрус и профессор Кеншу... Ну, и Кобаяши, конечно. Ее уроки охотно посещала вся мужская половина школы.
  - Граната! - оторвал его от неуместных мыслей возглас Аблы.
  Граната, вопреки ожиданиям, прилетела не от стрелков у огненной стены. Ее бросили снаружи, из "открытой" части храма. Кажется, к противнику подошло подкрепление. Чему тот, впрочем, едва ли был рад, учитывая, что на гранате подорвались не студенты, а один из солдат. Это был шанс переломить ситуацию, пока военные не скоординировали действия.
  - Сейчас я уберу стену, - шепотом сообщил колдун, - Пойдем в рукопашную.
  - Ты рехнулся?!
  Однако отвечать на этот вопрос было некогда. Огонь погас, оставляя нападавших привыкать к темноте. Алистер уже несся к ближайшему солдату, на ходу активируя световой меч.
  Лукас врал. Алистер понял это при первом же ударе. Не могли световые мечи быть оружием хранителей мира. Никак не могли. Оружие, не встречающее сопротивления плоти, создает обманчивое ощущение легкости убийства. Убивать должно быть сложно. Это помогает вовремя задуматься, необходимо ли убийство на самом деле. А так - захотел, и человека не стало. Двух не стало... Трех не стало...
  Поблизости громыхнула еще одна граната, добивая воздушный щит и знаменуя собой окончание первой волны атаки. Снаружи оставалось еще неопределенное количество врагов, и Алистер понял, что если они не отступят, превратятся в удобную мишень.
  - Бежим, - юноша схватил Аблу за руку и толкнул впереди себя вглубь храма, сам закрывая ее своей спиной от возможной угрозы со стороны лестницы.
  - Это тупик, Алистер! - крикнула девушка. Впервые он услышал в ее голосе страх, - Если мы спрячемся в храме, выхода уже не будет!
  - Мне нужны несколько минут, - негромко, чтобы не услышали солдаты, выпалил он в ответ, не сбавляя ходу, - Пять минут передышки. Чтобы наложить все заклинания. Тогда я выйду и разберусь с ними.
  - У нас их нет!
  Алистер резко остановился, развернул Аблу к себе и посмотрел ей в глаза. А потом поцеловал в губы. Коротко, но крепко.
  - На удачу, - отстранившись, он улыбнулся, после чего повернул ее в направлении храма и слегка подтолкнул, - Запритесь и не выходите... Не спорь... Жди меня, и я вернусь.
  Быть может, Абла и хотела что-то сказать, хотела устроить сцену. Алистер это понимал, глядя в её большие, испуганные и заплаканные глаза, однако спорить было некогда: по лестнице уже спускались вояки. Пожав губы и нехотя кивнув, она побежала в сторону двери, по пути отстреливаясь из лазера. Один раз, кажется, даже попала.
  Колдун вышел навстречу солдатам. Несомненно, они бы расстреляли его практически в упор... Если бы он к тому моменту не успел подготовить свой сюрприз. Потянув за синюю ленту, он направил заклинание на ступеньки. Заморозка. Заморозить всех солдат ему бы не хватило сил. Но вот лестница...
  План сработал полностью. Кто-то поскользнулся. Кто-то столкнулся с поскользнувшимися. И вот, под лестницей образовалась куча-мала из пятерых солдат. Оставалось развить успех. Переключив лазер в режим широкого луча, англичанин несколько раз провел по упавшим противникам. Этого хватит. Они уже мертвы.
  Перелетев через заледеневшую лестницу, Алистер выстрелил вслепую. Он не сомневался, что там, снаружи, кто-то еще есть. И это действительно оказалось так. Вот только рыжеволосая особа с майорскими погонами не собиралась падать, как подкошенная.
  - Иди сюда! - воскликнула она, хватая колдуна за шкирку, как нашкодившего котенка.
  Оглядев свою добычу, женщина хмыкнула, обдав юношу запахом мяты:
  - Вы посмотрите-ка... Такой маленький, а такой смелый. Где там твоя подружка?
  - Чудный запах, - прокомментировал Алистер, поднимая лазер и стреляя ей под подбородок.
  - Рада, что тебе нравится, - улыбнулась майор... кажется, совершенно искренне, - Брось пукалку, и я аккуратно поставлю тебя на землю.
  Брайс понял, что попал. Это был или амагус, или вовсе маг. Он видел, на что способен Воланд, и знал, что тот считался не слишком удачным образцом. Против боевого амагуса у него не было шансов.
  - Окей, - легко согласился он, разжимая руку. В конце концов, благодаря своим колдовским навыкам он все равно не останется безоружным... Успеть бы еще их применить.
  Новая знакомая, к её чести, действительно, поставила Алистера обратно на землю, как и обещала.
  - Что ты здесь забыл, малыш? - с улыбкой спросила она... как у маленького. Это могло бы показаться проявлением миролюбия, но уж больно напомнило мисс "Я-бы-с-радостью-освежевала-тебя" Чанг.
  - Стреляли, - ляпнул колдун первое, что пришло в голову. Как раз накануне Абла объясняла ему, почему тогда, при входе в храм, назвала его Суховым.
  - Ну, так в тебя же стреляли, - возразила рыжая.
  Логично.
  - Кажется, мы не с того начали знакомство, - вдруг сменил тему англичанин и протянул ладонь, - Брайс. Алистер Брайс. Агент... то есть студент Школы памяти событий Весны-2018.
  - Мира Джаггернаут, майор службы внутренней безопасности Панау, - представилась женщина, пожимая протянутую ладонь.
  Майор... Но прежде всего женщина. Именно из этих соображений Брайс, подняв ее руку, быстро коснулся ее губами.
  - Похоже, вышло недоразумение, - сказал он, - Террористы устроили в храме погром, а тут вы...
  - У нас тут штаб-квартира, - пояснила Мира, - А вы, молодой человек, взяли и навели здесь... - она посмотрела в сторону трупов, - Бардак. Я ведь должна вас арестовать за это.
  - Это была самозащита, - возразил колдун.
  Зря он это сказал.
  - Самозащита? - недобро сощурилась военная, - А мне казалось, вы первыми открыли огонь. Он восстановил в памяти последовательность событий и с ужасом был вынужден признать, что Мира, в общем-то говоря, права. Они действительно начали заварушку с военными первыми. Наверно, по лицу Алистера отчетливо можно было прочесть в этот миг ход его мыслей. Он выглядел потерянным и подавленным. И страшно виноватым. Алистер поглядел на трупы солдат и вздохнул.
  - Это действительно недоразумение, - с нажимом повторил он, - Но я не буду отрицать своей вины. Своей и только своей, девушка ни при чем. И все же, если бы вы хотели меня арестовать, вы бы уже давно это сделали.
  - Ну, знаешь, ты просто симпатичный, - заявила собеседница и замолчала, с хитрой улыбкой дожидаясь, когда до паренька дойдёт смысл вышесказанного.
  "Что?!"
  Его глаза удивленно расширились. Это она на что намекает? И вообще, с чего она взяла, что он симпатичный? Щуплый, невысокий... Нет, ну спасибо, конечно...
  - Ну... вы тоже... яркая... женщина, - едва нашел он что сказать.
  - У тебя как с этой девахой? - Мира снова посмотрела в сторону тайного хода, - Серьёзно всё?
  Алистер кивнул.
  - Очень.
  Даже ради спасительного обмана он не собирался отрекаться от Аблы. Потому что так честно. Так по совести. Такими вещами не шутят и не играют. Он серьезно смотрел на рыжую.
  - Ну-у-у... - нога женщины опустилась на лазер, раздробив его на мелкие кусочки, - Тогда ты арестован.
  Брайс бросил взгляд на разлетающийся по частям лазер и сглотнул. Амагус хренова.
  - Минуточку, - поглядел он на Миру, - А как же правило для туристов "на Панау можно всё", подписанное самой эль-президенто? Выходит, можно всё, да не всё?
  Честно говоря, этим вопросом он просто время потянул, чтобы приготовиться к рывку.
  - Те, кто об этом знают... - рыжая снова подняла его над землей, - ...уже никому не расскажут.
  - Пос... постойте... - прохрипел колдун, держась за руку, сжавшую ему горло, - Не... неужели мы не до... договорим... мся?
  - Да, договоримся, - кивнула майор без какого-либо энтузиазма, - Ты мне всё быстренько и чётко рассказываешь, а я не ломаю тебе пальцы один за другим.
  - Х... хорошо.
  Рука на горле разжалась, но лишь для того, чтобы схватиться за палец.
  - Ну? - угрожающе спросила Мира.
  - Мы собирались сходить в цирк, но дорогу перекрыли из-за террористов, - начал юноша, прерываясь периодически, чтобы глотнуть воздуха, - Мы вышли из машины и решили помочь полиции, отправились в здание, где орудовали террористы, но они успели уйти. Под землю. Тогда мы...
  Он быстро провел по синей ленте пальцами свободной руки, и в Миру брызнула мощная струя воды, моментально леденея. Он не рассчитывал, что его отпустят после того, как он честно все расскажет, поэтому он предпочел заморозить... обоих.
  
  - Мелочность вас не красит, сенсей.
  Несмотря на свои слова, Тайам все-таки послушно лег в проектор. Уничтожение базы местных террористов, которым поленились заниматься преподаватели, стоило ему большого количества ожогов по всему телу. Кроме Рейко, подлечить его было некому. Поэтому хоть он и считал ее идиоткой, ему пришлось обратиться к ней за помощью.
  - Не мелочность, а мстительность, - фыркнула Рейко, захлопывая крышку, - И это, кстати, как раз очень женственная черта.
  - Сколько раз я еще пожалею, что не взорвал школу к такой-то матери, когда у меня была такая возможность? - риторически вопросил парень у стеклянной крышки, ерзая и пытаясь устроится поудобнее.
  - Ой, как будто бы у тебя получилось бы, - закатила глаза кошка, - Ты всё такой же самоуверенный, как и раньше. Я, между прочим, могла бы и не отрубать тебе нервные окончания в процессе лечения.
  - Лучше быть уверенным в своих возможностях, чем пытаться опробовать их все, - возразил сигма-гибрид.
  - Я уверена, - усмехнулась она, а затем её усмешка стала хищной, чему способствовало обилие острых зубов во рту, - В конце концов, пока ты в сигма-проекторе, ты в моей власти.
  - Я постараюсь быть как можно более скучным объектом для истязаний.
  Однако, вопреки своей угрозе, Рейко болевые ощущения все же убрала. Тайам всегда знал, что она слабачка и кроме как болтать, ничего не может.
  - Ты вообще в курсе, что у нас был приказ о нейтралитете? - осведомилась ученая.
  - Свидетелей не осталось, значит, нейтралитет соблюден, - уверенно ответил парень.
  Вот еще, нейтралитет. Так он в это и поверил.
  - На кой тебе вообще это понадобилось? - отфейспалмила Рейко, не найдя, однако, что возразить.
  - Надо же о чем-то писать в альма-матер, - небрежно пожал плечами Тайам, - А то Изабель уже спрашивала, не заболел ли я... И я пообещал, что устрою фейерверк, который будет виден с орбиты.
  И тут же увидел, как лицо кошки расплывается в ехидной улыбке. Врезать бы ей хорошенько армированным сапогом...
  - Только не говори, что ты влюбился!
  - Не ваше дело, - досадливо огрызнулся он. Надо ей все время лезть в чужие отношения!
  - Ой, да ладно! - засияла бакэнеко, - Это же замечательно! Такой шикарный рычаг контроля! Прямо "ня" совсем, - состроила она кавайную мордашку.
  - Толку-то от него... - Тайам снова закрыл глаз, не в силах терпеть выражение этой омерзительной рожи, - С моей единственной выраженной специализацией дурью прошибать хоть стальные стены... с трудом вяжется с вашими хобби, сенсей.
  "Рычаг контроля", ха? Даже на фоне не особо удачного в плане "контролирования" преподавательского состава Рейко являла собой редкий пример абсолютного бездумного эгоиста, неспособного даже в перспективе манипулировать другими людьми вне пределов - и то лишь полученных от других - силовых аргументов. "Как ей не свернули шею до попадания в ЗШН?.. Сложный вопрос. Ее ангела-хранителя просто жалко".
  - Мое хобби - это охота, - фыркнула кошка, - Она же мой домен. А пробивать дурью стены - неплохой способ произвести впечатление на девушку.
  - Может быть, - бесцветным голосом ответил он, - Мне это ничем не поможет.
  - Ой, только не надо косплеить Ёсикаву, - поморщилась ученая, - Будь мужиком хоть ты.
  Закончив залечивание ожогов, она откинула крышку.
  - Видимо, я сегодня действительно в эпично хреновом состоянии, раз даже Рейко-сенсей пытается меня мотивировать. Понял, ща пойду разнесу полгорода и взбодрюсь.
  - Разнести город - это любой дурак может, - усмехнулась Рейко, - Этим уже без тебя занимаются.
  Тайаму снова захотелось влепить фаербол в ее ухмыляющуюся рожу. Она сама не может - вот и утверждает, что те, кто могут, дураки.
  - Есть какие-то более приоритетные, интересные или хотя бы осмысленные альтернативы? - спросил он вместо этого.
  - Убить Дагона? - спросила доктор Кеншу.
  - Только если быстро, - ответил Тайам, хотя его такая идея заинтересовала, - А то мне еще этого Картокана вылавливать... Этот Дагон хоть большой?
  Женщина постучала ногой по полу.
  - Мы на нём стоим.
  - Это что, мне весь остров в небо подкидывать? - переспросил он.
  - А вот тут тебе следует показать себя: знаешь, как снайперы бьют строго в определённое место, чтобы террорист не мог нажать на спуск или кнопку детонатора? Так и тебе нужно будет убить Дагона, чтобы он остался плавать в океане, не потревожив людей на нём.
  Опять она ударилась в мутные аналогии... Как будто надеется, что от этого будет казаться умнее.
  - Если есть подходящий источник энергии - это будет очень быстро и предельно брутально. Для него. Или даже... в общем, надо подумать. По пути до его уязвимой точки.
  В целом, это должно было быть просто. Тайам Рокиа, могущественнейшее существо нынешней сигма-эпохи, не сомневался в этом.
  
  Глава 7
  
  Даже застряв на крыше недалеко от границы нашествия ктулхуманоидов, Чезаре старался не переставать следить за ситуацией. Студенты в большинстве своем проявляли себя далеко не идеально, но лучше, чем можно было ожидать. Кристиан и Юна успешно остановили резню в парке развлечений. Соня и Тадеуш засветились, уничтожив карательный отряд, но учитывая, что признавать свою связь с этим отрядом правительству было невыгодно, разрешить ситуацию не составит труда. Даже Бетти, против ожиданий, не трусила - возможно, потому, что все время находилась под защитой Френка. Тайам, правда, сжег один из лагерей сопротивления, но на этого парня педсостав уже давно махнул рукой. Кроме Нарьяны, упрямо верившей, что из него еще может выйти толк.
  Елена превзошла все ожидания. Она успешно организовала и переезд из отеля на военную базу, и деятельность учеников в горах. После возвращения нужно будет пройтись с инспекцией, но в целом, Чезаре был ей доволен и рад, что некогда занялся ее вербовкой. Дела на военной базе приняла на себя Мелисса, - вполне ожидаемо, учитывая, что Рейко соблюдает приказ о невмешательстве. Матриархат какой-то, честное слово. Хесус, которому вообще-то полагалось дополнять собой Елену, к настоящему моменту занимался исключительно своей Алисой. Бездельник.
  Что до агентов Нулевого отряда, то навестив нефтеналивайку, они составили достаточно подробную сводку по раскладу сил между правительством и повстанцами. В принципе, уже можно было переходить к активным действиям, но он предпочел отложить это до того, как они с Марией вернутся на базу. Благо вертолет был уже близко...
  Однако близко был не только он.
  - Только не этот парень, - пробормотал Чезаре, глядя вдаль, после чего поднял глаза вверх и сообщил в небо:
  - Сейчас не лучшее время для таких шуток.
  До прибытия вертолета оставалось совсем немного времени, но куда более неприятный гость был явно ближе. Вэйн Файрус летел на кристаллической гравитационной платформе. На ней же лежали двое парней, которых Чезаре счел бы мертвыми, не будь он уверен, что это сигма-гибриды. Рядом с ними сидела пепельноволосая девушка в немногим лучшем состоянии.
  Это было даже хуже, чем столкнуться с войсками эль президенте. По данным личного дела этот суперсолдат был ярым сторонником права сильного. Только сильные были достойны в его глазах того, чтобы считать их за живых существ. Простого же человека можно убить, ограбить или изнасиловать без каких-либо сомнений. Ну, а в случае, когда один без руки, у другой дырка в легком, это не потянет даже на уровень простого человека.
  Оставалась еще надежда, что Файрус не заметит их или сочтет, что дела, по которым он летит, важнее. Но увы: кажется, Бог крепко разозлился на опального кардинала.
  - Тоже наслаждаетесь видом с хорошей обзорной точки? - осведомился сигма-гибрид, снижаясь.
  - Можно сказать и так, - Чезаре криво усмехнулся, делая хорошую мину при плохой игре. Покосившись на приближающийся вертолет, он добавил:
  - Не беспокойтесь, скоро мы оставим эту точку вам.
  - Да что вы, - безмятежно улыбнулся Вэйн, поочередно разглядывая то обезглавленное тело, то девушку, - Просто летели мимо, думали, вдруг нужна помощь.... Какие, однако, интересные у вас спутники...
  Итальянец как бы невзначай закрыл девушку своим плечом, но суперсолдат уже понял, с кем имеет дело.
  - "Для истинной любви даже смерть не препятствие", как-то так?..
  - Можно сказать и так, - согласился шпион, чувствуя нарастающую угрозу, - Хотя с вашей стороны несколько неожиданное заявление... Учитывая ваш груз.
  Он кивнул на два мужских трупа на борту платформы.
  - От меня можно ожидать чего угодно, - сообщил Файрус похолодевшим тоном, - Как бы то ни было... этот паренек вам на данный момент еще нужен?
  Суперсолдат указал на труп киборга-убийцы.
  - Я бы предпочел уничтожить останки перед отлетом, - ответил Чезаре, - Мне было бы интересно сразиться с ним, имея в распоряжении две руки... Но не настолько, чтобы давать шанс починить его.
  Он намекал на возможность договориться о передаче... Но похоже, Файрус твердо решил говорить с позиции силы. А это было большой ошибкой: договориться с Чезаре таким образом было практически невозможно. Даже Рейко, когда при его вербовке начала намекать на устранение, едва не порушила все шансы на сотрудничество. Порушила бы, если бы не Мария.
  - Исследовательским материалом не разбрасываются, - Вэйн с места прыгнул вперед по короткой дуге, приземляясь на край крыши, после чего не торопясь двинулся вперед, - Тем более настолько качественным, что способен жить даже без головы.
  - Вот как? - одним ударом калибура амагус перерубил предмет спора на уровне корпуса, - А мне кажется, разбрасываются.
  Не рассчитывая на здравый смысл оппонента, он передал экипажу вертолета инструкции на случай боя, благо, у него была возможность изучить немудреную тактику сигма-гибрида:
  "Готовьтесь пустить в ход табельное, если он попробует атаковать. Расчетная тактика противника: скоростные перемещения по рваной траектории и удары по площади, предполагаемая тактика противодействия: стрельба по широкой траектории с частичным перекрытием области огня. И держите вертолет дальше семи метров от меня"
  - Мне бы крайне не хотелось убивать вас сегодня, - сообщил Вэйн, создавая в правой руке крупнокалиберный рельсотрон, - Поэтому извольте оставить все оружие, технику и сигмафины и свалить нафиг отсюда.
  Чезаре скрипнул зубами. Даже безотносительно самого факта того, что он был несклонен подчиняться угрозам... Не просто так он сказал про ВСЕ сигмафины. Несколько секунд кардинал молчал. Давать эту машину в распоряжение торгашей ему не хотелось. Но в итоге он все же вздохнул, убирая меч:
  - Хорошо.
  "Открыть огонь. Точка пересечения - нынешнее местонахождение Файруса"
  Он просчитался ровно на одного человека. На одного человека, которого уже давно не считал фигурой в своей игре, - за что и поплатился. Мария выступила вперед, с резким шипением выходя из-под защиты. Лезвие калибура и рельсотрон исчезли. Судя по сигналу с вертолета, пулеметы также превратились обратно в пистолеты. Вэйн с любопытством посмотрел на девушку, будто в первый раз увидел.
  - Прошу прощения за игнорирование. Не назовете мне свое имя?
  Это был конец. Это был наихудший расклад из всех возможных. До этого они были досадной помехой для него. Возможно, он попытался бы убить их, потому что это может, но получив отпор, не счел бы это поводом для мести. Они были бы в его глазах недостойны его мести. Теперь ситуация изменилась. Теперь представитель организации, создающей армию сигмафинов в человеческих телах, узнал о сигмафине с уникальным свойством управления сигмафинами. Теперь Мария стала вещью, которую он желал получить. Получить, не спрашивая никого.
  - Я Мария Венченсо, и я не потерплю резни на пустом месте!
  - Мария! - возмутился Чезаре, - Ты понимаешь, что теперь кровопролитие не просто неизбежно, а должно будет закончиться убийством?
  - Я так посмотрю, вы оба меня в грош не ставите! - резко откликнулась она.
  - Как раз потому что ставлю, - спокойно ответил шпион, - Я и считаю необходимым его уничтожение. Поверь мне, Мария, я знаю о нем несколько больше, чем ты. И не верю, что после того, как ты продемонстрировала ему свой дар, он может не представлять для тебя угрозы. Видишь иронию, а? Ты пытаешься решить дело миром... И именно этим уничтожила последнюю возможность разойтись при своих.
  - Я буду блокировать оружие вам обоим, - ответила девушка, - И так, пока он не уйдет. При своих.
  Кардинал внимательно посмотрел на нее. Он любил в том числе и ее наивную веру в человечество. Но не мог позволить ей погибнуть из-за нее.
  - Скажи мне, Мария, после PSIA и Ватикана ты искренне веришь, что тот, над кем ты имеешь такую власть, и кто склонен устраивать массовые разрушения по куда меньшему поводу, так просто от тебя отвяжется? Или, может быть, реалистичнее версия, что уйдя сейчас, он попросту спланирует нападение так, чтобы твой дар не смог защитить тебя?
  Их взгляды встретились. Взгляд Чезаре выражал заботу и беспокойство. Взгляд Марии - упрямство, обиду и какую-то странную решимость. Наконец, она отвернулась.
  - Что ж... у нас в школе принято делать это неправильно. Приказ один: никаких массовых разрушений.
  "Открыть огонь. Придерживаться начального плана. Вероятен подскок вверх"
  Чезаре не стал отвечать, предпочтя выиграть мгновение... Или даже два, учитывая все еще действовавший форсаж. Шпион ушел кувырком в сторону, от бедра стреляя из больверка... Точнее, пытаясь стрелять, поскольку магия Марии еще действовала.
  Мария уже не успевала никак среагировать. Вэйн подскочил вверх на реактивном ранце, создавая гаусс-винтовку и тут же открывая беглый огонь. Первые две пули попали в крышу, оставляя в ней дыры, в которые паладинка могла бы просунуть кулак. Третья - ударила в останки киборга, которые Чезаре использовал как укрытие, чтобы сменить оружие на более слабый лазер.
  А вот подчиненные оказались на высоте. Не глядя, в отличие от начальника, на поведение Марии через затуманивающую пелену любви, они не рассчитывали на разумность ее действий. И пока Чезаре уговаривал возлюбленную одуматься, экипаж вертолета расчехлил импульсники.
  Действия Вэйна были предсказуемы. Подскочив на реактивном ранце, он принял спиной первый же заряд. Ранец прожгло вместе с позвоночником, и суперсолдат рухнул вниз, проламывая своим телом крышу. Мария вовремя отскочила назад. А вот Чезаре - не успел.
  Он оказался в пустой комнате с ковром на стене, огромным массивным стенным шкафом и пузатым телевизором фирмы Sony. Это была жилая квартира, но похоже, жильцы эвакуировались, когда неподалеку был развернут фронт обороны против ктулхуманоидов.
  "Как можно быстрее отыскать цель. Продолжать вести огонь, не дать ему прийти в себя. Докладывать обстановку каждые шесть секунд. Желательно передавать в модуль памяти данные с камер вертолета"
  Первым, что он увидел по модулю связи, была Мария, злобно топающая ножкой и бросающая недобрые взгляды на дыру, в которую рухнули бойцы. Секунды три сомневаясь, что делать дальше, Мария... направилась в сторону гравиплатформы.
  Вертолёт занял максимально удобное положение, чтобы заглянуть в дыру, где находилась... окровавленная кровать и окровавленный след, но не было самого Вэйна. Мария скрылась из виду камер.
  "Приземлиться на крышу и высадиться в дыру. Один прикрывает, другой спускается. Взять с собой камеры"
  Выйдя из квартиры, Чезаре обнаружил, что они с Вэйном находятся в разных подъездах. Недолго думая, он достал мономолекулярный нож, прорезая себе дорогу прямо сквозь бетон.
  Бах! Бах! Бах! Бах! Кардинал резал стену в правильном месте. Именно в том направлении и прозвучали звуки стрельбы.
  - Поторопитесь, - приказал шпион, - Я уже слышу цель. Прикрывать друг друга, стрелять, как только завидите его.
  Услышав звуки выстрелов, он на всякий случай перескочил на другую сторону от ожидаемого дверного проема и продолжил резать уже оттуда. Впрочем, он сомневался, что Файрус стреляет в него сквозь стену: скорее, он пытался также сделать проход (что давало шанс сразу атаковать) или атаковал кого-то другого. Например, жильцов.
  И тут проснулось охотничье чутье. Оно подсказало, что двигаться нужно не туда, откуда раздавались выстрелы, а вниз. так что двинулся вниз по лестнице. Что ж. Раз стараниями Марии тактика не возымела должного успеха, остается полагаться на чутье. Кстати, а Марии можно и сообщить последние новости на планшет.
  "Есть основания полагать, что в данный момент парень, которому ты столь милосердно помогаешь меня убить, расстреливает жильцов дома. Ня?"
  "А кто в этом виноват?! Я сейчас сама со всем разберусь, а ты, лучше больше не лезь! И громил своих отзови!", - пришёл ответ от девушки.
  Тем временем Чезаре уже увидел, как его бойцы спустились в помещение и, быстро пройдя по пустой квартире, напоролись на дверь со следами от пуль.
  "Ты, конечно. Если бы ты не предала меня, дело бы ограничилось ровно одной жертвой. Так что лучше не мешай мне еще больше!"
  Закончив сообщение для Марии, макиавеллист отдал приказ агентам:
  "Один заходит, другой прикрывает. При появлении цели стрелять на поражение"
  Сам он, спустившись на пролет ниже, прислушался к чутью. По логике, нужно уже перебираться, возможно - снова прорезая проход...
  "Предала?! Зашибись! А ты звезду не схватил? Может, это ты обломал мне попытку захвата контроля над долбанным сигма-зомби?! Но ты же у нас правильный! Ты же обо всём в курсе! Да тебе лишь бы пострелять!"
  Чезаре уже начал писать ответ, когда...
  Ба-бах!
  Раздался выстрел, и сигнал одного из агентов исчез.
  Бах!
  Двойка, отправленная на поиски Файруса, была уничтожена. Он остался с суперсолдатом один на один.
  "Только что твои действия стоили жизни двум людям. Надеюсь, ты рада. Надеюсь, это подпадает под определение 'Не допустить резни'"
  На какое-то мгновение Чезаре почувствовал отвращение к себе. Да, она была со всех сторон виновата, но... это же Мария. Нельзя быть с ней таким жестоким. Тем более если сегодня он умрет. Последним, что она запомнит о нем, не должны стать упреки и обвинения...
  "Учитывая, что с большой долей вероятности я также не вернусь из этого боя... Я хочу, чтобы ты знала: несмотря ни на что, я все еще люблю тебя. На всякий случай, прощай"
  С этими словами он торопливо спрыгнул вниз с лестницы, используя леску для тормозов и параллельно все же пытаясь восстановить момент падения. Форсаж выходил на недозволенные обычно мощности, полностью снимая боль от многочисленных ран. Нельзя было дать врагу уйти сейчас. Даже если это будет стоить ему жизни. Даже если сейчас он умрет, Файрус не должен передать информацию о "сигмафине-контроллере". Мария не должна пострадать из-за того, что ее возлюбленный - всего лишь шпион.
  Вэйн был уже на том же уровне и приближался к окну. Ну конечно. Окно! Он намерен воспользоваться преимуществом, которое давала ему возможность летать!
  "Занять снайперскую позицию на крыше", - беззвучно скомандовал Чезаре последнему оставшемуся из своих людей, пилоту вертолета, - "В случае, если противник выберется из окна рядом с тем, у которого нахожусь я, стрелять на поражение. Если сигнал от моего передатчика прекратится - НЕМЕДЛЕННО хватать Марию и нестись на базу, пока тут все не рвануло"
  Убрав нож, шпион достал лазер и оперся локтем об подоконник, чтобы сэкономить остаток сил, и в решающий момент рука не подвела его. У него оставался один шанс. Когда противник выберется из окна.
  Модуль реакций вертелся на пределе мощности, практически сжигая организм изнутри. Но боли не было. Боль придет потом. Сейчас была только решимость.
  Мария предала его, но он будет защищать ее до конца.
  Для человека, привыкшего сражаться больверком и калибуром, лазер - откровенно слабое оружие. Конечно, когда жертва - простой человек, хватает и этого: Чезаре помнил, как даже минимальной мощности хватило, чтобы Кирии Сольтхилд срочно потребовался сигма-проектор. Однако в сравнении с больверком - оружие слабое.
  Тем не менее, у него было очень весомое преимущество. Даже пуле, что уж говорить о кислотном заряде, не тягаться с лучом в скорости. Как бы быстр ты ни был - свет быстрее. Конечно, скандинавы считали самым быстрым бегуном Мысль, но так как пистолетов, стреляющих мыслями, до сих пор не изобрели...
  Стоило Вэйну начать вылетать из окна, как Чезаре пистолетом выбил свое окно и, пользуясь "сверхфорсажем", в то же мгновение выдал полную мощность в голову врага. Даже если управляющий сигмафин находится не там, это должно нарушить сенсорику, ослепить и оглушить его. Что в полете может стать фатальным...
  "Огонь!" - скомандовал шпион по модулю связи.
  На этот раз он попал ровно туда, куда собирался. Голова Файруса почти взорвалась. Он еще попытался нацелить винтовку на источник луча, но тут пилот открыл огонь из гаусс-пистолета. Первый выстрел привел руку в негодность. Второй и третий - разрушили то немногое, что связывало сигмафин с телом. Маленький, хрупкий на вид голубой кристалл рухнул вниз, под ноги ктулхуманоидам, которых в этот момент уже давил БТР наступавших панауанских военных.
  Чезаре выиграл эту битву. Но радости с того ему было немного. Хотя бы потому что отвернувшись от поверженного противника, пилот торопливо сообщил:
  - Проклятье... ваша подружка куда-то исчезла!
  
  В это самое время Мария все-таки набрала данный ей номер. Блекджек была права. Во всем права. Для Чезаре она была всего лишь игрушкой, а прислушиваться к ней он и не собирался. Так может, теперь Блекджек подскажет, как выбраться из того дерьма, в которое она вляпалась по его милости?!
  - Да, Мария, - послышался голос на том конце провода.
  - Алло, ты меня слышишь? - вопросила паладинка, стараясь поднести телефон как можно ближе к губам. Её лицо выражало беспокойство.
  - Я тебя замечательно слышу, - ответили из трубки, - У тебя проблемы?
  - Да как ты догадалась?! - взмахнула руками девушка. Она стояла на кристаллической гравитационной платформе, а рядышком сидела, сложив ноги по-турецки, девушка из свиты Вэйна.
  - Слушай, я тут осознала, что мне нужно срочно повернуть в сторону, но никто из нас понятия не имеет, как управлять этой платформой, и что нужно сделать, чтобы не вмазаться в стену!
  - Эта штука управляется звуком, - ответила собеседница, - Удина сможет сыграть нужную мелодию, а сигмафин в длинном - сможет рассчитать всё необходимое.
  - Это долго... - начала-было Мария, но собеседница её тут же перебила:
  - Так действуй быстрее, - скомандовала она и повесила трубку.
  
  - То есть как, исчезла?! - кажется, Чезаре сказал это вслух. Лазер продолжал жечь что-то там, куда закатился сигмафин, но сейчас ему было совсем не до этого.
  "Вы что, не следили, что ли?!"
  Разумом он понимал, что пилот просто физически не мог уследить за всем, но сейчас он опасно приближался к точке срыва.
  "Запросите данные с камер и осмотрите территорию с воздуха. Немедленно!"
  Сам он тем временем снова попытался связаться с девушкой. Уже не сообщением, а звонком.
  "Пожалуйста, Мария, возьми трубку..."
  Ничего. Тишина. Совсем как тогда, в Риме. И это сравнение делало тишину еще более мучительной. Опасность ведь отнюдь не миновала.
  А потом она и вовсе просто отключила телефон.
  "Вас поднять?" - несмело поинтересовался пилот. Никогда ему не доводилось видеть спокойного и хладнокровного начальника в таком состоянии.
  "Да. Некогда тратить время на поиск площадки: снизьтесь до семи метров надо мной, я подцеплюсь леской"
  Ба-бах!
  Едва вертолет показался на линии обзора, откуда-то с соседней крыши прилетела ракета, превращая его в груду искореженного металла.
  Рефлексы сработали быстрее, чем разум. В мгновение ока Чезаре залег под подоконником. После чего, накинув на себя камуфляж, аккуратно выглянул... И тут же был вынужден спрятаться обратно. Солдат со штурмовыми винтовками, одетых в броню панауанской военщины, его камуфляж не обманул. К счастью, с такого расстояния им не попасть; но Чезаре успел заметить, что несколько человек направились ко входу в дом, в котором он оказался. Гонят на флажки...
  Что ж, пусть гонят. Этого зверя им так легко не загнать. Чезаре перебежал в другую комнату. После чего, выбравшись из окна, на леске перескочил в соседнюю квартиру, - в соседнем подъезде, так что загонщикам придется искать другую дверь. В стену, где он только что пролетел, ударило несколько пуль. Значит, верно: солдаты носят визоры. В лучшем случае тепловое зрение, в худшем - сигма-скан.
  Против обоих возможных средств у него были свои контрмеры. Сориентировавшись в квартире, шпион направился на кухню. Расчет оправдался: учитывая экономическое состояние страны, ни о каких электрических плитах не могло быть и речи. Теперь выкрутить газовые вентили. Взрыв бытового газа с последующим пожаром - попробуйте в таком режиме воспользоваться тепловизором.
  С сигма-сканом было одновременно проще и сложнее. Проще, потому что достаточно было сбросить все иллюзии - включая привычную, как собственная кожа, итальянскую личину. Сложнее, потому что надо было сбросить все иллюзии.
  Сбросив иллюзии, Чезаре решил было поискать местную одежду - если они ищут полуголого итальянца, то могут упустить одетого азиата... Но не успел: солдаты попросту закинули в окно гранату.
  Громыхнуло так, что у вовремя отскочившего шпиона заложило уши. Следом взорвался выпущенный газ, оставляя после себя разгромленную и горящую квартиру. Самое время. Уйдя из-под наблюдения солдат, Чезаре крадучись перебрался к окну, выходившему на другую улицу, и перескочил на леске в другое окно.
  Кажется, на какое-то время преследователи потеряли его, и можно было на секунду остановиться, чтобы отдать приказы своим людям. Его бесило, что он потерял уже троих ("Операция элитного подразделения считается проваленной, если среди исполнителей есть потери!"), но ради спасения Марии ему требовались все силы, какие он только мог собрать.
  "Подгоните машину поближе к моему местонахождению. Относительно близко к линии оцепления, но не настолько, чтобы спровоцировать их на атаку. Обязательно собрать агентов из близлежащих районов в количестве достаточном для формирования боеспособного отряда, а также взять геномскины и защитные маски"
  "Сделать анонимный звонок на номера Омаши Рю и Кутуси Лингея. Сообщить, что большое количество правительственных войск собралось здесь для охоты на Финеллу и что если они хотят диверсионной атакой причинить позициям Мендозы реальный вред - самое время и место. Красоты дипломатии - на ваш вкус"
  Ответ от верного Бриля пришел почти мгновенно:
  "Расчетное время - три минуты"
  В соседней квартире громыхнул взрыв. Это был хороший знак: это значило, что преследователи не могут сходу найти его. Но в то же время это значило, что задерживаться на одном месте ни в коем случае нельзя.
  Он выбежал в коридор, и тут нога подломилась. Мышцы уже не справлялись с нагрузками. Даже несмотря на наноботов, остановивших кровопотерю, и стимулятор, глушивший боль, дырка в животе, начинающийся перитонит, ожоги, ушибы и утраченная конечность не могли сказаться на нем хорошо.
  Так что сейчас он медленно умирал. Умирал, но снова и снова заставлял себя подняться. Не можешь бежать - иди. Не можешь идти - ползи. Но одно он знал точно: он не имел права умереть, не убедившись, что Мария в безопасности. А в том, что сейчас она ни verpa не в безопасности, Чезаре был уверен: зная ее, он не сомневался, что она в приступе ущемленной гордости отправилась выручать из беды какого-нибудь студента.
  Наконец, радужные круги перед глазами перестали плыть, а заодно подгрузилась карта местности. Пройдя, точнее, проковыляв здание насквозь, шпион выглянул в следующее окно.
  И тут же встретился глазами со странно знакомой женщиной в костюме-тройке и зеркальных очках. У нее в руках была рельсовая снайперка, но стрелять она не торопилась. Лишь кивнула вниз, как будто призывая взглянуть на что-то интересное.
  Картина и вправду открывалась весьма необычная. Прямо под окнами располагался правительственный БТР с открытым люком. Водитель находился рядом, в буквальном смысле размазанный по стенке. Вместо него в люк спускался темноволосый мужчина, также одетый в форму панауанской армии, но кроме того, имевший встроенный в тело знакомый кристалл. Проклятье, как он без посторонней помощи смог захватить новое тело?!
  Чезаре навел было лазер на кристалл, но снайперша покачала головой и кивнула на еще двух участников сцены. Точнее, участниц. Одной была смуглая американка лет восемнадцати с каштановыми волосами, одетая в оранжевую майку и джинсовые шорты. Другой - классически-красивая японка в традиционном кимоно и с лезвием катаны вместо правой руки. Кокушибио. Явный сигма-зомби и эмиссар предположительно от весенников. Обе сидели на плечах гиганта, сплетенного из растений, и разговаривали.
  - Это Файрус, Сара, - сообщила Кокушибио.
  - Мне это имя не о чем не говорит, - сказала вторая.
  - Тот самый, который приглашал тебя в АТА, предварительно лишив пары конечностей.
  - Так его же вроде Вэйн звали, да и выглядел он по-другому. Но в любом случае, пошли отсюда.
  Гигант двинулся дальше.
  - Ну, да, - кивнула сигма-зомби, - Вэйн Файрус.
  Нападать было бесполезно. Даже в лучшем состоянии он не справился бы с двумя сигма-зомби одновременно. Какое-то время он думал, не успеет ли уничтожить Вэйна, прежде чем погибнуть... Но нет, без шансов. Одно дело жертвовать своей жизнью, другое - отдать ее по глупости. Только зря время потерял. То есть, конечно, информация о новой внешности Файруса и названии его компании была полезна, и ее не помешает сохранить на сервере... Но он с ужасом представлял, как далеко могла уйти и в какие передряги ввязаться Мария за те секунды, что он потратил на наблюдение. А на недостаток фантазии он не жаловался.
  
  Алистер не знал, сколько времени он провел в заморозке. Но к тому моменту, когда он оттаял, ситуация успела серьезно измениться.
  Между ним и Мирой стояла Мария Венченсо со сквозной дырой в груди и огненным мечом в руках. Человек с таким ранением просто не выжил бы, но как ни странно, Брайс не был удивлен. Он уже давно подозревал, что она не была "простой послушницей, вынужденной из-за магической травмы постоянно носить наушники", каковой считалась официально.
  Удар огненного меча был столь мощным и быстрым, что Алистер решил, что наблюдает хладнокровное убийство... Но он ошибся. Мира выжила и попыталась ударить в ответ, но Мария с легкостью увернулась и атаковала снова. Она наносила удар за ударом, чтобы пробить защиту Джаггернаут. Удар мечом. Ещё удар. Бросок об стену, три молнии в упор, ещё один удар мечом... когда преподаватель богословия закончила и отошла назад, а Мира рухнула на землю, она выглядела так, будто бы её забили до смерти кулаками, а не исполосовали огненным мечом. Даже ожоги выглядели так, будто их оставили прикосновением окурка.
  - Она... мертва? - спросил охреневший от этой сцены юноша и не узнал собственного голоса, настолько тот был хриплым. Горло пекло, как при ангине. Он потер шею, не сводя глаз с Миры.
  - Должна жить, - ответила паладинка, - Где Абла?
  Ее голос звучал странно. Как будто при плохо залеченном повреждении легкого.
  - Там, - парень показал в конец коридора, - Была там... я схожу за ней.
  С трудом оторвавшись от стенки, он побрел к храму. Только сейчас появились мысли, кто же она. Тоже амагус? Кстати, если здесь Мария, то и Финелла должен быть где-то рядом. Не выпустил бы он свое сокровище. Тем более в таком состоянии.
  - Вместе сходим, - ответила она, после чего обернулась через плечо, - Там ведь есть какая-то жрица, правда?
  - Есть. Укита. Мисс Вен... Мария, - обернулся он и кивнул, - Спасибо.
  Выдохнув, Алистер побрел дальше. Только теперь до него стало доходить, что он чудом избежал смерти. А если бы первыми сюда пришли военные?
  - Рассказывай, что произошло? Желательно уложить всё так, чтобы в конце коридора я понимала, что здесь вообще происходит.
  - В подземке метро мы обнаружили иллитидов, - не задумываясь, начал вкратце излагать события Алистер, - Щупальцемордых. Диких и агрессивных. Они пытались выбраться на поверхность. Чтобы разобраться, откуда они взялись, мы пришли в этот храм. А возле храма встретили двух девушек, Ваниллу и Ня. Они убегали от террористов. Ня - дочь жрицы, и бежала в храм, чтобы спрятаться в убежище. Тут и террористы подоспели. Мы их...
  Брайс запнулся, хоть то, что он собирался сказать, и было правдой, но могло показаться бравадой.
  - ...в общем, истребили. Поговорили с Укитой и выяснили, что иллитиды - это Спящие, разумные существа, которые в древности помогали панауанцам. Кто-то их пробудил и лишил разума. Мы пообещали жрице поймать одного, чтобы она выяснила, кто и зачем это сделал. Возможно, им можно помочь.
  Алистер дернул плечами и скривился от боли в плече, которым ударился о пол. Он потер его и поглядел на Марию.
  - А в храме нас уже ждали военные. Всё шло... более-менее, пока не появилась эта женщина. Она хотела меня допросить, но я нас... заморозил. По крайней мере, лед ее берет. Это всё... Мария, а что с тобой произошло? - решился он спросить, кивнув на дыру в ее груди.
  - Поссорилась с Чезаре, - сообщила невероятную новость она, - Куда дальше?
  Алистер подошел к потайному входу и постучал.
  - Может... Я могу чем-то помочь? - несмело спросил он, хотя не представлял, как.
  - Чем? - фыркнула она, - Докажешь этому упрямому эгоисту, что я тоже не лыком шита?
  - Пароль?! - раздалось тем временем с той стороны.
  Видно, крепко они посрались, раз Мария разоткровенничалась, а в ее груди зияет такая дыромаха. Уж не Финелла ли ее так? Да за такое... гм, Алистер подумал, что если это сделал Чезаре, он ему вмажет. Ну, попытается, по крайней мере.
  - Пароль? - себе под нос растерянно переспросил юноша. В прошлый раз вроде без пароля обходилось, - Пароль! - уже громче сказал он.
  - Закон квадрата-куба?! - услышал он уже другой голос, принадлежавший Абле.
  Мозг Алистера вскипел от напряжения.
  - Э-э-э... если не ошибаюсь: при увеличении массы тела на коэффициент в кубе масса мозга увеличивается на коэффициент в квадрате.
  - Би-и-ип! Неправильно! - ответила девушка, - Иначе гигантизм был бы оптимальной стратегией выживания. Вы не пройдёте.
  Однако, вопреки словам Аблы, дверь начала двигаться в сторону.
  - Значит, куб с квадратом перепутал.
  - Тебе повезло, что этого Штейн не слышала, - фыркнула девушка, после чего, едва дверь открылась, бросилась юноше на шею, обняв его так сильно, как только вообще была способна. Алистер заметил, что Мария печально отвернулась от этой картины, и ему стало стыдно.
  - Мисс Венченсо? - удивлённо спросила Абла, всё ещё не разжимая объятий, - Что случилось?
  - Они с Финеллой поссорились, - шепотом пояснил колдун.
  - Вот ЭТО называется "поссорились"?! - арабка ткнула пальцем в дырку в груди.
  Мария не ответила. Резко отвернувшись, она просто прошла мимо, вглубь подземелья, и о чем-то тихо заговорила с Ваниллой. Алистер же тем временем попал в цепкие руки Аблы, обрабатывающей его раны.
  - Вы проход закрыли? - осведомилась она.
  - Э-э-э... - смутился юноша, - Это надо у Марии спросить. Но мы сейчас всё равно уходим... А сколько времени меня не было?
  - Минуты две или три, - ответила ведьмочка, - Это... довольно долго.
  Она стала слишком уж серьёзной.
  - Я очень испугалась, когда поняла, что уже долго не слышу стрельбы, а тебя нет.
  Две или три минуты... Из них минута-две ушли на беседу с Мирой Джаггернаут. Следовательно, в заморозке он провел не больше пары минут. Вот почему он чувствует себя еще относительно неплохо: в горле першит, в голове туман, но тело, включая мозг, не успело занеметь.
  - Мария вовремя появилась, - вздохнул юноша. Надо уметь признавать собственные неудачи. Он ведь не бог, в конце концов. И даже не амагус. Так... обычный колдун, с претензией на то, чтобы стать эпическим, когда-нибудь.
  - Там была женщина-амагус... или маг, панауанский офицер, она меня чуть не убила. Я ее заморозил... вместе с собой.
  Он наткнулся на серьезный и беспокойный взгляд Аблы и осекся.
  - Алистер. Я помню, каким ты был. Ты помнишь, каким ты был. Но это в прошлом. Нельзя бросаться из одной крайности в другую. ты сейчас смелый, но нельзя быть слишком смелым. Это будет уже не смелость, а глупость. Обещаешь мне, что всегда будешь соблюдать правило золотой середины?
  - Наверно, это эйфория, - он чуть нахмурился, чувствуя, как колотится сердце, - Да... когда я почувствовал, что могу... что у меня получается... я потерял страх и сорвался с катушек. Это так здорово чувствовать, что ты можешь. Что в тебе есть сила. Но... я понимаю...
  Помолчав немного, глядя в глаза Аблы, он продолжил:
  - Обещаю, если... если ты мне поможешь, и если я снова сорвусь, просто напомни об этом разговоре. Ну, или просто дай по голове.
  Абла улыбнулась и кивнула, после чего сделала шаг назад, подняла на уровень груди кулачок с отставленным вверх большим пальчиком и выжидающе посмотрела на юношу. Он не совсем понял, что хочет сделать Абла. Наверно, это какой-то незнакомый ему ритуал. Например, большепальцепожатие, закрепляющее данное обещание.
  - М? - колдун повторил ее жест, подняв кулак с отставленным большим пальцем, и вопросительно посмотрел на девушку.
  Кажется, он все сделал правильно. По крайней мере, рука чуть опустилась, как при рукопожатии.
  - Да, - кивнула ведьмочка, - Это было обещание.
  - Отлично, - усмехнулся Алистер и бросил взгляд в коридор, в котором скрылась паладинка, - Ну что, пойдем ловить живого Спящего или сначала послушаем, что Мария скажет?
  - Давай сначала послушаем преподавателя, - кивнула арабка, идя вглубь коридора.
  Марию они нашли всего через пару минут. И честно говоря, взглянув на нее, Алистер даже на секунду испугался. Настолько одержимым выглядело ее лицо. Так выглядит человек, потерявший кого-то из родных и пытающийся забыться, нагружая себя работой.
  - Вот вы где, - вымученно улыбнулась девушка, - А я уже собралась вас искать. Нам пора выбираться отсюда. К сожалению, мы со всех сторон окружены панауанской военщиной, так что даже эта часть плана будет связана с определёнными трудностями.
  - Мы сможем прорваться с вашей помощью? - спросил Алистер. Он ранее думал над тем, чтобы попросту улететь, но понял, что стоит ему открыть входные двери, все равно начнется пальба.
  - Там очень большое оцепление, - ответила Мария, - Впрочем, численность тут даже не главное. Там стоят люди, которые ни в чем не виноваты: они просто выполняют приказ.
  - Тогда... какой у вас план? - осведомился Алистер, у которого эти слова вызвали очень неприятные мысли.
  "Они лишь выполняли приказ, и они хотели жить. А ты убил их. Не задумываясь, будто это не люди, а просто мишени"
  Мария чуть прикрыла глаза, и ее лицо почему-то стало чрезвычайно упрямым, как у Джордано Бруно, идущего на костер за правду.
  - Попробуем уладить дело миром.
  
  Усевшись в БТР, Вэйн раздраженно покачал головой. Это никуда не годилось. С этим не воюют, а только ворон пугают. Поэтому, прикрыв глаза нового тела, подаренного ему странной женщиной в зеркальных очках, он начал творить. Снаружи БТР покрыла корка нанокристаллической брони - тонкая, но хотя бы к классическому огнестрелу делающая его фактически неуязвимым. Потратив достаточно времени, он мог бы нарастить ее до такой степени, что ее не пробили бы ни гауссы, ни импульсники, но сейчас некогда. И так сойдет.
  Вместо БТРа он предпочел бы танк. Вэйн любил большие пушки, и, к счастью, его способности вполне позволяли сделать их. Снаружи появилось мощное артиллерийское орудие. По своему эффекту оно напоминало тот же "гаусс", но действовало на ином принципе. Вместо электромагнитного поля использовались скоммунизженные у Удины манипуляции звуком. Именно они разгоняли такие же кристаллические снаряды до скорости, превосходящей скорость звука. Против местных, с их примитивным оснащением, - сойдет.
  Последним его творением была система связи, позволяющая как доложить о происшедшем на базу, так и отдать команды оставшимся на Панау оперативникам (обычный сброд, расходный материал, но сейчас они неожиданно оказались полезны):
  - Судя по расположению платформы, цель отправилась в храм Дагона. Она использует сигма-контроль; так что сигма-гибридам в захвате не участвовать, прочим использовать обычное оружие.
  Что ж, красавица, посмотрим, как ты покомандуешь, походив по рукам взвода спецназа. Может, удастся даже обойтись без поля сигма-проектора, подавляющего магию. А если очень повезет, окажется, что способность сигма-контроля принадлежит не девчонке, а сигмафину... Хотя скорее всего, девчонка и сигмафин - одно целое: какой-то примитивный аналог проекта "сигма-гибрид".
  Тем временем поступил звонок с базы. Вэйн нажал на кнопку, и на экране появилась Лекса, координатор проекта и правая рука главы АТА. Сам суперсолдат камеру создавать не стал, чтобы не отвечать на подозрительные вопросы о смене тела. Эту Блекджек, которая помогла ему после подлого удара Финеллы, побаивался даже он, а она четко сказала, что АТА пока что не должны знать о ней.
  - Отправь нескольких человек за Минене, - сходу приказала координатор, привычным движением наматывая на палец белоснежный локон. Верный признак того, что она нервничает.
  - Успею, - возразил Вэйн, - Сейчас заберем сигмафин-контроллер и юнцов, которых мне навязали, и вернусь за ней сам.
  - Нет, - мотнула головой женщина, - Пусть контроллером занимаются менее ценные члены команды. Дагон тоже не твоя забота: я дала добро на инициацию протокола X-COM, степень угрозы красная. А ты эвакуируйся как можно скорее.
  - С хрена ли?
  - Твой сын, - ответила Лекса, - Тайам Рокиа. По данным со спутника, он начал боевой вылет. Ты понимаешь, что это значит?
  - Что от этого острова скоро останутся живописные руины.
  
  Глава 8
  
  Разумеется, Аки не могло так повезти, чтобы пока она ждет, никто к ней не зашел.
  - Тетя Рейко!
  Дверь открылась, и на пороге появилась седоволосая девочка. Аки мигом поняла, что влипла. С Лилит-тяма она никогда не пересекалась, но слышала о ней достаточно.
  - Э-э-э... А ты кто? - спросила маленькая ками.
  - Я новенькая, - ответила "дриада", - Рейко-сенсей ушла к сигма-проектору... Хочешь конфетку?
  - Конечно же, хочу! - обрадовалась девочка и весело поскакала прямо к не й. Выхватив у неё из рук конфетку, она плюхнулась на кровать, закинула себе в рот конфету прямо вместе с обёрткой и начала аппетитно хрустеть.
  - Я Лилит. А ты кто?
  - Я Аки. Сестра Ёсикавы Рю.
  - Зелёной медузы? - вопросила ками, выгребая из упаковки конфетки.
  - А? - не поняла Аки, - В смысле?
  - В смысле? - переспросила Лилит, после чего вдруг замахала руками и ногами, - Да он плывёт по течению, как большая медуза! Бульк-бульк-бульк!
  - Кто тебе это сказал? - ошарашенно заморгала зеленоволосая. В то, что безумная девочка сама сделала такие выводы, "дриада" не верила.
  - А то я его не видела, - закатила глаза драконица, - Натуральная медуза. Я сегодня, кстати, на море была. Там такие же медузы. Только фиолетовые. Красивые-красивые. Но все в руках растворяются, будто из желе.
  - Он просто не готов к тому, что происходит в школе, - вступилась за "брата" Аки, - Наши родители погибли, а потом Нарьяна как-то выдернула его от властей. Но он чувствует себя тут, как в тюрьме. Не надо говорить о нем плохо, когда-нибудь он разберется в своих проблемах. Я хочу ему помочь, но у меня не получается...
  - Я была в тюрьме.
  Взгляд Лилит стал жестче. Выражение лица тоже изменилось. Раньше Аки и представить не могла, что в принципе возможно такое словосочетание, как "зверски жевать конфеты".
  - ЭФО ФИФИФА ФЕ ФОФОФЕ!!!
  - Мой брат никогда не был волевым человеком... - сказала "дриада", впиваясь зубами в печенье, - Его всегда обманывали, и он всегда слушался, делал, что говорят... Но другого у меня нет и не будет.
  - Скачай ему яйца из Интернета, - посоветовала Лилит, - Стальные. А лучше адамантиновые. КАК У РОСОМАХИ!
  Аки вздохнула и принялась пить шоколадное молоко, за неимением другой возможности сделать что-либо позитивное. Неужели со стороны Рю настолько... Зеленоволосая, кажется, не верила, что даже эта девочка считает его ничтожеством. Наверное, потому Рейко и решила ему помочь, что ничтожность Рю достигла уже катастрофического для школы, где учатся такие "студенты", уровня.
  "Они все так говорят, как будто это так легко!" - внутренне возмутилась "дриада", - "Я не хочу быть, как они! Они чужие! Но если Нарьяна решит от меня избавиться, то я никогда не увижу Ноэль... Я не могу позволить, чтобы Нарьяна меня устранила. Надеюсь, что Рэйко-сама мне поможет... иначе придётся делать что-то радикальное...".
  А тем временем драконица уже успела доесть все запасы конфет.
  - Кстати, если он не был волевым человеком, как он вообще стал террористом? - большие глаза девочки недоумённо смотрели на Аки, - Я думала, у террористов силы воли как минимум на ТРИСТА ГРАДУСОВ ПО ЦЕЛЬСИЮ!!!
  Зеленоволосая отшатнулась от экспрессии "трёхсот градусов по Цельсию", крепче обнимая стакан с молоком, после чего смогла осознать слова девочки.
  - Он никогда не хотел быть террористом. Всё это делалось лишь ради будущего счастья людей... он так думал. Это планировалось не им, а нашими родителями. Думаю, он всегда хотел быть священником и жить а каком-нибудь тихом месте, вроде деревенек неподалёку от нашей школы... только подальше от таких мест, как наша школа... Но Нарьяна воспринимает его как солдата. Что будет, когда наступит зима, я даже не могу представить.
  - Я знаю священников, - закивала головой Лилит, после чего начала загибать пальцы, - Знаю... один держал меня в тюрьме, другая прирезала его, третий Лютого Тюльпана, четвёртая изучает стиль боя тысячи прутиков, а пятая поцеловала Бетти Уильямс!
  Она взмахнула ручкой.
  - Священники - СИЛА!!!
  - Не знаю... - пожала плечами Аки, - Сила без счастья бесполезна. А где твои родители?
  - Мои родители внутри меня, - ответила девочка, болтая ножками, - Наш вид по-другому размножается. Не как вы, делением, а синтезом.
  Она замахала руками.
  - Во мне ОХРЕНЕННОСТЬ мамы и папы!!!
  - Ваш вид? Это... драконы? - спросила "дриада", словно попала в сказку.
  Грусть от размышлений вновь отступила, ведь интерес зеленоволосой переключился на новый объект. Она даже наклонилась в сторону девочки, поправляя рукой волосы, чтобы лучше её видеть и удерживая стакан с шоколадным молоком лишь одной рукой. Дриада так и представляла себе Лилит огромным змеем, который погружается на морское дно, чтобы гонять там крабов...
  - О! Это ж шоколад! - обрадовалась Лилит, хватаясь обеими руками за кружку Аки, - Дай-дай-дай!!! ДАЙ!!!
  - Эй! - возмутилась зеленоволосая, - Это мое! А ты расскажешь мне о драконах, а? Расскажешь?
  - Расскажу-расскажу, - поспешно соглашалась девочка.
  Вздохнув и совсем отпустив кружку, Аки уставилась на Лилит, бессовестно поглощающую ее лакомство. Оставалось, правда, еще печенье, чем "дриада" и воспользовалась, ожидая, пока девочка освободит рот от ее кружки. Хрустнув печеньем, зеленоволосая с интересом посмотрела на драконицу.
  Выпив всё одним залпом, девочка выдохнула, прикрыв глаза. Её мордашка выражала крайнюю степень блаженства.
  - О, да! Шика-а-арно!!!
  - Теперь ты расскажешь о драконах? - нетерпеливо напомнила Аки о своем интересе.
  - А что ты хочешь знать? - поинтересовалась Лилит, - Кроме того, что они ОФИГЕННЫ?!
  Зеленоволосая на секунду задумалась, пытаясь выбрать из множества вопросов самый главный. После чего затараторила:
  - А что они едят? А где они живут? А еще, кроме тебя, такие есть? А ты можешь стать большим-большим драконом?
  - Едят батарейки, шоколад и огонь, - начала перечислять девочка, - Живут в ЗШН, кроме меня ещё есть Актис, и да, я могу стать большой могучей ЯЩЕРИЦЕЙ, ИЗРЫГАЮЩЕЙ ОГОНЬ!!! - радостно взмахнула она руками.
  - Батарейки? - опешила "дриада", - А ты покажешь как-нибудь, как ты становишься "могучей ящерицей"?
  - Покажу-покажу, - закивала Лилит, - Только надо будет выйти на улицу, а то я здесь всё порушу, и Мася расстроится.
  - Но я обещала Рейко-сенсей, что не уйду отсюда... Давай как-нибудь позже покажешь... Кстати, ты тоже ждешь Рейко-сенсей?
  - Да-да, - кивнула она, - Тоже жду Рейку. Киса за мной приглядывает, когда Маси нет.
  - А кто такая Мася? - спросила Аки, - Хочешь печенье?
  Ответы на вопросы? Кому они нужны, когда есть печеньки? Пожалуй, именно такой логики придерживалась Лилит, когда, забыв про всё, выхватывала из руки Аки печенюшки, чтобы их немедленно схрумкать. Быстро съев все, что было в упаковке, драконица воодушевленно спросила:
  - Ну что, пойдёшь ящерика смотреть?
  - Но мы должны дождаться Рейко-сенсей, - стала серьезной зеленоволосая, - Она сказала, что скоро вернется... Наверное.
  - Ну, мы ей не скажем, - девочка запрыгнула к ней на колени, после чего начала барабанить ладошками по бёдрам Ёсикавы, - Пойдём-пойдём-пойдём-пойдём!
  - Ай! - воскликнула Аки, - Ну ладно, пойдем. Но сначала слезь с меня.
  - Пойдём, тебе понравится! - крикнула Лилит, спрыгивая с коленей "дриады" и хватая её за руку, - Это будет просто ОФАНАРИТЕЛЬНО!!!
  - Только не врежься во что-нибудь! И куда мы пойдем?
  - На улицу же! - удивилась драконица.
  - Но там постоянно кто-то шастает...
  - Не боись, я выберу место попустынней, - ответила Лилит, - Никого не задавлю!
  Местом попустыннее оказался плац на заднем дворе базы. Что ж, кажется, тут действительно никого не было... Хотя выбор место вызывал у Аки подсознательное опасение, что сейчас из засады выскочит Мелисса с криком "Попалась!".
  - Стой туточки, - сказала Лилит, после чего отбежала на несколько метров.
  Не было никаких постепенных изменений. Девочка подпрыгнула в воздух и приземлилась уже драконом. Бескрылым коренастым драконом размером с пони, с ярко-алой чешуей, вертикальными зрачками и подающейся вперед челюстью.
  Драконица выпустила в небеса струю синего пламени, после чего перевела взгляд голубых глаз на Аки и чуть опустила голову, призывая ее подойти. Как завороженная, Ёсикава подошла к сказочному созданию и протянула руку, касаясь чешуи на шее. Лилит подставила макушку под руку Аки, а затем чуть толкнула её, словно бы показывая, что чешуя не чувствительная, и чесать надо со всей страстью.
  - Ух ты! Ты настоящая маленькая ками!
  - Рвау! - ответила Лилит и чуть прикрыла глаза, довольная тем, что её чешут.
  За этим занятием их и застала Рейко.
  - Какая прелесть! - умилилась кошка, - Прямо не хочется прерывать, но ты еще не передумала? Пока в проекторе никого нет.
  Аки подскочила. Оставшись без внимания, Лилит снова приняла человеческий облик.
  - Конечно, Рейко-сама! - бодро отрапортовала зеленоволосая.
  - А зачем тебе проектор? - спросила драконица, - Ты больная? Заразная?
  "Рано или поздно она все равно узнает", - сказал себе Рю, почему-то с интонацией своего куратора.
  - Нет, я не больна, - покачала головой "дриада", - Я... Ёсикава Рю.
  Лилит уставилась на нее в полном офигении. Казалось, она забыла, как моргать.
  - Э-э-э... А почему ты баба?! - осведомилась девочка.
  - Ну... - наклонила голову Аки, задумавшись над тем, как такое объяснить, - Я скрываюсь и притворяюсь своей сестрой. Это временно. Не говори никому, Лилит-тяма.
  - Ты баба, - все так же ошарашенно повторила та.
  - Подождешь меня тут, Лилит-тяма? - спросила зеленоволосая. Драконица лишь рассеянно кивнула, продолжая переваривать открывшийся факт.
  - Мда, это её надолго подвесило, - заметила доктор Кеншу, выводя Аки из комнаты.
  - Я не хотела, Рейко-сама, - виновато ответила "дриада", - Не думала, что в школе кто-то может так удивиться этому.
  Затем зеленоволосая с энтузиазмом подняла голову.
  - Она настоящая ками! Я видела!
  - Вот уж, открытие, - закатила глаза Рейко, - А то, что я - настоящая ками, это никого не волнует, да?
  - Но вы бакэнэко, а она дракон! - резонно возразила Аки, - Я никогда не видела настоящих драконов. Но вы тоже необычная, Рейко-сама!
  - Ну, надо же! - всплеснула рукой ученая, - Таки получила признание!
  - Простите, Рейко-сама, - поспешила извиниться Аки, которая не успела понять, почему кошачья так недовольна, но уже поняла, что это из-за ее слов, - Вы и Лилит совершенно разные и обе - удивительные ками. Я рада, что встретила вас обеих на своем пути.
  По дороге их еще пару раз останавливали. Кристиан с Френком поспорили о том, на чем поехать забирать Тадеуша и Соню. Заза спрашивала, куда подевался Грег, а Элли настаивала, что он сам разберется, не маленький, в отличие от некоторых. Альва, желтый взгляд которой вызывал у Ёсикавы иррациональный страх, поцапалась с незнакомым Аки русским студентом по вопросу лечения Пешки. Еще в паре конфликтов Аки вообще не нашла смысла...
  "Как странно", - подумала она, - "Они должны были стать гарантом мира на Земле, но они между собой договориться не могут. У них нет никаких общих идей, никаких общих целей, никакого общего пути. И эти люди должны спасти мир?.."
  Наконец, разобравшись со всеми проблемами и все же подлечив Пешку в проекторе, Рейко запустила в проектор Аки.
  - Что, тебе совсем не понравилось быть девушкой? - привычно пошутила хвостатая, закрывая крышку "гроба".
  - Наверное, жаль, что у меня нет настоящей сестры... - немного не в тему ответила "дриада", прикрыв глаза и расслабляя все тело.
  - Я могу её создать, - хмыкнула Рейко.
  - Это будет сигма-обман, - резко возразила зеленоволосая... Или уже зеленоволосый? В этом белом теплом свете он не видел и не чувствовал своего тела и не мог сказать, на какой стадии находится превращение.
  - Почему же обман? - осведомилась ками, - У нее будет душа. Значит, она будет настоящей.
  - Чужая душа, не связанная с моей судьбой и моими родителями, - ответил Рю с закрытыми глазами, - Душа - это не то, с чем шутят или экспериментируют.
  - У неё будут все твои воспоминания, - возразила Рейко, - И она будет так же одинока, как и ты. Или ты хочешь сказать, что не скрасишь одиночество своей сестры?
  В этот момент "самурай" понял, что это уже не просто допущение. С нее станется реально выполнить свой безумный план.
  - Нельзя делать отражения живых людей просто потому, что захотелось! - почти крикнул он, - Такого не должно быть! Вы не понимаете?! Это будет ущербное существо с чужой судьбой и вечным грузом того, что ей не принадлежит! Без семьи и без рождения! Без причины и без следствия! С ложными воспоминаниями! Словно клетка для души, которая не имеет ничего общего со всем этим!
  - Почему нельзя? - подняла брови Рейко, - Никто не запрещает. Даже у нас в школе, где права клонов куда как выше, чем во всём мире, так делать можно. В конце концов, я так понимаю...
  Она остановила процесс проецирования, после чего прижалась носом к прозрачной крышке сигма-гроба.
  - ...раз одна и без семьи, значит, ты собираешься её бросить?
  - Это против природы! Это против морали! - крикнул Рю, однако стушевался под взглядом золотых кошачьих глаз, - Я... Не надо о таком говорить!
  - Морали? - богиня оскалилась, - Какой именно?
  - Традиционной!
  - Ах, традиционной... - пожалуй, только кошки могли так пакостно улыбаться, - Помнится, одной из самурайских традиций были половые отношения между наставником и учеником... ты ведь не пошёл против морали и предложил себя Чезаре?
  - Что?! - Рю, кажется чуть не подпрыгнул внутри "гроба", - Это низко, такое говорить! Мой отец был настоящим самураем, он погиб в бою с Интерсигмой так, как подобает! Он передал мне ту культуру и мораль, которая отражает дух Японии!
  Богиня развела руками и пояснила:
  - Я к тому, что мораль - дешёвая шлюшка, которая будет такой, какой её хотят видеть клиенты. Во времена заката самураев, когда их стало раз в десять больше, чем надо, морально было размахивать катаной по поводу и без, но во времена активных боевых действий удержать катану в ножнах, потому что это было безопасней для тебя и твоего хозяина, не считалось зазорным. Когда-то самурай мог носить огнестрел и это не считалось низко, но император испугался и запретил этому сословию носить пороховое оружие, а бравые самураи быстро придумали отговорку, что, дескать, огнестрел - это низко и недостойно чести воина. Они и сами в это поверили. А природа... уже сам тот факт, что я тебе отрастила руку обратно, идёт против неё. Ничто не истинно, Ёсикава. Всё дозволено.
  Цитату он не распознал. Да и не до того ему было.
  - Не хочу так жить! Не все дозволено! - крикнул зеленоволосый, часто дыша, - Это моя мораль и моя истина! Пока это есть во мне, оно истинно для меня! Мне плевать на тех, кто раньше прикрывался моралью для того, чтобы продать себя подороже! Мне плевать на тех, кто отказался от морали ради результатов! Я так не делаю! Я - другой! Нарьяна получила мой меч, но не мою душу! Я выполню то, что обещал, но не откажусь от самого себя! Пошли эти идеи новой сигма-науки в Еми!!!
  - А что ты сделал, чтобы отстоять свою мораль? - продолжала свою речь Рейко, - Что ты сделал, чтобы доказать, что твоя мораль имеет право на жизнь? Забился в угол? Спрятался? Понадеялся на чужую честность? Понадеялся на мораль Чанг? Ты провалил план, который помог бы Чанг разочароваться в тебе. Значит, теперь ты должен превзойти её.
  - Не могу превзойти никого в этой школе! - две ладони резко ударились о стекло, упираясь в него. Зеленые глаза медленно пульсировали, смотря через стекло с побледневшего лица, - Я слабее их и не могу позволить себе отказаться ради превосходства от... Я... не буду никого превосходить. Думайте, что угодно.
  Он успокоился так же резко, как и взорвался. И теперь лишь проклинал себя за слабость, а школу за жестокость.
  - С такими настроениями тебя превзойдёт даже Заза, - хмыкнула ками, - Тебя превзойдёт даже Кабу.
  Она отошла назад и плюхнулась на стул, после чего её босые ножки упёрлись в крышку сигма-проектора и толкнули её вверх.
  - Чтобы стать сильней, надо превзойти, в первую очередь, себя. Это больно. Это больно либо морально, либо умственно, либо физически. Ты сейчас выказал страх перед болью моральной... но почему ты не причиняешь себе боли физической или умственной?
  - Раньше меня всегда поддерживали, когда мне было трудно, - безэмоциональным голосом ответил Рю, - Верили, что я справлюсь, потому что я - ками, потому что мои учителя - лучшие, потому что я открыт людям и самому себе, потому что мне нравится трудиться. А не потому что я буду идти по головам эффективно. Тут всё поменялось. Никто не хочет видеть кого-то слабее себя в чём-либо иначе, чем как жертву. Никто не хочет помочь с целью иначе, чем угрожать насилием за её невыполнение. Никто не видит дилемму выбора иначе чем позорным замешательством.
  Мёртвый голос юноши начал мерно перечислять:
  - Куратор - убийца, для которого игра в политику продолжается на новом поле, а грузики весов можно сталкивать в пропасть, если это качнёт весы к выгоде. Лидер - холодная машина, созданная для поддержания баланса человечества и всего лишь посчитавшая меня на весах этого баланса. Неспособная понять, что грузикам весов тоже больно, когда им запрещают быть людьми. Преподаватель - безумная наёмница, соблазняющая ради смеха и предпочитающая доносить свою волю до учеников через увечье. И даже вы, став ками, остаетесь существом, насмехающимся над человеческой душой. Кажется, уже достаточно больно.
  Рейко внимательно смотрела ему в глаза. Странный это был взгляд. Неземной. Не такой, какой был у нее до превращения.
  - А что ты сделал, чтобы это изменить? Почему не познакомился с теми студентами, которые не хотят никому ничего доказывать через силу? Пешка, Юна, Елена, Френк, Алистер? Они - такие же люди, как ты. Даже, нет, хуже. Та же Юна вообще не обладает никакими силами. Да-да, она не может уклониться от пули и клинка. Ты - можешь.
  Она покачала головой и махнула хвостом:
  - Я - ками. Но я справляюсь с проблемами не потому что я ками. На самом деле, я ками, потому что справляюсь с проблемами. И ты был ками, потому что справлялся с проблемами. И ты перестал им быть, когда превратился в бесформенную зелёную массу.
  Она махнула рукой.
  - Ладно, подымай задницу. Хватит мне тут проектор без дела занимать.
  Молча поднявшись, Рю вылез из сигма-машины, предпочитая смотреть куда-то в пол.
  - Я могу идти? - произнес он отстраненным голосом.
  - Ноги у тебя ходят, - пожала плечами Рейко.
  Рю поклонился и направился к выходу из помещения. Зеленоволосому хотелось найти какое-нибудь спокойное место без людей.
  
  Вовремя приметив круживший над крышами вертолет, Чезаре отказался от идеи выбраться из здания поверху. Не в том он был состоянии, чтобы защищаться от авиации. Вместо этого шпион спустился на нижний этаж. Выходить через дверь было бы самоубийством, но можно было выбраться через окно, противоположное расположению загонщиков...
  Это было крайне неудачное решение. Да, с этой стороны не было солдат эль президенте, но странная троица, - Сара, Кокушибио и гигант, - была уже здесь. Сигма-зомби гордо встала на плече гиганта и вызывающе посмотрела прямо в глаза японцу, словно бы заранее знала, откуда он будет тихонько выглядывать.
  - Твой час пришёл, Рэку!
  - Мне сейчас откровенно не до вас, - поморщился Чезаре, торопливо прикидывая расстояние до цели, - Позвоните моему секретарю и договоритесь о встрече.
  Запустив ЭМИ-излучатель здесь, он задел бы только себя самого. Но в данном случае архитектура ему способствовала.
  "Если уж изображать Тарзана, то изображать до конца", - иронически подумал шпион, запуская леску. Даже то, что вторая девушка запустила в воздух какое-то дистанционно управляемое подозрительного вида зернышко, не остановило его: он знал, что успеет.
  За секунду до столкновения сработал ЭМИ. Девушка покачнулась и схватилась за голову: маг, как он и ожидал. Зернышко бессильно упало на пол, а гигант начал распадаться на фрагменты различных растений, из которых был составлен, как монстр Франкенштейна.
  Но миг триумфа был недолгим. Почему-то импульс не подействовал на Кокушибио. Хотя благодаря охотничьему чутью Чезаре знал, что защитных сигмафинов, как у Марии, у нее нет, она избежала даже секундного оглушения, которое испытывали простые люди в такой ситуации. Победно улыбнувшись, сигма-зомби нанесла удар рукой-мечом, настолько быстрый, что даже под "форсажем" Чезаре едва успел заметить его. И только в последний момент отклонился, чтобы клинок, нацеленный в сердце, лишь резанул по руке.
  Кое-как прорезав себе путь через кучу растений, кардинал огляделся. Щупальцемордых рядом не было. Магичка лежала без движения в самой гуще зелени, а Кокушибио пыталась заставить ее подняться.
  "Интересно, она успела пообещать ей защиту?", - подумал Чезаре, но счел, что это идеальный момент, чтобы покинуть место происшествия.
  Увы, он ошибся.
  - Я могу прервать твою жизнь прямо сейчас, пусть даже ценой этого тела, - сообщила сигма-зомби, легко догоняя его, - Пойдёшь на размен?
  - Кажется, именно это ты собиралась сделать, не спрашивая моего согласия, - Чезаре и не подумал останавливаться, - Я, как ты помнишь, пытался обойтись без кровопролития. Даже несмотря на то, что знаю, кто, кроме меня, владеет секретом создания сигма-зомби.
  Левой рукой Кокушибио ухватила его за плечо и грубо развернула к себе.
  - Не строй из себя дурачка, - нахмурилась она, - Мы оба знаем условия размена.
  - Дай подумать... - шпион демонстративно коснулся пальцами подбородка, - Ты можешь убить меня. Охотно верю, что можешь: не в том я сейчас состоянии, чтобы тягаться на мечах с сигма-зомби. Что, кстати, не делает тебе чести как воину. И тогда мы, все трое, - он покосился на Сару, - умрем. Ну, то есть, у тебя, как у калибура, есть шанс выжить, но тогда ты будешь вечно лежать в земле и сходить с ума от одиночества и бессилия. Неприятная перспектива, не правда ли? Но судя по тому, что ты соизволила заговорить, есть и другие варианты?
  - А если я тебя не убью, Сара всё равно умрёт, - напряжённо говорила японка, - Если мне всё равно предстоит потерять хозяина, то пусть уж хотя бы ты тоже сдохнешь.
  - К чему такой пессимизм? - поднял бровь мужчина, - Шанс спасти ее у тебя еще есть... Но если ты убьешь меня, его не будет. Более того: мы оба знаем, что если ты убьешь ее, - а запустив бомбу в паре метров от нее, ты непременно это сделаешь, - это будет иметь не самые приятные последствия для тебя самой.
  В этот момент Сара вдруг взмыла в воздух и подплыла к ним, левитируя где-то в метре над землей. Кажется, тело ее еще плохо слушалось, но контроль над способностями она восстановила.
  - Сара! - радостно и, кажется, даже восхищённо воскликнула калибур, - Ты сделала это! Нам нужно уходить!
  - Почему? - спросила магичка, осоловелым взглядом в доску пьяной оглядывая Чезаре, будто только что увидела.
  - Он скоро умрёт, - сообщила Кокушибио, - А после его смерти произойдёт взрыв. Нам нужно срочно уходить.
  Сара какое-то время еще смотрела на умирающего, а затем вдруг спросила:
  - А разве это не Чезаре Финелла? Убийца магов из ЗШН, которого по телику показывают?
  Убийца магов, надо же... Всего-то одного убил. Впрочем, что дело было громким, глупо было отрицать, и после спасения Нью-Йорка его действительно стали показывать по телевизору чаще, чем следовало бы.
  - Виновен, - прошелестел амагус.
  Что клинок был отравлен, он уже давно догадался, но поделать с этим ничего не мог. Оставалось надеяться, что в машине есть аптечка, а в аптечке антидот...
  - Чезаре Финеллы никогда не существовало, - просветила ее сигма-зомби, - Это псевдоним для работы в Ватикане.
  Мужчина попытался сбросить с себя ее руку, но она держала крепко. Увы, он четко знал, что если попытается отрубить ее, второго удара нанести не успеет.
  - Если он умрет, в ЗШН мне дорога заказана, - сообщила Сара, после чего обратилась к нему:
  - За что ты убил ее хозяина?
  - А это который? - устало спросил шпион, глухо злясь на непредвиденную задержку. Мария в беде. Надо спешить. А они...
  - У них в школе своеобразные понятия о смерти, - сообщила Кокушибио, - К примеру, человек, которого ты видишь перед собой, убил аж двух преподавателей.
  Мышцы свело судорогой. У него уже едва хватало сил, чтобы просто стоять на ногах.
  - Одного. Уж кому как не тебе знать, что Валькельхайн и его скорпион - не одно и то же? Так же, как ты - не то же самое, что настоящая обладательница этого тела.
  - Хватит играть словами! - возмутилась сигма-зомби, - Ты убил моего хозяина! Оперативника Интерсигмы при исполнении!
  - Боюсь, что у меня нет времени, чтобы спорить с очевидным, - поморщился он, - Убил. Семь человек. Защищая девочку. Кстати, если вы надеетесь, что после моей смерти от яда вы останетесь в белом...
  Окончание фразы повисло в воздухе, но интонации ясно намекали на то, что Сара вполне верно упомянула возможные проблемы в случае его смерти. Записи с его модуля памяти постоянно бекапились на сервере. Именно для того, чтобы в случае чего выяснить обстоятельства смерти.
  - Не слушай его жалкое лепетание, - презрительно фыркнула Кокушибио, - Он спасал девочку от защиты Интерсигмы, подвергая её таким образом куда большей опасности.
  - От весенницы я иной точки зрения и не ожидал, - дернул плечом шпион, все же сбрасывая с себя ее руку, - Разумеется, когда ваша банда устроила охоту за Лилит, ее передача под крыло Нарьяны была вам... не особо выгодна, мягко говоря.
  - А может, вы свяжетесь с Нарьяной по поводу моего поступления? - спросила Сара.
  Несомненно, правильным решением было бы делать все, что она скажет. Он был не в том положении, чтобы проявлять упрямство. Но каждая секунда промедления, дававшая Файрусу фору в возможности добраться до Марии, казалась мучительной.
  - У меня нет на это времени, - ответил Чезаре, - Позвоните ей сами, если хотите.
  Продиктовав номер, он развернулся и быстрым, насколько позволяли ранения, шагом направился к линии оцепления.
  И вскоре понял, что удача окончательно отвернулась от него. Линия оцепления была прорвана. Ктулхуманоиды вперемешку с людьми добивали еще сопротивляющихся солдат, а панауанская армия спешно формировала новый кордон в нескольких сотнях метров дальше. Нового кордона он не видел, но уже знал о нем из доклада подчиненных.
  Да, подкрепление было уже близко. Четверо агентов на простой, обычной для этих мест машине.
  "Выбраться за кордон и проложить мне коридор через толпу", - скомандовал Чезаре, - "Разверните больверк на крыше машины. И подготовьте аптечку, включая комплект для детоксикации: я ранен отравленным оружием"
  Ответ пришел быстро:
  "На нашем авто не пробьемся. Есть возможность захватить военный транспорт Панау. Приступать?"
  Нарушение нейтралитета... К демонам! Сейчас нейтралитет был неважен. Ничто не было важно, кроме одного. Спасти Марию, а дальше можно хоть...
  ...умереть.
  "Приступайте"
  Дорогу преградила плотная группа людей во главе с щупальцемордым, и Чезаре закинул леску на подоконник второго этажа ближайшего здания.
  "Его преосвященство отдаляется от народа", - посетила его затуманенную болью и токсином голову неуместная мысль, когда он подтягивал себя вверх.
  Снова запустив леску, он перескочил через улицу, но ранения давали о себе знать, и приземлился он не так, как планировал. Вокруг него собралась пара ктулхуманоидов, и пришлось взяться за нож. Они оказались не слишком опасными противниками: не имели никаких представлений о технике боя и даже физически ненамного превосходили людей. Псионические способности они то ли не могли использовать в бою, то ли не успели.
  Следующим препятствием была группа одурманенных людей. Что ж, способ борьбы с ментальными воздействиями Чезаре узнал еще весной. Одно нажатие на кнопку ЭМИ-излучателя, и преградившие ему дорогу люди осели на землю.
  Он почти добрался до захваченной машины. Почти. Уже был слышен грохотавший пулемет. Еще немного, один поворот, и он бы увидел ее...
  И в этот момент у него за спиной вновь появилась Кокушибио. Срубив подступавшего щупальцемордого, она ухватила кардинала за шиворот и бросила назад. Удар об металл он почувствовал даже сквозь "форсаж". Мгновением позже в голову пришла недоуменная мысль, как он умудрился упасть на металл посреди улицы. Еще через пару секунд шпион сообразил, что в данный момент движется.
  Сумев, наконец, сфокусировать взгляд, Чезаре осознал, что едет на броне панауанского БТРа. А присмотревшись, едва не застонал от досады. Эту кристаллическую пушку сложно было с чем-то спутать. Сигма-зомби закинула его на транспорт Файруса, и в данный момент они с Сарой забирались следом.
  - Открывай, Файрус! - крикнула сигма-зомби, - Я знаю, что ты там!
  - Не упирайтесь, пока Кокушибио на вашей стороне, - обратилась тем временем Сара к итальянцу.
  Чезаре промолчал. Внутри медленно загоралась ярость. Он уже решил, что после ТАКОГО Кокушибио не доживет до конца каникул. Но пока что были более важные дела... Надо было как-то подняться. Мышцы протестовали против такого издевательства, но надо было. Нельзя было задерживаться здесь. Мария... в опасности...
  - Вообще-то, дверь уже давно разблокирована, - ехидно ответил Файрус.
  Подняться шпиону так и не удалось. Кокушибио с легкостью затащила его в салон. К счастью, Вэйн не торопился атаковать, занятый управлением. К сожалению, Чезаре не сомневался, что его люди отправятся к Марии вперед него.
  - Не пытайся встать, - приказала Сара, - Ты попросту не сможешь. Будешь ждать, пока я тебя полностью вылечу.
  "Следуйте за БТРом", - приказал Чезаре своим людям, а вслух сказал другое:
  - У меня нет времени на полное лечение. Просто уберите свой чертов яд, и убираемся отсюда.
  - А еще совершенно неплохо бы разоружить его и связать, - добавил Файрус, - Как показывает практика, стрелять на поражение объект начинает на ровном месте и совершенно от фонаря.
  - Не сомневаюсь, так тебе будет спокойнее, - фыркнул Чезаре, - Как показала практика, не связанный калека для тебя слишком сложный противник...
  Язвить он мог, не отрываясь от более важных дел. В данном случае - от попыток выяснить, куда направилась Мария. Зону оцепления она не покидала, - значит, не могла направиться на помощь Тадеушу и Соне. Внутри же зоны оцепления студентов, которым могла потребоваться помощь, было... всего парочка. И вместе, что характерно.
  Да. Мария направилась к точке исчезновения передатчиков Алистера и Аблы. В храм Дагона. Это было однозначно.
  Осталось выпутаться из этой ситуации, чтобы добраться к ней.
  "Вы сейчас в храме? Мария с вами?" - послал он им сообщение. Но как и ожидалось, сигнала не было.
  - Убрать яд без моей помощи Сара, скорее всего, не сможет, - сообщила Кокушибио, - А я ей сейчас, пока ничего не решено с её приёмом в школу, подсказывать не буду. Потому в твоих же интересах дождаться полного лечения, чтобы резервов твоего организма хватило хотя бы на час. Способности Файруса позволяют заменить текущую турель и метать металлические болванки по схожему с коилганом и рельсой принципу, но на звуковой тяге. Теперь, пожалуйста, оба будьте душками и прекратите качать права, потому что на этом бронетранспортёре объявляется матриархат.
  - Боюсь, что вы не в том положении, чтобы качать права, - фыркнул Чезаре, - Если я умру, взрыв бомбы в столь замкнутом помещении... Полагаю, уничтожит даже вас. Что касается приема в школу - не имею ничего против, если вы поможете мне спасти Марию.
  - Нарьяна сказала, что единственное условие: если тебе не будет угрожать смерть, я принята, - заметила Сара.
  - Ну тогда и в чем вопрос? - хмыкнул преподаватель, - Сейчас оно не выполняется - следовательно, не приняты. Вы можете это исправить. О чем еще говорить?
  - Нам нужны гарантии, - ответила Кокушибио, - А на данный момент ты никаких гарантий предоставить не можешь: нет смысла быть принятой в школу, если до школы ты доедешь мёртвой.
  Шпион хмыкнул:
  - Давать какие-либо гарантии человеку, который в данный момент пытается меня убить... Идиотизм, вы не находите? Удаляйте яд. Только тогда будут какие-либо гарантии. Не раньше. И да, вообще-то соучастие в покушении на жизнь преподавателя карается устранением. Так что я сделаю вид, что вы удалили яд сразу же, как недоразумение было разрешено.
  Сара резко дернула рукой, и ЭМИ-излучатель на его поясе заискрил. Замыкание.
  - Ты прекратишь выеживаться? Или ты думаешь, что ты пуп земли? Я тебя разочарую: это не так.
  - Я не думаю, что я пуп земли, - призывая остатки хладнокровия, ответил Чезаре, - Однако я пытаюсь разрешить дело миром. Сейчас два варианта. Или мы сотрудничаем - и тогда вы удалите яд. Я все равно не в том состоянии, чтобы тягаться с вами троими даже без яда. Или мы враждуем - и это ничего, кроме взрыва в замкнутом помещении, нам не принесет. Решайте!
  - Мне это надоело, Сара, - покачала головой сигма-зомби, - Ладно, сам факт его существования унижает меня и оскорбляет память Хакумена, так он ещё и оскорбляет тебя.
  Женщина внимательно смотрела на Чезаре.
  - Позволь, я его выкину отсюда. Пусть помрёт, как чумная собака в реке помоев, накрывшей город.
  - Вы можете сделать так, синьорита, - дернул плечом шпион, - Однако замечу, что это именно вам нужно присоединение к школе. Сейчас все козыри у вас на руках: гарантией, что я не нападу после удаления яда, послужит то, что даже после этого я не в том состоянии, чтобы тягаться с вами. При таком раскладе упустить возможность вступления из-за чистого упрямства... Непростительно, я бы сказал.
  - Слушай, ты, не смей мне угрожать, - зашипела Сара, - Ты сейчас на коленях должен умолять, чтобы я сохранила тебе твою жалкую жизнь!
  - Я никогда не угрожаю, - холодно ответил он, - Лишь предупреждаю о неблагоприятных раскладах. На колени - извините, мне тяжело подняться. Но если немного подождете, могу попробовать.
  - Сара, он может кони двинуть в любую секунду, - заметила Кокушибио, - Либо надо его лечить, либо выкинуть куда подальше. Если в школе это считается элитным преподавателем, то истории о безопасности этого места сильно преувеличены. Мне даже сложно представить, насколько был туп Йеминал, что его раскрыл этот самодовольный хам.
  - Думаю, это примерно тот же уровень интеллекта, что необходим, чтобы требовать гарантий, одновременно заявляя, что гарантий собеседник дать не может, - заметил Чезаре, - Или, к примеру, чтобы несколько минут упрямиться в нежелании способствовать лечению, а потом вдруг заявить, что раненый может двинуть кони в любую секунду...
  - Бла-бла-бла... - водитель тяжело вздохнул, - Открывать люк? Решайте быстрее, дамы, скоро уже магистраль.
  - Пока не надо, но если тут станет трудно дышать, открывайте, - сказала магичка. А затем выпустила еще одно зернышко, такое же, как то, что было уничтожено ЭМИ.
  В следующий момент токсин, разгонявший нервную систему шпиона, просто исчез. Мир резко ускорился. Все тело мужчины пронзила острая боль. Он почувствовал, что яд волшебного клинка как будто жег вены изнутри, - но ранения болели еще сильнее. Болел обрубок руки. Болела рана на животе. Чезаре понял, что перитонит - это не шутки. А главное, он понял, что вот-вот потеряет сознание. И тогда рискует уже не очнуться.
  Нельзя засыпать...
  Нельзя засыпать...
  Нельзя засыпать...
  - Verpa... - пробормотал Чезаре, пытаясь бороться с эффектом, - Какого... Дьявола?!
  "Получится передать аптечку на БТР?" - осведомился он у агентов.
  "Попробуем", - последовал ответ.
  - Будешь упрямиться, будет еще больнее, - с улыбочкой сообщила Сара, - Сейчас мы тебя усыпим, чтобы не мешался... И заодно вынем бомбу на всякий случай.
  И тут сигнал связи от агентов... Просто исчез.
  - ИДИОТКА! - воскликнул шпион. Гнев даже слегка разогнал сонливость.
  - Еще раз будешь обзываться, будет плохо, - огрызнулась Сара.
  - Если еще раз попытаешься вынуть имплантаты, будет никак! - рявкнул Чезаре, на ходу давя пальцами висок, будто пытаясь вставить имплантат на место, - Всем присутствующим! Если уж не разбираешься, то не трогай!
  Учитывая, что модуль памяти должен был взорваться при потере пульса, попытаться отсоединить его было самым идиотским, что она могла сделать в этой ситуации.
  - Ты отказываешься от моей помощи? - ледяным голосом спросила магичка.
  - Пока что "помощь" скорее напоминает попытку убить, - огрызнулся преподаватель, - Точнее, серию попыток.
  - Знаешь, что... Не стоит ваша школа того, чтобы терпеть такое дерьмо, как ты.
  - Давно пора, - подтвердила Кокушибио.
  После чего Чезаре почувствовал, как некая сила отрывает его от пола. Это был не первый случай, когда он становился целью телекинетического воздействия: Патридж некогда делал то же самое. Но тогда все шло по плану: использовать действия противника, чтобы подобраться на дистанцию действия ЭМИ, было наилучшим вариантом.
  Был ли сейчас какой-нибудь хотя бы не-фатальный вариант, Чезаре не знал.
  Подняв его над полом, магия швырнула его тело в люк броневика. К счастью, тот был все еще разблокирован, и к тому же открывался наружу. Больно ударившись об металл, кардинал подлетел где-то на три метра вверх, после чего упал на асфальт. Кое-как перекувырнуться, чтобы смягчить падение, ему сил еще хватило. А вот подняться после этого на ноги - уже нет.
  "Не можешь идти - ползи", - напомнил он себе, отползая на обочину. Не вставая, он достал лазер и попробовал выстрелить по колесам броневика, но тот даже не замедлился. К счастью, стрелять в ответ тоже не стал: впереди как раз показалась очередная группа ктулхуманоидов, и орудие было занято их расстрелом.
  Большая же часть тварей, насколько помнил шпион, собиралась ближе к линии оцепления. То есть, позади уехавшего транспорта. Не без труда перевернувшись на спину, Чезаре взглянул в ту сторону - не только чтобы оценить угрозу с их стороны, но и чтобы узнать, как скоро его подберут его люди.
  Когда же радужные круги перед глазами рассеялись, он понял, что Бог окончательно отвернулся от опального кардинала. То, что не меньше трех десятков ктулхуманоидов со свитой из гражданских уже идентифицировали его как потенциальную добычу, это еще полбеды. Куда хуже было то, что останки машины, захваченной его людьми, горели живописным разноцветным пламенем. Похоже, что то ли Сара, то ли Вэйн восприняли приблизившийся для передачи аптечки транспорт как угрозу. И нанесли превентивный удар.
  Шансов, что кто-нибудь выжил, не было: это было очевидно. И даже эта несчастная аптечка едва ли могла уцелеть. А между тем, одурманенные щупальцемордыми люди все подступали, подобно зомби из соответствующего кино. Их было слишком много: даже если бы ему хватило скорости реакции (без "форсажа") отстреливать их по мере поступления, батарея лазера закончилась бы раньше, чем противники. На то, что кто-то обратится в бегство, рассчитывать было глупо: одурманенные с фанатичной решимостью сражались и умирали за посланников своего бога.
  "Ну же, поднимайся... Ради Марии", - сказал себе Чезаре.
  Интересно, если она узнает о его смерти, станет ли она плакать? Или скажет "туда ему и дорога"? Ведь он действительно сам загнал себя в эту ловушку. Если бы он не привел их сюда, к месту нашествия... Если бы не понадеялся на победу над Файрусом... Если бы прогнулся сразу, когда следовало... Если бы не нахамил единственной, кому открыл свое сердце, - и в ком сильнее всего боялся ошибиться... Если бы смог убедить помочь этих двоих...
  Если бы, если бы, если бы. Что толку от этих "если бы"? Сделанного не воротишь, даже "Хронос" не позволяет изменить прошлое. Он сделал то, что сделал. И теперь им обоим придется заплатить за его ошибки.
  Обоим? Нет. Он был готов платить за свои ошибки. Но позволить Марии страдать в руках Файруса он не мог. Ради нее он должен был добраться до храма.
  Подняться на ноги Чезаре так и не смог. Зато он смог, убрав оружие, запустить леску вверх и подняться на подоконник второго этажа ближайшего здания. Затем еще на этаж выше. Затем еще и еще. В итоге он выбрался на крышу, над которой по-прежнему кружил вертолет панауанской военщины. Его план заключался в том, чтобы сдаться властям. Несомненно, он был ценным источником информации. А там можно будет или попробовать проездить по ушам... Или захватить вертолет. Главное, чтобы он сперва приземлился.
  Жаль, что пилот не знал, что от него требуется. А может, напротив, был несклонен доверять лисоподобным кардиналам. Так или иначе, снижаться до дистанции, позволяющей докричаться о своей сдаче, он не собирался. Вместо этого развернулся боком, давая возможность снайперу на борту сделать один-единственный выстрел. Контрольный выстрел в голову последней надежде на благополучный исход.
  Зачем-то шпион вынул из-за пояса лазерник и выстрелил, целясь в снайпера. Зачем? Он сам не знал. Видимо, просто детское желание отомстить за свою обиду. Как будто снайпер имел к ней хоть какое-то отношение. Имел? Наверное, сейчас он убьет его. Но это не имело значения. Чезаре умер задолго до этого. Сраженный не конкретным человеком, а Судьбой, наслоением множества роковых стечений обстоятельств. Если бы он не встретился с Вэйном... Если бы убил его, прежде чем Мендоза захлопнет ловушку... Если бы не пересекся с Сарой и Кокушибио... Если бы они вдруг не решили ему "помогать"... Если бы не погибли его агенты... Если бы... Если бы...
  Опять же, что толку от этих "если бы"? Что ж, он долгие годы повторял путь своего "великого тезки" - и пришел к такому же финалу. Наверное, с полгода назад он посмеялся бы над такой иронией. Сейчас... Страх за Марию выжег в нем последнюю способность смеяться. Все, что он еще мог, это помянуть последним матерным словом злодейку Судьбу... Или Бога, в которого он не верил.
  Помолиться, что ли? Он помнил, когда в последний раз молился. В апреле. Во время боя с Легионом. Потом - ни разу. Ну что ж. Перед смертью самое время. Наверное, Мария бы оценила.
  "Я понимаю, ты злишься. Я бы на твоем месте тоже злился. Но если ты так хочешь отомстить - бей только по мне. По мне, мать твою Богородицу! Не по ней..."
  Вот так. Коротко. Невежливо. Но для обреченного - в самый раз.
  И все-таки он стрелял. Зачем? Он не знал. Так просто было надо.
  Какой толк был от выстрелов умирающего? Он даже не попал в цель. Рука дрожала слишком сильно, и луч ушел в небо. Прицелиться повторно он явно не успевал. Но неожиданно голова противника разлетелась, пораженная крупнокалиберной "рельсой".
  На соседней крыше сидела виденная недавно женщина в зеркальных очках. Чезаре уже успел прийти к выводу, что именно она помогла Вэйну получить новое тело; но на этот раз она почему-то решила помочь ему. Следующий выстрел пришелся в голову пилоту.
  Вот только толку с того? Ему не нужно было спасение. Сбить вертолет можно было и из лазерника, но это никак не поможет найти транспорт, чтобы добраться до Марии. Этот вертолет был его последним шансом. Все было бесполезно. Это лишь продлит агонию.
  Что ж, можно еще, выжимая остатки сил из своего измученного тела, подняться на ноги и броситься навстречу несостоявшемуся убийце. Броситься в падающий вертолет в попытке сразу же выровнять его. Самоубийство. Но все равно ведь умирать. Так почему бы не попытаться использовать малейшую возможность? Терять-то нечего.
  Лазерник он убрал за ненадобностью. Некогда целиться, а на бегу он попадет скорее в вертолет, чем в оставшихся солдат. Ему нужно было добежать до края крыши раньше, чем вертолет упадет ниже. И при этом еще и как-то не словить пулю.
  Для последнего сошла давняя, так и не опробованная в деле идея. Не останавливаясь, Чезаре накинул на себя личину Халка. Разумеется, это не дало ему сверхъестественной силы, скорости и неуязвимости. Но Халк был заметно выше него, что затрудняло противникам прицел. А так как личина была соткана из сигмы, визор тут тоже не поможет.
  Впервые за последние пять лет нагрузка от поддержания личины оказалась для него серьезной: это был верный признак того, что ресурсы его организма на пределе. Но это действительно помогло: выстрел импульсника, нацеленный в голову "Халку", пролетел над головой Чезаре.
  Триста метров. Двести метров. Сто метров.
  Он был уже почти у цели, когда его щеку пронзила острая боль, а затем зубы обдало ветерком. Кажется, пуля из гаусс-пистолета прошла совсем рядом с лицом, срывая щеку и придавая ему сходство с Призраком Оперы. К Дьяволу. Ему нужно сперва спасти Марию, а потом уже очаровывать. Он лишь ускорился, выжимая максимум из истерзанного тела.
  "Идиот", - констатировал Рэку, элитный агент PSIA.
  "Это последний шанс!!!" - отчаянно ответил Чезаре... итальянский кардинал? Нет. Просто влюбленный юнец, заигравшийся в героя.
  Так или иначе, кто из этих двоих был настоящим, они оба определили еще тогда, в Риме. На фоне пусть даже призрачного шанса спасти Марию собственная жизнь несущественна. Семь метров. Ровно та длина, с которой можно запустить леску. Сброс личины, прыжок, механизм сокращения, и вот, он в салоне.
  - Извините, я зайцем, - прошелестел Чезаре, пользуясь инерцией движения, чтобы вонзить нож в грудь одного из солдат.
  Второй попытался ухватить его за горло, но лицо амагуса полыхнуло ярким магическим светом, заставляя противника отшатнуться. Пинка в грудь оказалось достаточно, чтобы завершить дело.
  Осталась сущая малость. Стабилизировать вертолет. Несомненно, знания об управлении техникой у него были: они входили в программу подготовки элитных агентов. Но знания эти были чисто теоретическими.
  Так... Этот рычаг должен управлять наклоном основного винта. С этого и начнем. Пилот давил на вон те педали - значит, скинем труп и встанем на них вместо него. Управление скоростью винтов: основного и заднего. С этим уже можно работать.
  "Быстрее, быстрее..." - стучало в голове Чезаре, побуждая на полной скорости гнать в сторону храма Дагона.
  "Так, заткнись и успокойся!" - сказал себе Рэку, - "Несколько секунд погоды не сделают, а привести к провалу могут"
  Шпион-кардинал несколько раз глубоко вздохнул. Еще никогда он не был настолько близок к срыву, даже вспышка гнева после клеймения Марии была не так разрушительна для его сознания. Но сейчас ему нужно все оставшееся хладнокровие. Чтобы не проиграть теперь, когда у него наконец-то появился реальный шанс. Ради Марии...
  Неожиданно плавным на фоне недавней суетливости движением Чезаре поднял вертолет над крышами, одновременно разворачиваясь в сторону храма Дагона.
  
  Броневик проходил сквозь толпы людей и чудовищ, как горячий нож сквозь масло. Какое-то время Саре казалось, что они едут в храм Дагона, но пятнадцать минут спустя они изменили курс.
  Ярость захлестывала ее. Из-за этого куска дерьма все сорвалось! Нарьяна ведь не станет слушать, что он сам виноват в своей смерти. Нарьяна четко сказала: если он умрет, она будет признана неблагонадежной, и в поступлении ей будет отказано. Ублюдок. Готов умереть, лишь бы ей напакостить.
  Два внутренних голоса наперебой объясняли, что ей следовало сделать вместо того чтобы просто отдавать его на съедение тварям. А тем временем Вэйн, не отрываясь от управления, негромко заметил:
  - Не жалей о неудаче с ЗШН. Они - тупиковая ветвь эволюции. С ними ты никогда не станешь сильнее. Иди лучше к нам.
  - Мне не нужно становиться сильнее, - огрызнулась она, - Мне и так достаточно сил. Я хочу просто спокойной жизни.
  На Панау она сбежала из Америки от готовившегося к принятию закона о регистрации магов. Оказаться зарегистрированной как маг в том маленьком городке, где она жила, было бы верной смертью. Местные были слишком религиозны, чтобы стерпеть то, что она лучше их. Все зло от религии. Даже в попытке попасть в ЗШН, где она, как ей казалось, будет среди своих, ее угораздило нарваться на попа. И тот не смог адекватно воспринять ее могущество, даже несмотря на то, что Кокушибио сказала, что он сам магии не чужд. Не только ублюдок и идиот, но и лицемер.
  - Всего-то? Печально, - ответил Вэйн.
  Она его проигнорировала. Много чести. Он вывезет ее из опасной зоны, и на этом их пути разойдутся. Куда направиться дальше, Сара не знала. Может, у Кокушибио есть идеи? Эта дама, бывшая весенница, встретилась ей совершенно случайно. Сказала, что ей нужен новый хозяин. Что сигмафин не может без хозяина. Что без хозяина холодно и одиноко. Сара согласилась, хоть и не вполне поняла, с какого боку она сигмафин. Живая, двигается и разговаривает, значит, человек!
  - Приехали, - оторвал ее от рассуждений голос Вэйна.
  Они находились на утесе, с которого открывался живописный вид на океан. Монстров тут не было, но все же, Сара ожидала чего-то более... цивилизованного.
  - Здесь нас подберет подлодка, - сообщил мужчина, - Уберемся отсюда до ядерной дезинфекции.
  - Ядерной? - переспросила Кокушибио.
  - Протокол X-COM, - пояснил Вэйн, - Для предотвращения распространения инопланетной заразы район должен быть полностью зачищен.
  - Инопланетной? - не поняла Сара.
  - Те самые "боги", которым поклоняются местные.
  Магичка покачала головой. В ее представлении что боги, что инопланетяне... Бред. Не бывает такого.
  - Но прежде нужно разрешить еще один вопрос.
  Ее виски пронзила острая боль: по мозгам ударила волна ЭМИ. Кокушибио попыталась выступить вперед, - Сара уже знала, что она иммунна к ЭМИ за счет защитного покрытия на креплении между мечом и рукой, - но Вэйн просто отшвырнул ее, как тряпку. В его руке материализовался импульсник. Очухаться магичка не успела.
  Она умерла, а семь ее внутренних голосов были поглощены чем-то могущественным и чем-то... нерожденным.
  Чем-то, ждущим рождения.
  
  Глава 9
  
  - Привет, Рю, я ненадолго, - по-кошачьи наглым тоном сообщила Рейко, - Просто хотела сказать, что всё-таки сделала тебе сестру, откатив её возраст года на три назад и обеспечив ей амнезию. Но потом я вспомнила, что это мерзко и неестественно, поэтому я отправила её прочь с базы. Можешь не беспокоиться, скоро её точно убьют.
  Рю завис. Он несколько раз повторил в голове сказанное ками. Когда смысл дошел до него окончательно, юноша вскочил на ноги, так и не поворачиваясь.
  "Это всего лишь клон. Всего лишь клон!" - стучало в его висках, но он почувствовал, как включается ощущение Пустоты.
  Рю сжал кулаки и выдавил из себя через силу:
  - Плевать!
  - В смысле? - подняла бровь Рейко, - Тебе плевать на то, что я её создала, или на то, что она умрёт? Если первое, тогда я могла бы оставить её себе: это довольно интересный экземпляр. Тебе надо было сказать мне раньше.
  - Ксо... Где она?!
  - Спокойно-спокойно! - подняла руки бакэнэко, отклоняясь назад, - Что за ненормальная такая реакция? Ты разве не этого хотел?
  Глаза зеленоволосого ушли в зеленый шторм, но лицо выражало смятение. То, чего он хотел, вступило в конфликт с тем, как этого добились, а равно и с тем, что бывший террорист не осознавал своих желаний.
  "Я? Хотел? Это... Правда?"
  - Это клон! - крикнул Рю, чуть не плача. Перед глазами проносился тот образ Аки, который он сам себе придумал, когда скрывался, и которого ему так не хватало. Все это было обманом, но если от него отказаться... Глаз зеленоволосого начал еле заметно дергаться.
  - Куда! Куда вы ее отправили?!
  Ученая махнула рукой.
  - Вниз по реке. Сказала, что ты в беде, и тебе нужна помощь.
  - Ненавижу!!!
  Рю выскочил в окно. Вниз по реке... Река... Лодки. Кто может знать, где лодки? Куратор знает все, и Рю даже обратился бы к нему по такому случаю, но куратор куда-то пропал как раз тогда, когда был больше всего нужен. Безопасники. Безопасники следят за безопасностью. Безопасники знают, где и что находится, если это правильные безопасники. Не нарваться бы на Мелиссу...
  На Мелиссу он не нарвался. Ему на глаза попался кого-то высматривающий блондин комплекции "трехстворчатый шкаф с антресолью", одетый в кожаный плащ и комбинезон с электроникой для адаптивного камуфляжа.
  - Где! Лодки!!! - истерично крикнул зеленоволосый, - Скажи! Пожалуйста!
  Он остановился, мелко дрожа то ли от гнева, то ли от приступа истерики. Сам японец не знал, был ли этот эффект, когда думаешь, что попал в дурной сон, вызван чипом, или просто сейчас обстоятельства и правда довели его... он даже не мог оценить в полной мере тот факт, что был не совсем адекватен.
  - На причале, вообще-то, - с характерным немецким акцентом ответил громила, - А ты где думал? На крышах домов?
  - Где причал?! Там есть готовые к отплытию единицы?! - зеленоволосый потихоньку приходил в себя по сравнению с тем, что было, - Где тут можно взять оружие?!
  Он не сомневался, что оно понадобится. Это же задумка Рейко. А преподаватели, казалось, восприняли его решение отказаться от клинка как прямой вызов. Бандиты, террористы, ктулхуманоиды - с кем-то ему точно придется сразиться за...
  ...свою сестру.
  - На складе, - ответил немец, - Причал прямо за ним. А...
  Не дожидаясь продолжения фразы, Рю стремглав бросился к складу... И на полном ходу столкнулся с выходившей оттуда сероглазой японкой. Лишь через секунду он опознал в ней Минако Рей, учителя структурной лингвистики и одну из "махо-седзе" Рейко. Мелисса, помнится, в ту ночь обозначила ее как "меха", что бы это ни значило.
  - Мне нужен традиционный японский меч! - нервно воскликнул Рю. После чего внезапно добавил, - И пистолет. Какой-нибудь! Быстрее! Человек в опасности!
  - Тут есть катаны, - ответила Рей на удивление спокойным голосом, будто зеленоволосые японцы сыпались на нее каждый день, - Но они откровенно дрянного качества. Как во Вторую Мировую.
  - Плевать! Это единственное, чем я умею пользоваться! Погоди... Ты умеешь управлять катером?
  - А чего там управлять? - искренне удивилась девушка, - Просто...
  И в этот момент земля содрогнулась. Рей, кажется, устояла бы, но Рю упал прямо на нее.
  - Что это? - вот теперь спокойствие в ее голосе начало ослабевать, - Землетрясение?
  Ответом ей был новый толчок.
  
  Увидев на бетоне кровь, Чезаре грязно выругался и с большим трудом разогнулся. Его состояние становилось все хуже. Хотя в армейской аптечке нашелся стимулятор, и теперь в ближайшее время ему не грозило просто свалиться без сил или потерять сознание, яд постепенно начинал действовать. Едва он успел приземлиться на крыше одного из зданий и выйти из вертолета, как его скрутил приступ кровавой рвоты.
  Современных средств борьбы с отравлением в этой аптечке не было. Пришлось ограничиться средствами, замедляющими действие яда: глюкозой и большим количеством уникрови. Несколько минут это позволит выиграть. Достаточно, чтобы вывести Марию из храма и довести до вертолета. А там будь что будет.
  Версия, что Мария попала в беду, подтвердилась. Войска АТА еще не добрались до храма - это плюс. Его окружили войска Панау - это минус. Подсчитав количество палаток и постов охраны, Чезаре оценил численность войск где-то в двести пятьдесят-триста человек. Дьявол... Вот почему Мария не умеет чувствовать меру? То, что она всем сердцем любила, всем сердцем радовалась и всем сердцем грустила, было как раз в его глазах весьма привлекательной чертой. Но почему, если ей взбрело в голову доказать, что она крутая воительница, то непременно на примере армии целого государства?
  Чезаре включил режим увеличения в визоре. Этот визор был трофеем, полученным от солдата в вертолете. Удобная игрушка: шестнадцатикратный зум, режимы ночного, теплового и сигма-зрения, сонар, функция связи и вывод на экран данных, включая карты. А ведь с технологиями ЗШН это все, вероятно, можно встроить и во вполне цивильно выглядящие очки...
  Впрочем, он не стал себе ничего обещать. Спасти Марию. Это главное. Об остальном потом.
  При ближайшем рассмотрении оказалось, что храм был обложен по всем правилам осадного искусства. За тяжелые каменные двери панауанцы не совались: то ли не могли открыть их, то ли там их ждал достойный отпор. Но на каждую из них было направлено по три-четыре станковых пулемета. Около пятнадцати тысяч выстрелов в минуту - это остановило бы не то что Марию, а даже покойного Рейлиса. Несомненно, у них был приказ стрелять сразу, как двери откроются, - до того, как Мария увидит, от чего, собственно, нужно уклоняться. Возможно, колдовство Алистера сумеет выиграть ей пару секунд, но Чезаре не обольщался на этот счет: колдуны в большинстве своем гораздо слабее магов. Они другим добирают: отсутствие необходимости облучения и, как следствие, воздействия магии на сознание. Но против пулеметчиков это явно слабая ставка.
  А вот оборона от нападений извне была организована не в пример хуже. Несколько сторожевых постов отстреливали периодически набегавших ктулхуманоидов, но внутри лагеря попадались "мертвые зоны", невидимые для часовых за палатками. Один раз расположение постов изменилось, но это явно было редкое событие. Что еще более важно, хоть все солдаты в лагере и имели при себе визоры, те не были надвинуты на глаза. Ну да, им же не нужно охотиться на иллюзиониста... Да и в целом, судя по поведению, солдаты, за исключением караула у командирской палатки и главного входа в храм, проявляли преступную небрежность. У Чезаре они бы уже отправились на гауптвахту.
  Шпион присмотрелся к униформе убитых солдат, прикидывая, сможет ли замаскировать ею тех, на кого не хватит его невидимости (он не сомневался, что бросить Алистера с Аблой Мария и не подумает). Увы, ни у одного из них не сохранилось более-менее целого шлема, а без него за местных они точно не сойдут. Тем не менее, он все же натянул трофейный бронежилет: прийти спасать Марию, сверкая голым торсом, конечно, было бы красиво, но не очень-то практично.
  Отсоединив камеру с носа вертолета, он закрепил ее на краю крыши с видом на лагерь и настроил канал связи с визором. Это позволит получать данные об изменениях расположения постов охраны в режиме реального времени. Сверяясь с увеличенным изображением, Чезаре составил два маршрута. Первый совсем простой: по нему можно было, не слишком наглея, подобраться к храму под невидимостью. Второй сложный: он предполагал, что единственной их защитой будут препятствия. А стартовой точкой была мертвая зона максимально близко к храму, в которую можно будет отвести спасаемых по одному... Как бы ни хотелось ограничиться, для экономии времени, спасением Марии.
  Была, однако, небольшая проблема. Последний участок пути проделать без маскировки не представлялось возможным: к зданию, на котором Чезаре оставил вертолет, пришлось бы добираться по открытой, хорошо простреливаемой местности. Несколько секунд шпион напряженно думал, как разрешить эту часть головоломки. Затем, снова воспользовавшись увеличением, отыскал склад с боеприпасами и взрывчаткой.
  Тот оказался рядом с командирской палаткой. Логично, если охранники этой палатки единственные серьезно относятся к вопросам бдительности: заодно посторожат и склад. Что ж, на то, чтобы подорвать весь лагерь, взрывчатки вряд ли хватит (учитывая размеры склада и уровень технологий Панау, хватит едва ли на пятую часть), но для отвлечения внимания и создания суматохи - идеально.
  План постепенно приобретал законченные очертания. Еще много что можно было подправить, если посидеть и подумать, но думать умирающему шпиону было все тяжелее, а время его утекало сквозь пальцы. Да, времени было больше, чем он рассчитывал: АТА еще не прибыли. Но разбрасываться им было нельзя ни в коем случае.
  Поэтому он накинул камуфляж и, зацепившись леской, спустился вниз. Ниже, еще ниже. За внешним рубежом, чтобы не словить шальную пулю при отстреле ктулхуманоидов. И вот, он ступил на исходную точку "простого" маршрута. Следующая остановка - склад.
  Пропустить двух охранников. Чезаре не понимал, что один из них громогласно рассказывал другому, но судя по реакции второго, анекдот. Бдительность? Не, не слышали. Убил бы...
  Но убивать их, естественно, Чезаре не стал. Пусть. Это ему на руку. Пройдя чуть дальше, он почувствовал, как нога подворачивается. Устоять получилось, но он издал ненужный звук, на который обернулся постовой. Кардинал вскинул лазерник, готовясь выстрелить, не дав солдату поднять тревогу... Но пару секунд спустя тот мотнул головой и вернулся к дреме с открытыми глазами. Видимо, нашел неуместному шуму более логичное объяснение, чем проникший на территорию невидимый агент.
  Чезаре направился дальше. Он уже видел склад... И слышал ругань, доносившуюся из командирской палатки. Ругань была на английском, с легким немецким акцентом, так что он мог разобрать смысл слов.
  - Но главное, я хочу знать, когда выйдет эта сука в наушниках! - командовало хриплое контральто, - Первым делом отстрелите ей к хренам ноги! Посмотрим, как она тогда побегает!
  "У, дамочка, это ты зря сказала...", - подумал Чезаре. Однако вместо того, чтобы прямо сейчас вступаться за честь Марии, едва дыша, проскользнул ко входу, стараясь не задеть караульного. Он должен был знать, с кем имеет дело: она была тут явно за главную.
  - Может, проще убить? - предложил в ответ один из солдат.
  - У неё дыра в груди, что у меня рука пролезет, - фыркнула дамочка, - Убивай!
  Это была мускулистая рыжеволосая женщина его возраста, одетая в рваную военную форму с майорскими нашивками. По данным Нулевого отряда ее имя было "Мира Джаггернаут". Еще пара секунд поиска, и кардинал знал, кто она такая. На закате своего существования, сразу после гибели результата проекта Е.В.А. G-Tech попытались создать копию единственной, кому удалось пережить трансплантацию драконьей крови. Эксперимент прошел неудачно: без развитого человеческого сознания, способного выдержать нагрузку, объект оказался в полной мере подвержен драконьему безумию - при куда менее ценной, чем регенерация, способности к повышенной твердости тела. Когда после официального раскрытия роли G-Tech в терактах Весны результаты работы попилили различные фирмы-конкуренты (вроде тех же АТА), проект был признан бесперспективным, а результаты просто выброшены.
  И вот, теперь безумная, как дракон, и почти неуязвимая для оружия наемница с тремя сотнями человек под началом жаждала жестоко отомстить Марии. Судя по своему виду - за испорченный костюм. Ох уж эти женщины...
  - А жрицы не согласятся выдать ее, если мы гарантируем их безопасность? - спросил другой солдат, спокойнее и старше первого.
  - Если согласятся, приведите ее ко мне, - кивнула Мира, - А когда я с ней закончу, захватим жриц.
  - Просто они через дверь заявили о своей готовности к переговорам...
  Чезаре решил, что не стоит терять время. Он знал, что хоть его любимая более чем умна, но совершенно неспособна усидеть на месте и плохо оценивает угрозу. А учитывая, что его чрезмерная опека явно тяготила её, с нее станется в попытке уйти от образа "девы в беде" сделать какую-нибудь глупость. А Джаггернаут только этого и ждет.
  Пробравшись на склад, шпион взял немного взрывчатки. На отвлекающий маневр хватит. Кроме того, он запустил один из детонаторов прямо на складе, установив канал связи со своим визором для дистанционного подрыва. Рванет прямо рядом с командирской палаткой; амагуса-"танка" это вряд ли убьет, но на время выведет из строя. Оставив армию без командования.
  Теперь же шпион заторопился в храм. Нужно было еще придумать, как попасть внутрь. Все двери простреливались. Попытавшись открыть одну из них, он пригласил бы панауанцев атаковать. Тихо вырезать пулеметный расчет? В лучшем состоянии, с двумя руками и без риска внезапно скорчиться от боли он мог бы попытаться. А еще вдобавок к этому и с рабочими сигмафинами даже попытаться успешно. Но сейчас - бессмысленно.
  Окон, как оказалось, у храма не было. Сложно было даже представить, как организовывалось освещение до изобретения электричества. Ведь факелы склонны испускать дым. И в замкнутом каменном помещении без окон вскоре стало бы невозможно находиться.
  Из этого напрашивался вывод. У храма Дагона была хорошая вентиляционная система. Обычно ползание по вентиляции, любимое создателями фильмов и компьютерных игр, это плохая идея: вентиляционная шахта современного здания имеет сантиметров тридцать в ширину. Но то современного. У храма вентиляция должна быть мощнее... И при этом менее совершенна, ибо технический уровень гораздо примитивнее. То есть, шире.
  Снова помог режим увеличения: без него кардинал едва ли нашел бы вход в шахту. К счастью, само строение имело пирамидальную форму, и вполне можно было подняться по наклонной стене. Несколько раз Чезаре спотыкался и съезжал, но спустя пять томительно долгих минут все же добрался до шахты.
  Конечно, это была не вентиляция из голливудских боевиков, сделанная точно под параметры главного героя... Ну, или просто главным героем был не он, а кто-то более компактный. Однако извиваясь как червяк, шпион начал свое продвижение вглубь храма... И тут же обнаружил, что связь пропадает. Толща камня глушила сигнал. Но не возвращаться же теперь. Никакой сигнал не поможет ему спасти Марию, оставаясь снаружи. К Дьяволу. Пусть снаружи хоть новый Конец Света будет происходить; если он не спасет Марию, ничто не будет иметь значения. Сделав последний бекап данных модуля и переключив визор в режим ночного видения, Чезаре пополз по вентиляционной шахте.
  Хорошо, что он не страдал клаустрофобией: только сейсмофобией. Наверное, в узком каменном проходе, где в любой момент можно было застрять, он должен был чувствовать себя неуютно. Но на фоне страха за Марию все это терялось. Ничто другое не имело значение. Только Мария.
  Он не знал, сколько прошло времени. Судя по тому, что стимулятор еще действовал, меньше получаса. Судя по тому, насколько ухудшилось его состояние, больше пары минут. И вот, в конце туннеля забрезжил свет. И даже, что особенно приятно, этот свет не сопровождался характерным гудком клаксона.
  Добравшись до края шахты, Чезаре обнаружил, что находится на высоте примерно пятидесяти метров. Напротив располагалась колонна, и за лепнину у ее вершины даже можно было зацепиться... Но дальше как спускаться? Большая часть поверхности была гладкой.
  А между тем, внизу три девушки уже двигались к выходу. Скоро начнутся те самые переговоры, к которым изъявили готовность жрицы. И независимо от того, готовы ли жрицы выдать Марию, Чезаре четко знал, что эти переговоры состояться не должны. Что бы ни решили они, Джаггернаут в любом случае использует это, чтобы поквитаться с обидчицей. Нужно было спуститься раньше... Только как?
  Прикинув, что было в его арсенале, Чезаре попробовал резануть камень мономолекулярным ножом. Выходило плохо: куда хуже, чем металл. Но именно это ему и нужно было. Не разрубить одним движением, а медленно резать, налегая на рукоять всем весом, чтобы замедлить спуск под действием силы тяжести.
  "Принц Персии, твою мать!!!" - мысленно крикнул он, с ножом наперевес бросаясь на колонну...
  
  Алистер наивно полагал, что "переговоры" - это "выйти и поговорить". Ага, как же. Сперва Мария долго обсуждала ситуацию с Тануи. Ее спутница, назвавшаяся Удиной, заскучала уже на второй минуте. Она с самого начала выступала за силовое решение проблемы. Затем нужно было попросить о переговорах противоположную сторону. Белый флаг делать было не из чего, да и как его продемонстрируешь через стенку? Тут неохотно помогла Удина, которая, как оказалось, обладала способностью управлять звуком.
  На сами переговоры должны были пойти Ня, Тануи и Удина. Мария хотела отправиться сама, но Тануи здраво рассудила, что ее присутствие не добавит благодушия майору Джаггернаут. Все же она ранила ее, и сравнительно серьезно. Серьезнее, чем прямое попадание из танкового орудия.
  По тем же причинам не мог поучаствовать и Алистер, и сейчас, ожидая возвращения посланниц, он маялся неопределенностью. Хорошо хоть выдалась возможность проверить пару давних задумок.
  - Так чем я тебе должна была помочь? - спрашивала Абла, оставшаяся с ним из солидарности.
  - И вовсе не должна была, - то ли возмутился, то ли смутился Алистер, - Всё добровольно. Мне просто спонтанно идея пришла, где ты могла бы поучаствовать в качестве... э-э-э, - он почесал затылок, - Ну, как бы, батарейки, одной из двух, а я был бы второй. Мы бы аккумулировали в себе энергию жриц... и послушниц, для приведения в действие заранее заготовленных и поставленных на ожидание заклинаний, а потом... ну... - юноша покраснел и уставился в стену, - Это было бы как поворот ключа зажигания в машине...
  Он сообразил, ЧТО только что сказал, и торопливо пояснил:
  - Раз - и заготовка активировалась бы. Но я пойму, если ты не захочешь, - поглядел он на нее, - Придумаю другой способ активации.
  Девушка подняла бровь, а затем у неё на губах появилась сальная улыбочка.
  - Так-так-так, что же это ты за ритуал такой вспомнил, что при упоминании всяких ключей и аккумулирования так старательно краснеешь?
  - Ну... - он подошел к девушке и положил ладони ей на плечи, глядя в глаза всё еще смущенно, затем склонил голову набок и улыбнулся, - Знаешь, ведь во время поцелуя люди обмениваются энергией, и это прекрасный способ активировать отложенное заклинание, объединив две его составные половинки и дав им заряд энергии.
  Хорошо, колдун еще не упомянул, что передача энергии при поцелуе была "бюджетным вариантом" сексуальной магии некоторых культов...
  - Э-э-эй! - упёрла руки в бока девушка, - И как это ты собрался забирать энергию у жриц и послушниц?
  - Да ты что! - отпустив ее, он замахал руками, - Нет-нет-нет! Это не то, что ты подумала! Их энергия будет передаваться через сцепленные руки по кругу, часть мне, часть тебе. Она будет течь через нас. А в момент, когда надо будет привести в действие заготовленное заклинание...
  Алистер опустил руки и смущенно закончил:
  - Я тебя поцелую.
  Альбиноска прикрыла глаза и кивнула:
  - Ладно.
  Однако, провести "тест-драйв" они не успели.
  - ...не зря же говорят "si vis pacem, para bellum", - послышался голос Тануи от входа, - Это тот случай, когда мы должны показать, что мы к войне готовы. Особенно если не будет иного выбора.
  Верховная жрица спустилась в "тайную" часть храма в сопровождении двух других переговорщиц, а также... зомби, как решил в первый момент Алистер. Но нет, это был живой человек. Просто израненный и измученный.
  Только по волосам, чей природный рыжий цвет еще сильнее подчеркивался запекшейся кровью, узнавался вечно элегантный и аккуратный профессор Финелла. Сосуды были вздуты, а кожа имела болезненный зеленовато-желтый оттенок. Чезаре ощутимо припадал на левую ногу; штаны были порваны в нескольких местах и обильно залиты кровью. Кровью был покрыт и бронекостюм, такой же, как у вояк Панау. Правый рукав висел плетью, как будто руки там не было вовсе. Наконец, правую щеку заменяло кровавое месиво, сквозь которое проглядывали зубы.
  Красавец, в общем. Но держался он молодцом, и даже голос, хоть и звучал более хрипло, чем обычно, почти не сбивался.
  - Тут не соглашусь. Демонстрация силы - это, конечно, хорошо... впоследствии. Сейчас же будет лучше, если о нашем исчезновении они узнают только постфактум. Иными словами, пусть думают, что мы сидим в осаде и ждем неизвестно чего. Тогда к моменту штурма мы будем уже на базе и сможем задуматься о стратегических планах.
  Не отрываясь от разговора, он кивнул студентам. Тануи же поинтересовалась:
  - Мария здесь?
  - Её тут нет, - ответила Абла прежде, чем Алистер успел сориентироваться, - Она внизу, посвящает послушниц в план на случай, если вы не решили дело миром.
  - Сколько их? - уточнил Чезаре, обращаясь к жрице, - И что за план? - это уже было обращено скорее к Алистеру.
  - Три жрицы, включая Укиту, и двадцать две послушницы, - четко ответил колдун, - А план... - он взглянул на Аблу и наконец решился поглядеть на Чезаре, - Выйти на открытое пространство, зачаровать большой лоскут ткани на левитацию и улететь отсюда.
  - Вряд ли военщина вам это позволит, - заметил преподаватель, - Да и сил вам может не хватить... Скажите, Алистер, сколько народу, на каком расстоянии от себя и сколько времени вы можете гарантированно поддерживать невидимыми?
  - Энергии трех десятков человек, замкнутых в энергокольцо, хватит на 5-10 минут невидимости. 4 минуты гарантированно, а за это время мы успеем далеко улететь. Я не рассчитываю поддерживать их невидимыми на расстоянии: выйдем тесной группой, так энергозатраты будут меньше.
  - Если мы откроем двери, военные откроют огонь, - пояснил Чезаре, - Синьора Тануи предлагала проделать трещину в куполе храма... Но это будет слишком заметно. Однако, я проник в храм через вентиляцию. Если вы взлетите на высоту пятидесяти метров, проделаете отверстие в стене с помощью мономолекулярки и зацепите за него трос из ведьминого мха, то через ту же шахту можно будет вывести хоть всех.
  На секунду он пошатнулся, ухватившись за ближайшую стену, но потом невозмутимо продолжил:
  - Теперь о количестве. Я не представляю, как вы выведете тридцать человек за раз через кордоны панауанцев. Посты стоят слишком плотно. Лучше малыми группами. В общем-то, мой исходный план был рассчитан именно на это; однако я ожидал, что вытаскивать придется человек семь, а не три десятка... Чтобы перевести всех своими силами, мне пришлось бы сделать пятнадцать ходок, а времени мало. Придется делить на большие группы, чем планировалось, и использовать вашу магию для накладывания невидимости.
  - Мне не хватит мха на нормальный трос, - сообщила Абла, когда он замолчал, жадно вдыхая воздух, - Метра три максимум.
  - Тогда левитация, - мгновенно внес коррективы кардинал, - По одной пронести через шахту и доставить в укрытие.
  - Я всё ещё не могу понять, что нам мешает просто стереть с лица земли блокпост вокруг храма, а затем поднять храм на высоту хотя бы сотни метров, чтобы ни один фанатик не перелез? - раздражённо спросила молчавшая до этого момента Удина.
  - Видна школа Файруса, - как бы про себя хмыкнул Чезаре, - Вот только Файрус плохо кончил...
  Помотав головой, кардинал обернулся к Уките:
  - В любом случае, нужно еще поинтересоваться мнением Марии. Но лично я выступаю за то, чтобы не поднимать шуму и пробраться через лагерь скрытно. Судя по тому, что вы рассказали о своих возможностях, это не такие большие потери времени в сравнении с боевыми ритуалами... И при этом намного надежнее. Думаю, разделить послушниц на три группы и переводить между укрытиями последовательно будет в самый раз.
  - А если проделать дыру в стене с помощью светового меча? - несмело поинтересовался Алистер.
  - Даже если можно, - задумчиво ответил кардинал, начиная движение вглубь храма, - В чем я сомневаюсь, учитывая толщину стен... Внизу это будет не менее заметно, чем открытие двери, а вверху - не более полезно, чем вентиляция.
  - Мне вот интересно, - напомнила о себе Абла, - Я единственная, кто считает, что сначала нужно починить вот этот обрубок от человека, который некогда нам преподавал политологию?
  Судя по её тону, возражений девушка терпеть была не намерена.
  - На данный момент моей жизни угрожает интоксикация, а функциональности - потеря руки и перитонит, - сообщил Чезаре, не замедляя шага, - Вы можете поделать что-то с этими проблемами?
  "Интоксикацию? Откуда она взялась?"
  - С этими нет, но я могу залечить раны поменьше, если вы дадите мне несколько минут.
  - Не стоит потерь времени, - в голосе кардинала Алистеру почудились какие-то механические нотки, - Сейчас нужно торопиться: если чересчур промедлим, явится куда более существенная угроза, чем люди Джаггернаут. Лучше бы нам к тому моменту быть уже в вертолете.
  - Кто ты такой и что сделал с нашим преподавателем? - хмуро спросила Абла.
  - А вы знаете много людей, которые в состоянии полутрупа попрутся через толпы ктулхуманоидов и кордоны военных вытаскивать Марию из передряги? - хмыкнул он, - Просто сейчас лишняя минута важнее, чем красивое личико и пара мелочей. Поэтому давайте лучше поторопимся.
  С этими словами он ускорил шаг, не давая ведьмочке нормально ответить. Абла резко остановилась, демонстративно переведя руку к поясу, за который был заткнут ножик.
  - Это может быть любой наёмный убийца. Финелла всегда оценивал ситуацию объективно и отлично понимал, что открытые раны его пары лишних минут лишат, а не помогут сэкономить.
  - Мне кажется, у него просто крыша двинулась после ссоры с Марией, - шепнул Брайс ей на ухо.
  - Ага, и от кровопотери и интоксикации, - усмехнулась Абла, - Ты разве не видишь, что он как будто пьяный или под кайфом?.. Ты можешь его парализовать?
  - Только заморозить. Если потребуется...
  
  Чезаре не слишком интересовали перешептывания студентов. Вместо того, чтобы прислушиваться, он быстрым шагом шел дальше. Он должен был найти Марию. Осталось немного. Сейчас он вновь увидит ее и услышит ее голос... Что он скажет ей, он не представлял, и в общем-то, никаких планов на этот счет у него не было. Лишь странная, иррациональная уверенность, что стоит ему найти ее, и все вновь станет как прежде...
  И вот, она показалась впереди. Она старалась поддерживать холодное выражение лица. Но у нее плохо получалось: даже с остановленным пульсом она была не тем человеком, чтобы быть холодной. Возможно, в том числе и за это он и полюбил ее. За то, что его грело тепло ее сердца...
  Против своей воли Чезаре ускорил шаг. Что бы такого сказать не слишком идиотского?..
  - Мария... я боялся за тебя, - нда, не слишком идиотского не получилось. Однако ему было все равно. Подойдя к девушке и стараясь держаться уцелевшей половиной лица к ней, Чезаре приобнял ее за плечи.
  "Учитывая то, как мы разошлись, так можно и получить", - проворчал Рэку. Однако Чезаре не слушал его. Прикосновение играло у них особую роль. Именно оно проводило границу между отношениями игрока и фигуры - и отношениями влюбленного и любимой.
  - Прости, - едва слышный шепот. Но он знал, что она услышит его.
  Решительным движением руки девушка оттолкнула его прочь.
  - Зря боялся, - громко ответила она, - Уж меньше твоего пострадала.
  - Может, и меньше, - дернул плечом Чезаре, с видимой неохотой удерживаясь от попыток снова ее обнять, - Но сейчас ты в опасности. И нам нужно выбираться отсюда, причем срочно.
  - И это говорит сочащийся кровью, нетвёрдо стоящий на ногах кусок мяса? - чувствовалось, что играть Мария не умеет. В попытке изобразить презрение к ситуации она сильно перестаралась.
  Чезаре тяжело вздохнул, не отводя глаз. Указывать, что эта показная суровость ей не идет, он явно не собирался.
  - Мария... Я понимаю, что ты злишься на меня... И в общем, за дело. Но сейчас у нас нет времени выяснять, кто и перед кем больше виноват. Тебе действительно угрожает опасность, и у меня действительно есть план, как вытащить отсюда и тебя, и остальных.
  - У нас нет времени на это, - вмешался Алистер, - Давайте по пунктам. Мы добираемся до вентиляции, и я, пользуясь левитацией, по одной-две-три поднимаю послушниц наверх. Что находится по ту сторону шахты?
  Чезаре продолжал смотреть в глаза Марии, ожидая ее ответа... Но она молчала. Он чувствовал, что нельзя отводить глаза. Нужно было непременно дождаться, что она скажет. Но они теряли время. Спасти ее было важнее, чем помириться с ней. Чезаре снова печально вздохнул, бросил еще один внимательный взгляд на Марию, после чего достал планшет.
  - Так будет нагляднее.
  На экране появился снимок военного лагеря с крыши, испещренный точками и соединяющими их красными и синими линиями.
  - Это расположение охраны на момент моего входа в храм. Шахта вот тут. Как видите, оцепление совсем близко, и будет самоубийством пытаться выбраться без невидимости. Однако, по одной-по две я смогу провести их, пока вы поднимаете следующих. После чего расположу их в укрытиях - те точки. Думаю, оптимально будет разделить их на три группы и расположить вот в этих укрытиях.
  Три ближайшие точки подсветились.
  - Если расположение охраны поменялось, то часть может замениться на эти две. Первую группу возглавлю я, вторую Мария, третью Абла. Алистер, вашей задачей будет накладывать заклинания по мере надобности на группы поочередно.
  - Я не злюсь, - с запозданием нашлась паладинка, - Мне плевать.
  Она повернулась к Тануи:
  - Переговоры провалились?
  - Технически, переговоров вообще не было, - заметила жрица.
  - Ага, - хмыкнула Удина, - Тут кое-кто сказал, что переговоры не имеют и малейшего шанса завершиться успехом.
  - У него это больная тема, - покачала головой Мария, - Он отчего-то считает себя бессмертным.
  Чезаре покачал головой:
  - Я не считаю себя бессмертным. Я лишь считаю свою жизнь несущественной в сравнении с твоей. Если я почувствую, что не дотяну до базы, я выпрыгну. Но в том, что до вертолета я дотяну, я уверен. И кстати: ты не умеешь врать. Когда человеку действительно плевать, он ведет себя по-другому.
  Он искренне хотел в это верить. Хотя знал, что "читать" Марию неспособен, ибо слишком необъективен.
  - А теперь, если не возражаете, вернемся к делу. Мы, конечно, можем улететь из лагеря... Но это рискованно. Если допустим ошибку, исправить ее уже не выйдет. Я бы предпочел добраться до здания, на крыше которого расположен вертолет, по земле. Видите линии? Синие проходят в слепой зоне постов охраны. По ним можно при минимальном навыке пройти незамеченными. Красные проходят в зоне видимости... Но Алистер заверил меня, что минут десять сможет поддерживать невидимость целых групп.
  Алистер поглядел на Аблу и вздохнул.
  - Как ни крути, рисков не избежать. Есть еще одна мысль, и я готов рискнуть, если... Тануи, если мы вылетим из вентиляционной шахты гуськом, держась друг за друга... за ноги, и я в качестве головы колонны, буду направлять полет... Вы сможете убедить послушниц крепко держаться и не издавать при этом звуков? Наверно, это будет... немного страшно, летать вот так, но нам придется это проделать в полной тишине. А если так вылетим, то и на крышу здания с вертолетом доберемся по воздуху... если это близко.
  - Это близко, - ответил Чезаре, - Но хвосту колонны я в этом случае не завидую: шахта довольно узкая и непрямая.
  - Зато это будет выглядеть забавно, - хихикнула Удина.
  - Ня думает, что это будет не забавно, а страшно, - поежилась до того молчавшая переговорщица.
  - А Мария думает, что кое-кто храбрящийся не почувствует, что он умирает, даже когда плюхнется в обморок, - фыркнула Мария.
  - Мария, - ласковым тоном сказал Чезаре, - Ты знаешь, у меня несколько больше опыта действий с ранениями, близкими к смертельным, чем у тебя. Я прекрасно знаю свое состояние и знаю, что оно оставляет желать лучшего. Однако я отнюдь не шутил тогда, в Риме. Если моя жизнь потребуется, чтобы вытащить тебя отсюда, прежде чем прибудут ее дружки, - он кивнул на Удину, - То я отдам ее без сомнений. И вообще, будет проще, если кое-кто не будет тратить время отдельно, а воспользуется тем временем, что мы отводим на переговоры...
  Он сел прямо на пол. В этот момент мир на секунду наклонился на сорок пять градусов вправо, а затем вернулся обратно и потерял в чёткости. К горлу подкатил рвотный позыв.
  - А теперь, все-таки, о деле. Я не представляю себе, как такой трюк будет выглядеть с тремя десятками пассажиров. А кроме того, он имеет все недостатки варианта с перелетом. На земле мы хотя бы сможем корректировать план в зависимости от расположения патрулей. Это чуть дольше, но гораздо надежнее.
  - На всякий случай напомню, что мы можем тупо долбануть землетрясением, - сообщила Удина.
  Ей Чезаре и Тануи ответили хором:
  - И раздолбать вертолет, отлично придумали!
  - Потребуется не меньше двадцати минут на ритуал.
  - Ритуал? - вдруг оживилась Мария, - А исцелить человека этим ритуалом можно?
  - А времени у нас нет, - напомнил шпион, вводя себе новую дозу уникрови, - Ни для какого ритуала. Нам нужен план, который мы успеем реализовать до того, как за головой Марии придут бойцы АТА; на данный момент таких два. План Алистера с полетом и мой план со скрытным перемещением. И мне интересно, что об этих двух вариантах думают остальные присутствующие.
  - Госпожа Укита, подготовьте, пожалуйста, ритуал исцеления, - вежливо обратилась к жрице Мария.
  - Кажется, ваш друг не считает, что ему нужно исцеление, - ответила Тануи.
  - Кого тут вообще волнует, что он считает?! - показно фыркнула девушка, - Если он взорвётся, никому мало не покажется. Готовьте ритуал, а я уж вам "моего друга" предоставлю. Да хоть связанным.
  - Взорвется?! - ошарашенно переспросил Алистер. Да, она явно прекрасно справилась с тем, чтобы не сеять панику.
  - У него в голове бомба, которая взорвётся, как только он умрёт, - пояснила паладинка, - Потому давай не тратить время на бесполезные препирательства. Просто сделай так, чтобы, пока длится ритуал, он оставался жив, а затем, не тратя время на препирательства, я скручу его и потащу в центр круга.
  Чезаре тяжело вздохнул. Он понемногу начинал злиться.
  - Я уже сказал. У нас. Мало. Времени. Давайте не будем тратить его на бессмысленные препирательства и сперва выберемся отсюда. А там уж можно подумать и о лечении. Я понимаю, что ты, как всегда, не в состоянии думать о своей безопасности, но сейчас все более чем серьезно.
  - Я пойду приготовлю всё для ритуала, - делая вид, что происходящее здесь её не касается, заметила жрица, после чего зашагала дальше по коридору.
  Шпион схватился ладонью за лицо, после чего обратился к ней:
  - Вы успеете провести ритуал за десять минут с учетом подготовки? Это максимальный срок, по истечении которого храм будет гарантированно уничтожен. Скорее всего, времени еще меньше.
  - Нужно будет выбрать жрицу покрасивей и поопытней, - невозмутимо, с некоторой ленцой, пообещала Тануи, продолжая своё шествие, - Только ритуал по-быстрому означает и лечение по-быстрому.
  Кардинал пару секунд смотрел на нее, а потом кивнул:
  - У вас есть ровно пять минут. По окончании этого времени я независимо от результата вытаскиваю Марию.
  - Синьор Финелла, можно ваш планшет пока? - спросил Алистер.
  Шпиону этот вопрос не понравился. Особенно учитывая подозрительные перешептывания студентов...
  - Нет, - мотнул головой он.
  Колдун закатил глаза, после чего провел ладонью по синей ленте, выпуская в преподавателя струю воды.
  Чезаре бросился к земле, пропуская струю воды над собой. Она еще только начала сковываться льдом, а итальянец уже сократил дистанцию и с силой ударил единственным кулаком в солнечное сплетение.
  Абла взвизгнула и выхватив лазер, выстрелила в преподавателя, но в последний момент ее оружие отбила вверх Мария.
  - Перестреляю! Всех! - громко прокричала паладинка, обеими руками хватая больверк, - К чертям!
  Алистера и Аблу ее голос заставил утихомириться. Чезаре - наоборот.
  - Так стреляй, - кивнул он, намеренно отходя от нее подальше. Так, чтобы взрыв не задел ее, - Давай. Проблема будет решена. Ритуал не потребуется. И ты спасешься. То, чего я и добиваюсь.
  - Пусть... лечится... - простонал Брайс, пытаясь восстановить дыхание, - Только карту... отдаст...
  - Это у нас уже какой-то пиратский роман получается, - криво усмехнулся Чезаре, - Как вы думаете, синьор Брайс, как бы отреагировала бомба с датчиком сердца, если бы вы попали по мне заклинанием заморозки?
  Профессор склонил голову набок, как всегда, когда задавал студентам каверзные вопросы. И прекрасно знавший этот тон Алистер не стал отвечать.
  - А тебе я просто руки отстрелю! - крикнула Мария, наводя оружие на мужчину, - Думаешь, я остановила Аблу потому, что хочу тебя сама застрелить?! Быстро! Разбежались по углам!
  - Давай я его просто выброшу, - предложила Удина.
  - Мария, - ласково произнес Чезаре, - Давай не будем друг на друга кричать и угрожать оружием, а просто поговорим, как цивилизованные люди... Хотя бы по старой памяти. Я хочу спасти тебя. Ты хочешь спасти остальных. Отстреливание друг другу рук и попытки друг друга скрутить не помогут ни тому, ни другому.
  - Слушай, у тебя небогатый выбор, либо ты доверяешься мне, либо сваливаешь отсюда, и не мешаешь.
  Она пыталась держать холодный тон, однако речь её была уж чересчур тороплива. Она старалась сохранить твердость и беспристрастность и потому не замечала, как твердость превращается в упрямство, а беспристрастность в жестокость.
  - Я больше не твоя фарфоровая куколка. У тебя есть данные, они могут быть нам полезны. Спасибо на этом, но командовать здесь ты не будешь. Потому что не бывает в армии двух командиров.
  - И ты решила, что командир тут ты, - усмехнулся шпион, - Извини, но ты не имеешь достаточных данных о ситуации. Не говоря уж об опыте.
  - Из нас двоих подчиненные предают тебя, - ударила по больному Мария. И в качестве добивания, Удина встала между ними, разминая руки, и Мария кивнула ей.
  Чезаре дернулся, как от удара. Итак, первое впечатление оказалось верным. Мария все-таки предала его. Даже она. Этого не могло быть. Но это было. Она сама это признала. По щеке катилась одинокая слеза. Вот и все.
  "Сердце, Рэку, это самый опасный враг для любого агента. Вдвойне опасный, поскольку оно притворяется мудрым советчиком... А на самом деле ведет тебя к гибели. Немало агентов умнее, опытнее и способнее тебя поплатились жизнью за мечту любить. И быть любимым - как же иначе? Как и полагается в порядочной сказке"
  Голос наставника, старого шпиона со смешным русским именем. Когда состоялся этот разговор, у него еще не было абсолютной памяти, - но тем не менее, он помнил тот день, как вчера. Лишь не думал об этом, когда Мария была с ним. Дурак.
  "Вот только жизнь - не сказка, Рэку. И все, что даст тебе твое сердце - лишнюю слабость. Ведь ни одна рана не может быть так страшна, как рана, нанесенная рукой любимой женщины"
  Он был прав, тысячу раз прав. А Рэку, именно так звали его на самом деле, попался в ловушку, как дурак. Поверил в чудо. Захотел поверить.
  "Всё-таки, я очень благодарна, что вы нашли меня, отче", - так сказала Мария полгода назад, в Тирренском море. Тогда он ощущал себя героем... Смешно. Как в сказке, мать ее... Тогда ему и в голову не пришло сравнение. Сам виноват. Он был для нее полезен, теперь мешает.
  "Я люблю тебя", - так говорили друг другу и Рэку, и Мария. Неужели она лгала? Не может быть. Но похоже, было. Любимых не предают.
  Зачем он только выжил тогда, по пути? Лучше было умереть в неведении. Веря, что если бы он нашел ее... Если бы...
  Любимых не предают. И у него осталась последняя попытка. Если она не прислушается... Что ж, смерть у порога храма станет хорошим завершением истории наивного дурака, возомнившего себя героем. Просто выстрелить себе в висок было бы не так унизительно. Но он должен был попытаться. Если не ради того, что она чувствовала к нему, то хотя бы ради того, что он чувствовал к ней.
  Игнорируя Удину, Чезаре... Да, именно так, не Рэку. Рэку не терпел предателей. Чезаре направился к Марии. Не отрывая взгляда от ее глаз, он негромко начал:
  - Мы можем сколько угодно доказывать друг другу, кто из нас сильнее. Но это не имеет значения. Я же знаю, в чем дело. Ты хочешь показать себя. Хочешь, чтобы я поверил в тебя...
  Пистолет уперся в тяжелую броню. Как раз на уровне сердца, готового выпрыгнуть из груди. Если она выстрелит... Даже под сверх-форсажем он не успеет увернуться.
  - Но я и так верю в тебя. А ты? Ты готова поверить в меня? Хотя бы ради всего, что было раньше?..
  Уцелевшая рука коснулась руки Марии. Не пытаться отвести оружие. Просто коснуться... Просто напомнить ей обо всем, что было до этого рокового дня...
  Нижняя губа девушки задрожала. Чезаре заметил, как пистолет чуть приопустился.
  - Ты не веришь в меня!!! - в голосе юной паладинки звучали боль и обида, - Если бы в меня верил, ты бы не начал палить там, на крыше!!! Я думала, ты понимаешь, что я пытаюсь сделать!!! Я думала, мы давно уже всё решили!!! Но, как, по-твоему, я смогу уничтожить Джейд, если не могу справиться даже с рядовым мощным, но тупым сигма-зомби?!
  Голос Чезаре, напротив, звучал негромко и печально. В этом голосе был горький привкус пепла, остающегося после пожара:
  - Я был неправ и наделал глупостей. Ты знаешь, я не тот человек, который легко признает это...
  Чуть ближе к ней. Не пытаться продавить ее защиту. Но касаться уже не руки, а плеча, и аккуратно, ненавязчиво начать привлекать девушку, готовую расплакаться, к себе...
  - Мы оба наделали и наговорили лишнего... Но знаешь, Мария, не бывает таких пар, у которых все и всегда проходит гладко. И любовь, настоящая любовь тем и отличается от простого увлечения, что способна преодолевать испытания...
  Кардинал печально улыбнулся:
  - Я уже прошел ради тебя через воду и огонь. А третье испытание традиционно самое тяжелое... Наступить на горло своей гордости и попросить друг у друга прощения...
  Может быть, ассоциация медных труб с испытанием гордостью, а не славой, была неидеальна. Но прекрасно подходила их истории. Ведь он действительно отыскал ее на дне морском и стоял ради нее под драконьим огнем. И третье испытание действительно было самым тяжелым...
  - Прости меня, Мария. Мне не следовало переступать через твою волю... Особенно зная, к чему это привело в прошлый раз. И уж тем более мне не следовало бездумно сыпать столь жестокими обвинениями. Прости меня...
  - Ты сказал, что я тебя предала!!! - из глаз Марии брызнули слёзы. Она отбросила руку мужчины в сторону, - Ты это сказал! Ты подумал об этом!
  Она попыталась оттолкнуть его, однако Чезаре мягко, но настойчиво прижал ее к себе.
  - Я был неправ...
  "Надеюсь", - ехидно заметил Рэку. Однако Чезаре проигнорировал эту разумную и рациональную часть себя.
  - Прости меня. Пожалуйста.
  Это последнее слово прозвучало особенно. Ведь он привык приказывать, а не просить...
  - Как я могу тебя простить, если ты всё это время меня обманывал?! - громко выкрикнула Мария. - Всё то время, что мы были вместе!
  Это заявление удивило его.
  - Я не обманывал тебя. С Тирренского моря я никогда и ни в чем тебя не обманывал.
  Он приподнял ее лицо за подбородок и заставил посмотреть ему в глаза.
  - Ты единственный человек, с которым я могу позволить себе быть честным. Пожалуйста... Не надо рушить все, что мы построили, из-за нескольких ошибок.
  - Ты говорил, что веришь мне. Ты говорил, что веришь в меня, - она уже не кричала, лишь тихо плакала, - Но это не так. Если бы ты мне верил и верил в меня, всё бы не закончилось вот так... Ты веришь только в себя и себе.
  - Разве если бы я не верил в тебя, я стал бы доверять тебе спину? - ответил Чезаре, - Я верю тебе, Мария. Так, как не верю и самому себе. И именно из-за этой веры я тогда так... испугался. Да, испугался и наговорил глупостей. Вот из-за чего все это.
  Да, именно так оно все и было. Он доверился ей. Доверился, хотя четко знал, что доверять нельзя. Доверие - слабость. У идеального шпиона не должно быть таких слабостей. Но он поверил, что с ней может быть не шпионом, а просто человеком. Люди уязвимы. Но он был уверен, что она его уязвимостью не воспользуется.
  И в то же время, боялся, что мудрый старый куратор в очередной раз окажется прав. Что сердце, в котором столь прочно поселилась эта беспокойная послушница, снова предаст его.
  - Прости, что я причинил тебе боль, - повторил он. Девушка плакала у него на плече, больше не пытаясь вырваться. Сейчас... Сейчас она поднимет голову, и в ее глазах он увидит ответ.
  Увидит любовь или предательство.
  
  Отдышавшись, Алистер понял, что понимает еще меньше, чем вначале. Чезаре и Мария перешли на итальянский, причем Мария говорила с такой скоростью, что он не успевал забивать ее слова в электронный переводчик. Затем она замолчала. Что они решили? Он не знал. Но кажется, она не пыталась вырваться из объятий мужчины. Не пыталась или не могла?
  - Пожалуйста, - подал голос Алистер, - Мы теряем время...
  Преподаватели проигнорировали его. А Абла подошла и тихонько шепнула:
  - Алистер! Хронос! Откати их назад.
  Лишь несколько секунд спустя колдун понял, ЧТО она сказала. Но... разве он может сделать это? Или Абла всерьез считает, что он всесилен? Приятно, конечно, но...
  Во-первых, время - не его стихия. Он же делает упор на четыре основных природных элемента плюс некромантия. Во-вторых, разве он настолько могущественный колдун, чтобы повелевать временем? Черт. На самом деле, быть колдуном широкого профиля в его понимании означало разбираться в различных проявлениях магии, в различных школах магии, культах, знать энергетические структуры. И время - как бы одна из них, равно как и пространство. Вместе они составляют единое целое.
  У любого ученого есть жилка рисконавта. Если бы ученые не рисковали, они бы не сделали гениальных открытий. И сейчас Алистер не простил бы себе, если б не попробовал сделать то, о чем говорила девушка. А ее вера в него служила дополнительным стимулом. Хронос. Сможет ли он сотворить подобное? Не попробуешь - не узнаешь, правда?
  - Я... попробую... - он не стал ей говорить, что сомневается в успехе такого колдовства, хотя голос это, пожалуй, выдавал. Да что там сомневается, почти уверен в провале. Сотворить такое экспромтом казалось нереальным. С другой стороны, в его руки дана магическая сила и умение ее использовать, вкладывая в заклинания и ритуалы. По сути, это ожившие картинки. Нарисовал слона, вложил силу - получился слон. Нарисовал кролика - будет кролик.
  - Черт... - тихо изрек Брайс, крепко зажмурился и спрятал лицо в волосах у Аблы.
  И только она могла слышать - если, конечно, кто-то из присутствующих не обладал уникальным слухом, - как он едва слышно, практически не произнося звуки, а создавая волну движениями губ, шепчет медленно и крайне осторожно фразы на латыни.
  Итак, представим время. Нарисуем в голове... м-м-м, что бы нарисовать? Да! Вспомним мультик в блокноте. В уголке последней страницы рисуют фигурку, на предыдущем листке в этом же месте ту же фигурку со сдвигом, и так пока листки не закончатся. И затем, если быстро перелистнуть блокнотик, все эти рисунки вместе сливаются в движущиеся картинки, получается мультик. А что будет, если перелистнуть в обратном порядке или нарисовать так заранее? Правильно - фигурка будет двигаться во времени задом наперед, в прошлое...
  Алистер нарисовал в уголке воображаемого блокнота Марию и Чезаре. Они целовались, а на фоне были фигурки других людей - все остальные, это было необходимо сделать, нарисовать окружение, так как откат во времени будет одинаков для всех. Но главные герои мультика - Мария Венченсо и Чезаре Финелла, фон остается неизменным. Алистер не знал, как это подействует - может, остальные сохранят память прошедших событий, а может, откат произойдет только в воспоминаниях этих двоих, а всё остальное останется как есть... Итак. Первый кадр - их поцелуй, затем по-быстрому, воображаемой ручкой, чертим на остальных листках развитие событий. Вот они отстраняются... вот их лица меняются... они спорят... всё горячей и горячей... вот, размахивая недовольно руками, уходят друг от друга в разные углы листка... вот на их теле появляются раны... у Марии дыра в груди... у Финеллы исчезает рука и он становится желто-зеленого цвета... и вот они снова вместе, и снова ругаются... уфф...
  Всё это время он нашептывал не слова заклинания, а то, что рисовал в воображении, переводил в слова, усиливая создаваемый образ.
  А теперь - перелистываем блокнот и, вкладывая силу, много силы, очень много силы, столько, сколько понадобится, даже заемную; активируем созданное заклинание посредством ключевой фразы, выбранной не наугад, а взятой из древних источников и оформленной на латыни.
  - Convertam horologii! - произнес Алистер, открывая глаза и направляя на Марию и Чезаре сразу две открытых ладони, сложенные вместе. Глаза колдуна сверкнули от избытка энергии. Блокнот перелистнулся. Он не знал, что получится и получится ли вообще что-то... но кто не рискует, тот не пожинает плоды своих успехов.
  Пространство вокруг преподавателей уродливо изогнулось, а оба они стали выглядеть, словно стереокартинка. Уродливые израненные тела наслаивались поверх чистеньких тел, свободных от любых ранений.
  - Получается! - радостно воскликнула Абла.
  Получается, да не очень. Оба временных промежутка существовали сейчас одновременно. Вот он - Хронос. Это была дыра во времени и в пространстве, однако заклинание было явно не завершено. Более того, у Алистера уходило много энергии. Слишком много. Он чувствовал, как начинают дрожать колени.
  Чезаре явно заметил неладное. Он явно был не рад происходящему, но не отрывал взгляд от лица Марии, как будто пытался все же прочесть что-то в ее глазах.
  Предыдущие опыты в некромантии научили Алистера замечать недостатки заклинания на лету, в процессе колдовства. И теперь он видел, в чем ошибся. Он создал множество реальностей, одновременно существовавших. Плюс, картинка в блокноте - не живой человек. Ну что ж...
  Все листки блокнота склеились в его воображении в один, тот самый, где Мария и Чезаре целуются, а затем их нарисованные фигурки превратились в живых, настоящих мисс Венченсо и синьора Финеллу. Таких, какими он их видел счастливыми на балу. И какие они были до приезда на Панау. И сейчас он смотрел на таких Марию и Чезаре, какие были в его воображении. Целые и невредимые... живые... такие, какими и должны быть.
  - Convertem horologii!
  Недостающую энергию он принялся брать из... о нет, не из Аблы, ни в коем случае не из Аблы, такая энергопотеря просто убьет ее. Из самого окружающего пространства. Оно само по себе пропитано энергией, а в храме древнего божества ее особенно много. И забирая ее, он рассыпался в благодарностях перед тем, кому она принадлежала.
  Перед Дагоном. Да, Дагон не был выдумкой дикарей. Сейчас Алистер ясно чувствовал Его присутствие и Его силу. Древний бог слышал его. И заинтересовался. Заинтересовался наглым вором и потянул к себе.
  Колдун ощутил, как его мозг плотно обхватывают невидимые щупальца. А затем сознание покинуло его.
  
  - Ч... ч... Чезаре? - Мария испуганно оглядывалась по сторонам, сжимая ладонь мужчины так, будто бы боялась провалиться в ту реальность, дыру в которую открыл колдун. Колдун? А, какой, кстати, колдун это сделал?
  Как они вообще тут оказались? Они только что летели на поиски "миссис Икс"... И вдруг оказались здесь, в каком-то подвале. Воспоминания путались... Чезаре четко понял, что не помнит чего-то важного. Очень важного. Критически важного.
  - Что случилось? - паладинка явно была ошарашена происшедшим не меньше, чем шпион.
  - Не... знаю, - задумчиво ответил он, левой рукой продолжая обнимать Марию, а правой доставая из-за пояса больверк.
  Оглядевшись, он увидел, как Абла бросается к лежащему без сознания Алистеру. Был шанс, что они точно так же внезапно оказались в этом подземелье. Но больше похоже было на то, что Алистер только что потратил очень много сил и рухнул от истощения.
  - ...зато, кажется, догадываюсь, кто знает.
  С этими словами кардинал чуть отстранился от Марии и подошел к ведьмочке, грозно нависая над ней.
  - Итак, что тут произошло?!
  - Что вы делаете?! - Абла встала между Чезаре и Алистером и развела руки в стороны, - Он без сознания и не сможет ответить на ваши вопросы о том, как он спас ваши жизни!
  - Тогда расскажите вы, - невозмутимо ответил он, понимая, что предположение подтвердилось, - Немедленно.
  - Вы оба были при смерти! - не опуская руки ответила Абла, - Да ещё и бросались в друг друга обвинениями, кто в этом больше виноват, вместо того, чтобы быстро решать проблему... сигма-проектора не было, ритуал, который был доступен жрицам, занимал слишком много времени. Нужно было срочно вас лечить, пока, либо кто-то не взорвался, либо сюда не ворвался спецназ, - тараторила альбиноска, - Вот мы с Алистером и решили попробовать откатить вас до того момента, пока вы не получили смертельные ранения.
  - По порядку, - поморщился Чезаре, - Какой спецназ? Где мы находимся? И что мешало нам, вместо экспериментов со временем, банально долететь до базы?
  Одновременно он выслал запрос Нулевому отряду:
  "Вышлите мне последний бекап модуля памяти"
  Однако тут его ждал облом. Связи не было. От слова "совсем". Запрос встал в очередь на отправку, ожидая первой попавшейся возможности.
  - Собственно... тот факт, что мы сейчас в храме Дагона, который окружён где-то сотнями тремя, если не больше, вояк Мендозы, лидера которых побила Мария, спасая Алистера.
  - Кого-чего-что?! - изумлённо спросила Мария, поднимая на руки лишившегося сознания колдуна. Кажется, её не меньше, чем Чезаре, изумлял тот факт, что они вообще воюют с Мендозой, - То есть, взрыв отеля перерос в конфликт?!
  - Похоже на то... - задумчиво ответил шпион, - За откатанное время кто-то нарушил нейтралитет. И стараниями Алистера мы не знаем, ни кто это был, ни что конкретно он сделал, ни что можно исправить. Но сейчас важнее другое. Итак, мы окружены, и скоро к нам ворвется спецназ. Расположение черных ходов? Расположение постов охраны? Что мы планировали делать и где бросили мотолеты?
  - Я понятия не имею, где вы бросили мотолёты, - ответила Абла, но затем указала в сторону какой-то незнакомой Чезаре девицы, стоящей в стороне, - Но вот она должна знать.
  Девица, может, и была незнакомкой, но в модуле памяти небольшая запись о ней была. Совсем небольшая. Итак, Удина Мемфис, двадцать лет, родом из США. Официально рок-гитаристка, но прибыла в свите Вэйна Файруса, так что, вероятно, работает на АТА. Отметилась несколькими скандальными выходками. Бисексуальна. В общем-то, и все: отметиться серьезным делом или продемонстрировать свои способности она не успела, по крайней мере к моменту, на котором обрывалась его память.
  - Хаюшки, - помахала рукой она, - Ваши мотолёты раздолбаны были в говно, уже когда я вас встретила.
  - Ты... сигма-зомби? - удивлённо и настороженно нахмурилась Мария.
  - Я предпочитаю называть себя сигма-американкой, - кивнула Удина, - А ты, между прочим, моя ведущая.
  - И разумеется, как мы собирались выбираться отсюда, никто не знает, - проворчал Чезаре, - Мне нужно получить доступ к сети. Может быть, тогда удастся восстановить часть потерянной информации. Это можно сделать, не привлекая внимания военных?
  - Я знаю место, где кое-как берёт сотовая связь, - быстро сказала Абла. - Но нам нужно действовать быстро. Не думаю, что жрицы простят нам тот факт, что мы подвергли опасности верховную жрицу.
  - А конкретно, он, - ткнула "сигма-американка" пальцем в Алистера, после чего указала на Чезаре, - Пытаясь заморозить вот его.
  - Твоим словам, наверное, надо верить, - оскалилась арабка, - Учитывая, что профессор Финелла всё это время на тебя волком смотрел.
  - И догадываюсь, почему, - хмыкнул профессор, - Если мне не изменила моя способность складывать два и два, то вы перебежчица. Вероятно, от АТА и почти наверняка, невольная. Однако, с этим разберемся потом, как и с тем, кто кого пытался заморозить. Сейчас - отведите нас туда, где можно поймать сеть. Посмотрим, какую часть памяти удастся восстановить... Потому что того, что у меня есть сейчас, категорически недостаточно для разработки плана. По пути расскажете все, что вам известно о выходах из храма, расположении охраны и транспорта.
  - Идите за мной, - жестом велела Абла, после чего двинулась вниз по коридору.
  Коридор был узким, мрачным и каким-то... нездешним. Чезаре не мог четко сказать, с чем это связано. Как будто это место было ДРУГИМ. Не таким, как остальной мир. Казалось, оно не подчиняется законам привычной геометрии, но как это определить, если не с чем сравнить?..
  - Это место выглядит запутанным, - нахмурилась Мария, - Быть может, мы здесь можем спрятаться от спецназа? Не верю я, что в таких местах нет чёрного хода.
  - Это зависит от многих факторов, - ответил кардинал, - Например, как они снаряжены: к примеру, хорошим сигма-локатором нас можно найти, даже несмотря на толстые стены. Что же до черного хода... Меня тоже это интересует. Как и вообще, возможные выходы. За дверями почти наверняка следят, так что открывать их не стоит, но могут быть, к примеру... Потайные ходы? Окна? Или может, вентиляционные шахты?
  - У вас с Алистером был план, включавший использование невидимости, - сообщила ведьма.
  - Вполне вероятно, - согласился Чезаре, - А что еще он включал? Понимаю, что всего плана, я как всегда, не рассказал, но хоть что-то должен был?..
  Однако ответить она не успела. Мария, непобедимый паладин со сверхчеловеческой силой, вдруг завизжала. Чезаре кинулся к ней, готовый защитить от внезапной угрозы... Но причина ее реакции находилась у нее в руках. И от взгляда на то, что творилось с Алистером, кардинала тоже передернуло.
  
  Кругом была лишь тьма. Тьма и холод. Казалось, что Алистер провалился в космическую бездну. Не было даже кислорода, но почему-то он не задыхался. Может быть, потому что не дышал?.. Он не дышал, и у него не билось сердце. Он ясно слышал это: тишина вокруг была настолько подавляющей и сводящей с ума, что любой звук, включая биение пульса в висках, был бы слышен и звучал бы, как божественное благословение.
  "Я умер?" - подумал Алистер.
  Ответом ему был ужасный, потусторонний смех и ощущение чьего-то могущественного и подавляющего присутствия. Присутствия чего-то, существовавшего до начала времен, более древнего и великого, чем хрупкий человеческий разум в состоянии вообразить.
  Эта сила поневоле заставляла склониться перед собой. Алистер вспомнил, что он осмелился взять у Него силу. Ну да, он Его благодарил... но человек, ограбленный в переулке, едва ли будет счастлив, если воры вежливо поблагодарят его за украденное имущество.
  С другой стороны, разве может жалкое смертное существо ограбить Его? Разве комар грабит человека, пытаясь присосаться к его телу? Комаров не ищут и им не мстят. Их просто прихлопывают, когда совсем достанут.
  - Д-дагон? - решился подать голос молодой колдун.
  - ДА!
  Из потоков силы перед ним соткалась огромная фигура. Это не был сам Дагон: Алистер почувствовал это четко. Дагон слишком велик, могущественен, чудовищен и подавляющ, чтобы представать перед смертными во всей своей первозданной мощи. Тот, кто узрел бы Его величие, несомненно сошел бы с ума. Это была лишь аватара.
  Невозможно было описать словами существо, явившееся ему. В человеческих языках просто не было слов, способных описать эти очертания, не подчинявшееся законам геометрии, - потому что он существовал до этих законов и стоял выше их. Невозможно было найти слова для обозначения того жуткого цвета, который имела Его плоть, бывшая одновременно и материей, и энергией, и чем-то еще, непостижимым для разума смертного. В какой-то момент Алистер начал различать в Нем человеческие черты, но это была не более чем попытка удержать то, что за гранью понимания, в рамках доступной для восприятия картины мира. Самообман, соломинка для сознания, дававшая призрачную надежду удержаться по эту сторону от грани безумия.
  - Ты задолжал мне, помнишь?!
  Этот голос не был зловещим: Он был попросту выше понятий добра и зла. Он существовал, когда эти понятия некому было придумать. Этот голос обжигал пламенем Бездны и космическим холодом.
  - Да, - пролепетал Алистер, - Помню. Благодарю тебя за силу. Как я могу вернуть тебе долг?
  Наверное, его речь звучала не совсем так, как ожидал Дагон, но Алистер не мог ничего с собой поделать. Он говорит с божеством! Это... это... так круто! Страх уступал место исследовательской жилке ученого. Познавательному интересу. Но всё равно было страшно.
  - Мне нужна страховка, - ответил бог.
  - Страховка от чего? - не понял колдун.
  Неожиданно щупальца Дагона схватили его за шкирку и подняли высоко в небеса. Хотя то, что он видел вокруг себя, походило на космос, Дагон именно поднял его, показывая Панау откуда-то из стратосферы.
  Панау ли это было? Очертания островов легко узнавались. Но в то же время прямо из земли росли тысячи колоссальных щупалец, пытавшихся поймать хрупкую человеческую фигурку. Алистеру показалось, что эта фигурка ему знакома, но здесь и сейчас он не мог вспомнить ни одного имени, принадлежавшего миру людей.
  Фигурка казалась маленькой и ничтожной перед величием древнего бога, но это был уже не комар. Это была злая оса, беспощадно жалившая огромное тело огнем и молниями. Даже хуже осы, ведь оса, один раз ужалив, умирает, а этот достает новые и новые жала, отобранные у других ос.
  - Страховка от молний в человеческих руках, - последовал ответ, - От смерти. Поэтому мне нужна женщина. Самая сильная из тех, что ты сможешь найти за этот час.
  Приплыли. Несомненно, колдун был знаком с ритуалами человеческих жертвоприношений. Некоторые из них можно было приспособить, чтобы направить жертву любому божеству на свой выбор. Но "был знаком" - не значит "одобрял". Он находил такую практику порочной и аморальной. Тем более что самой сильной женщиной, какую он знал, несомненно была Мария, которая слишком няшка, чтобы поступить с ней так...
  - В жертву? - уточнил юноша, - А может... я смогу помочь тебе по-другому? Кто хочет твоей смерти?
  - Как ты можешь помочь по-другому, жалкий червяк, заимствующий силу прежде, чем услышишь цену?!
  - Ну, например, защитить тебя от смерти, - осторожно ответил колдун, - Извини, что взял без спросу. Очень понадобилась.
  Это были явно неудачные слова. От чудовищного воплощения Дагона отделилось острое щупальце. Быстрее, чем юноша успел среагировать, оно ударило его в живот. Второй раз за короткое время, но при всем уважении к профессору Финелле, Дагон бил гораздо больнее...
  - Защитить меня от смерти? - щупальце начало медленно, очень медленно, возвращаться на место, но Алистер ощущал, что это самое щупальце сжимает нечто, что сжимать не должно было.
  Алистер захлебнулся криком. Вот теперь боль и ужас отодвигали на второй план даже любопытство исследователя. Он ясно видел, как щупальце, покрытое кровью и слизью, выходит из его живота, вытаскивая кишечник. Ему как будто что-то мешало, но что такое это "что-то" перед мощью Дагона?
  - Ты себя-то защитить не можешь.
  Говорить с вынутым кишечником было тяжело, но колдун понял, что если будет молчать, будет еще хуже.
  - Что... что мне делать... с женщиной? - вырвалось у него с трудом.
  Ну и сволочь ты, Дагон. Тебя бы так подергали... Он снова задергался, потянулся руками к щупальцу, пытаясь избавиться от него.
  - От тебя требуется найти кандидатуру, а остальное уже - моя забота.
  - А как ты узнаешь, кого я выбрал? И что, если я не успею? - с замиранием сердца спросил колдун. Сопротивляться Дагону было всё равно что мухе пытаться вырваться из лап паука, уже скрутившего ее в паутине.
  - Ты приведёшь жертву в храм, - ответил бог, - А если не успеешь, умрёшь.
  Итак, какой у него выбор? Соображай же, голова, соображай!
  Если он откажется, то умрет немедленно. Если согласится, у него будет час времени... всего один час... Что он теряет? Да ничего. Но за час можно успеть сделать... Да хоть что-нибудь.
  - Приведу - и всё? Ладно!
  - Но если она убежит до окончания ритуала, я не буду считать сделку завершённой, - усмехнулся Дагон, показывая всем своим видом, что он не так прост.
  - Это понятно, - хмыкнул Алистер, - Извини за вопрос: а чем тебя твои жрицы не устраивают?
  - Они слабы, - ответил бог, - Мне нужна сильная.
  Брайсу было не по себе от такой сделки. И даже не то, что он ее не собирался выполнять, его смущало, а сам факт ее заключения.
  - Хорошо... я попробую кого-то найти.
  - Пробуй.
  Щупальца разжались, и Алистер начал падать с небес. Все быстрее и быстрее. Это было похоже на прыжок с парашютом, только вот парашюта у него не было. Все быстрее и быстрее. Внизу была твердая земля, которая на самом деле была плотью Дагона. Да. Панау и было Дагоном. И приплыв сюда, они вручили Ему свои судьбы.
  Он увидел сверху вертолет на крыше, который обещал Финелла, и лагерь военных. Это тоже была сила. Те самые молнии в руках людей были не только даром одного амагуса, или кто он там. В эпоху сигмы люди держат в руках божественные силы... Или думают, что держат их в руках, пока не столкнутся с настоящими богами. Так и он сам - разве не подумал на миг о своем всемогуществе, когда ему удалось обратить время вспять? Но лишь несколько мгновений спустя ему довелось узреть истинное всемогущество...
  Всемогущество ли? Ведь Дагон, этот Великий Древний, боялся того человека внизу, той "осы со сменными жалами". Так ли он всемогущ, если чего-то боится? Если ему нужна женщина, смертная женщина, чтобы спастись от смерти? Для всемогущего существа один человек едва ли отличается от другого; для этого же бога жрицы были слишком слабы.
  Алистер пролетел сквозь крышу храма и глубже, в подземелье. В какую-то секунду он увидел собственное тело, освещенное серебряным светом из рук Финеллы. Учителя удерживали его кишечник в животе, пока Абла зашивала рану. Вот что пыталось сопротивляться силе Дагона. Учителя ЗШН были могущественны. Они оба не были просто людьми, это очевидно. Но помочь ему спастись от сделки с Дагоном они были бессильны. Рассказав им, он лишь вызовет паранойю со стороны Финеллы, не хуже его знающего, какая женщина тут самая сильная. Лучше промолчать и как-то справиться со своими проблемами самому...
  Эти мысли пронеслись в голове Алистера за мгновение до того, как она приземлился в свое тело.
  
  - Очнулся? - поинтересовался Чезаре, - Морду тебе за то, что ты натворил, так и быть, начищу потом. Когда оклемаешься.
  Алистер чуть приподнялся на локтях, после чего закашлялся.
  - Что... что случилось?.. - скорее выплюнул он, чем спросил.
  - Я надеялся, что это ты мне расскажешь, - хмыкнул кардинал, - Я не помню ничего из последних нескольких часов. От Аблы с Удиной мне удалось узнать только, что мы торчим в окружении, транспорт раздолбан, а амнезию нам с Марией устроил ты. И разумеется, я не надеюсь, что ты заранее сообщил мне, и я перенес всю важную информацию на носитель, не затронутый заклинанием.
  При этом он почему-то был уверен, что карта - еще не самое главное из того, что он забыл. Было что-то в сотню, в тысячу раз важнее. Но что это, он не знал.
  - Вы сами отказались дать мне карту с постами, - фыркнул юноша, - Если бы я не вернул вас во времени, вы бы могли умереть в любую минуту от интоксикации. Теперь вы с Марией хотя бы здоровы.
  Виновато посмотрев на Аблу, он провел пальцами по зеленой ленте, запуская процесс регенерации.
  - То есть, она была, - сделал вывод Чезаре, - Теперь ее нет. Но, по крайней мере, мы знаем, откуда плясать. Чтобы пройти в одиночку или с одним-двумя пассажирами мимо кордонов, мне не пришлось бы изучать расположение постов. Значит, я рассчитывал незаметно провести через них вас всех. Отсюда следствие - способ незаметно выбраться из храма у меня был заготовлен. Надеюсь, его я вам сказал?
  - Че, прежде чем давить на него, подожди хотя бы, пока живот зашьют, - нахмурилась Мария, - А то ведь внутренности вывалятся.
  - Я не давлю, - ухмыльнулся шпион, - Если бы я давил на него, то в его нынешнем состоянии он бы этого не пережил. Я лишь пытаюсь восстановить недостающую информацию.
  - Извините, ладно? - произнес колдун, - Я правда хотел как лучше. А сейчас надо спешить. Вы сказали, что у нас десять минут до чьего-то прибытия. Вроде бы, Удина должна знать, чьего. Сколько уже прошло?
  - Точно не знаю, - покачал головой Чезаре, - Судя по тому, что я этого не помню, об этом говорилось до "отката". Так что все-таки со способом выбраться из храма?
  Алистер вздохнул - куда свободнее, чем раньше, - после чего начал рассказывать:
  - План состоял в том, чтобы выбраться через шахту вентиляции при помощи моей левитации, обкастовавшись невидимостью и щитом, затем вы предлагали пройти небольшими группами через мертвые зоны наблюдения военных, отмеченные на карте, и добраться по земле до здания, на крыше которого нас ждет вертолет. Я же предлагал уводить сразу всех по воздуху до того же самого здания. Поскольку карты у нас теперь нет, похоже, остался только воздушный способ. Навскидку могу предложить дополнительно обезопаситься, создав отвлекающий маневр: кто-то выходит незамеченным из храма и отвлекает внимание военных на себя, тогда шанс пройти незамеченными растет.
  - Вертолет? Интересно, откуда... - задумчиво произнес шпион, - Вы знаете, где он находится? И еще - вы сможете наложить невидимость на всех, при учете того, что через вентиляцию с гарантией качества придется проходить в лучшем случае по одному?
  "Отвлекающий маневр" он комментировать не стал, сочтя, что идиотизм этого решения и без того всем очевиден.
  - Я запомнил только здание, но, полагаю, вертолет на его крыше найти будет полегче, чем иголку в стоге сена, - Алистер помрачнел, - Вопрос в том, как туда добраться. Я уже предлагал выводить всех при помощи левитации гуськом, но шахта непрямая.
  - Гуськом? - Чезаре ошарашенно замолк, - Знаете, мне кажется, одно из двух: или вам никогда не доводилось ползать по вентиляционной шахте... Или здесь какая-то очень необычная вентиляционная шахта. В тех шахтах, по которым мне довелось полазить во времена моей бурной молодости, пришлось бы откровенно протискиваться... Вы, конечно, компактнее меня, но я не представляю, как будет выглядеть левитация в таких условиях... А если будет, то к концу перелета последние элементы цепочки будут представлять собой крайне неаппетитное зрелище.
  Алистер развел руками, явно не собираясь спорить. Нужно будет, конечно, еще посмотреть, что там за шахта...
  - Может, продолжим путь? - раздраженно спросила Удина.
  - Да, - кивнул шпион, - Если повезет, мне удастся восстановить часть воспоминаний, да и если получится связаться с пилотом, это тоже будет нелишне.
  Абла тем временем остановилась в каком-то тупике.
  - Э-э-э... Кажется, закрыто, - неуверенно сказала она.
  На вид тут не было никакой двери: лишь глухая стена. Но подсветив магическим светом, Чезаре заметил, что один камень слева трогали явно чаще, чем остальные.
  - А ты постучи, - посоветовал колдун.
  - Давайте я постучу, - Мария красноречиво хрустнула костяшками.
  С нее бы действительно сталось попробовать выбить дверь рукой. И возможно, у нее это даже получилось бы... Но что при этом сталось бы с рукой? Мария была сверхсильной, но не сверхпрочной. И кажется, из-за того, как сложно было убить ее, порой забывала об этом.
  - Если они и без того злятся, что мы заморозили жрицу, - рассудительно заметил Чезаре, - То лучше бы обойтись миром. Если не выйдет, то нужно попробовать подвигать вот этот камень, - он указал на тот, который отличался от остальных, - А уж если и это не пойдет... То в крайнем случае лучше уж не ломать, а расплавить-разрезать.
  - Мы можем попробовать, - Мария покрутила перстень с рубином, в котором скрывался огненный клинок.
  - В КРАЙНЕМ случае, - повторил кардинал.
  - Удина, а кто сюда может нагрянуть? - спросил вдруг Алистер.
  - Наш общий знакомый был уверен, что это будет спецназ, - развела она руками.
  - Вопрос только, чей, - хмыкнул Чезаре, - Если местные, то не проблема... Но думаю, из-за местных я бы такую панику не развел.
  Так как Абла замешкалась у двери, он обошел ее и сам постучал. Правой рукой: он не знал, почему, но этот момент был важен.
  - Не думаю, что нам ответят... - начала было Абла, но...
  - Кто там? - раздалось из-за двери.
  Подавив напрашивавшиеся варианты вроде "Кучка идиотов, чуть не заморозивших жрицу", Чезаре ответил лаконично:
  - ЗШНовцы. Нам нужен доступ в сеть, чтобы доработать план побега.
  - Вам лучше уходить отсюда.
  - Такое решение несколько затрудняет толпа военных, - заметил шпион, - И насколько могу судить, вам их штурм понравится ничуть не больше. В данный момент мы в одной лодке, даже несмотря на неосторожность некоторых в применении магии.
  Он выделил голосом слово "неосторожность", дабы подчеркнуть, что заморозка жрицы была именно ошибкой, а не злым умыслом.
  - Ванилла, передай, пожалуйста, Тануи мои искренние и глубокие извинения, - добавил Алистер, - Я был неосторожен. Уже всё хорошо, и никто никого не хочет убить. Кроме военных снаружи. Мы хотим помочь, правда.
  - Я думаю, уже поздно, - шепотом ответила та, кого назвали Ваниллой, - Госпожа Тануи выглядела очень и очень решительно.
  - Боже! - воскликнула Мария, - Что же это за неосторожность такая была?!
  - Там было комплексно, Мари, - покачала головой Удина, - Думаю, дело не только в заклинании.
  - И что же она, по вашему мнению, теперь намерена делать? - осведомился Чезаре. По своему опыту он знал, что излишняя решительность редко означает особенно мудрый поступок... Хотя отнюдь не обо всех своих немудрых решениях он жалел.
  - Я не знаю, - тихо ответила Ванилла, - Она созвала всех жриц... и даже большинство послушниц. Даже Ня забрала.
  Итак, некий ритуал. Причем, проводимый от отчаянья, что само по себе говорит о многом...
  - Вы ведь понимаете, что ни к чему хорошему это не приведет? - спокойно осведомился кардинал.
  Алистер же был куда менее спокоен. Скорее напротив, он был в самой настоящей панике.
  - Блин... Ванилла, останови их! Пожалуйста! - он в бессильном отчаянии постучал кулаком в стену, - Скажи, что Дагон дал мне силы, чтобы их увести отсюда!
  - Ага, и как ты это себе представляешь? Они потребуют доказательств.
  - Чезаре и Мария! - оживилась Абла, - Алистер их вылечил! Подчистую!
  - Да! - подтвердил юноша, - И они больше не ссорятся!
  - Как минимум, нам нужно не дать жрицам наделать ошибок, не рассмотрев все варианты, - рассудительно заметил преподаватель, - Вы ведь догадываетесь, что для ваших сестер то, что творится сейчас, не приведет ни к чему хорошему. Неужели вы не хотите хотя бы попробовать избежать этого?..
  Он предпочел не говорить, что проведя их к этой загадочной Тануи, она все равно ничего не теряет. Пусть достроит эту мысль сама: тогда в ее глазах она будет иметь больший вес...
  - Думаю, стоит попробовать! - раздался голос из-за стенки, - Я сейчас!
  Следом за голосом они услышали удаляющийся прочь топот ножек.
  - Кажется, получилось, - негромко заметил Чезаре, отходя от двери и чуть приобнимая Марию, - Если прочие жрицы так же способны к конструктивному диалогу, то все не так плохо... Сколько их, кстати? И что мне следует знать об этой... Тануи?
  Абла неуверенно посмотрела на Алистера.
  - Ну... мне она показалась... очень мудрой... и... Она явно не хочет войны.
  Колдун закатил глаза в стиле "опять повторять". Видимо, до потери памяти Чезаре о ней уже спрашивал. Но угрызений совести по этому поводу кардинал не чувствовал. Сам виноват.
  - Это не жрица. Ванилла - подруга одной из послушниц, дочери Тануи. Тануи Укита - верховная жрица центрального храма Дагона. Мне она показалась умной и рассудительной женщиной. Всего здесь, включая ее, три жрицы и двадцать две послушницы, плюс Ванилла. И всю эту толпу нам как-то надо вывести из оцепленного храма и доставить до вертолета. Тануи хотела переговорить с властями и уладить дело миром, но переговоры не состоялись, почему - это к Удине.
  - А что я? - возмутилась девушка, - Это вот он, - она ткнула пальцем в Чезаре, - Заявил, что дело дрянь, и переговоров не будет.
  - Итого тридцать один человек... Неприятно, - заметил шпион, никак не комментируя заявление Удины, - Нечего и думать перевести их вслепую... Может быть, мои предположения верны, и тогда если не карта, то снимок расположения постов у нас будет... Но если нет, то похоже, придется тратить время на разведку.
  Алистер какое-то время молчал, а затем несмело предложил:
  - Можно еще попробовать восстановить снимок при помощи магии. Не знаю, получится ли со всеми деталями скопировать изображение из моей памяти, но я могу создать проекцию в воздухе, а вы ее сфоткать. Попробуем?
  - Так чего же ты раньше молчал?! - искренне удивилась Мария.
  - Хороший, в принципе, вопрос... - согласился Чезаре, - Но об этом, как и о том, с какого перепугу вам дает силы Дагон, поговорим, когда выберемся отсюда. Если картинка будет достаточно четкой, то это должно помочь.
  На самом деле, даже если и не получится, у него была еще одна причина желать, чтобы Алистер в его присутствии сотворил заклинание, для которого не имеет заготовки. Одна давняя идея... Но Алистеру о ней говорить не следовало. В отличие от магии, колдовство - это тайные знания. И поэтому большинство колдунов относятся к идее их раскрытия... нервно.
  Колдун закрыл глаза, вытянул руку и забормотал заклинание. Кардинал не был уверен, но кажется, это был енохиан - искусственный язык европейских оккультистов. Воздух замерцал, как мираж над пустыней, после чего сформировался размытый, нечеткий образ планшета с какими-то синими и красными линиями на экране.
  - Этого достаточно? - взволнованно спросила Мария.
  - Сейчас посмотрим... - пробормотал Чезаре, делая снимок в модуль памяти.
  - Синие линии - мертвые зоны, не обозреваемые военными, - пояснил Алистер, - Красные - находящиеся под наблюдением, но под невидимостью и там можно пройти.
  - Ну, что? - с надеждой поинтересовалась Абла, - Есть контакт?
  Собственно, расположение линий было куда как чётче, чем фоновая картинка.
  - Так... - произнес шпион, разглядывая картинку и так, и эдак, - Солдат видно плохо, но линии, вроде бы, на месте. И насколько могу рассмотреть, вполне соответствуют... А эти узлы?..
  - Укрытия, - ответил колдун, - Вы предлагали разбиться на несколько групп и рассовать их по укрытиям, после чего по земле добираться до входа в это здание. На крыше ждет вертолет. Проблема в том, что поддерживать невидимость... Хотя стоп. Проблемы нет. Но у каждой группы будет от пяти до десяти минут, в течение которых будет поддерживаться действие заклинаний. Если так, то ваш план мне видится более надежным. И если Тануи одумается, у нас всё должно получиться.
  - Судя по снимку, каждая красная линия преодолевается минуты за три максимум, - заметил Чезаре, - Так что думаю, если вы будете каждый раз преодолевать линию вместе с соответствующей группой, с этой деталью проблем не будет. Далее. Я вижу на схеме целых пять укрытий вблизи храма. Перевести жриц поодиночке будет несложно... А если вы возьметесь за внутреннюю часть, а я за наружную, то это можно сделать даже быстро. Ну, относительно... Предлагаю разделиться на четыре группы и перемещаться последовательно: то есть, первая двигается к следующему укрытию, вторая на место первой, и так далее. Единственная проблема, которую я вижу, это отсутствие сведений о перемещениях патрулей...
  Он оглядел собравшихся, но ни сигма-визора, ни локатора, ни сонара, ни шпионских дронов ни у кого, разумеется, не оказалось.
  - И невозможность незаметно покинуть храм сравнительно удобным способом, - напомнила Абла, - Технически, мы в ловушке. Единственным выходом является шахта вентиляции.
  - Именно поэтому я и говорю про переход поодиночке, - ответил кардинал, - Судя по тому, что через шахту пролез я, пролезут и остальные... Присутствующие точно, насчет комплекции жриц надо еще уточнять.
  Мало ли, вдруг окажется, что Дагон любит попышнее.
  - Если Алистер будет по воздуху доставлять остальных в шахту, а я с другой стороны забирать их и под невидимостью переводить в укрытия, то мы справимся сравнительно быстро, и на этом этапе план может сорваться, только если военные начнут штурм...
  - А что мы теряем? - развела руками Мария, - Надо пробовать. А кто отвергает, пусть предлагает что-то своё.
  - Разумеется, остается неизбежный риск, - заметил Чезаре, - Но совсем безопасного варианта я не вижу. Так что, стоит попробовать. Далее. Я бы предпочел, чтобы всеми четырьмя группами руководили ЗШНовцы. Однако так как Алистеру придется накладывать заклинания на группы поочередно... Рассудительная и мудрая Тануи Укита справится с тем, чтобы ее группа не отклонялась от плана?..
  - Думаю, да, - согласился колдун, - Но нужно еще решить вопрос связи.
  - Виброзвонок телефона можно использовать как сигнал "идти вперед", - предложил шпион, - Не помешал бы также сигнал "опасность"... Но с другой стороны, с обнаружением опасности у нас все равно туго.
  - У мобильных телефонов на вызов и СМС разная вибрация, - сообщила Абла.
  - О! - удивилась Удина, - А ты у нас спец по вибрациям!
  Альбиноска порозовела. Чезаре усмехнулся:
  - Оу. Алистер, ваш недочет. А по поводу способа определения опасности...
  Но Абла прервала его:
  - Финелла! - вспылила она, - Я вам скачаю чувство такта из Интернета!
  Девушка выглядела крайне злой.
  - Между прочим, мы с Алистером спасли вашу волосатую задницу от другой, ещё более волосатой задницы, и всё, что мы получаем в благодарность, хиханьки да хаханьки?!
  Она глубоко вдохнула через нос.
  - Между прочим, у нас была офигенная перспективка бросить тут вас, а самим под невидимостью и полётом свалить через шахту. И, кстати, мы спасли вас, несмотря на тот факт, что вы активно, вплоть до рукоприкладства, этому сопротивлялись и, между прочим, чуть не убили Алистера!
  - Опаньки, - хмыкнула Удина, - В ком-то проснулся бешеный хомячок.
  - Хомячок-оборотень, - хмыкнул в ответ кардинал, наблюдавший за картиной, склонив голову набок.
  - Финелла, я думаю, вам стоит извиниться, - набычившись, заметил Алистер. Интересно, что до того, как Абла начала возмущаться, он, похоже, собирался спустить это на тормозах. Воистину, amantes sunt amentes.
  Чезаре открыл было рот, чтобы ответить, но тут произошло нечто такое, что разом отбило ему чувство юмора. Половину сил ему пришлось отвести на то, чтобы удержаться на ногах, половину на то, чтобы удержать на ногах Марию и половину на то, чтобы удержать самоконтроль. Итого ровно на половину больше, чем у него было.
  Земля тряслась. Даже не так: содрогалась, будто мышца в клоническом спазме.
  
  - Внимательность! Говорить береговой охран Панау! - услышал Тайам голос, многократно усиленный громкоговорителем, - Мы требовать от вас прекратить хулиганство!
  Ну да, опять местные мартышки... Швырнув очередной шар, парень сплел в освободившихся руках нечто куда более убедительное - для непосвященных - массивный клубок огненных нитей. Совершив боевой разворот через правое крыло, парень громко рявкнул, усиливая голос через динамик часов.
  - А ну свалили отсюда нахрен, обезьяны!
  После чего, подбросив перед собой шар на манер волейбольного мяча, Тайам со всей дури врезал по нему кулаком в геномскиновой армированной перчатке. Шар лопнул, заполняя небо над катером береговой охраны широчайшим плотным потоком устремившихся в сторону земли искр.
  Буквально в следующую секунду он обрадовался, что он уже давно больше чем человек, потому как установленный на катер пулемёт затарахтел, и юноша получил не менее трёх раз свинцом, остановленным геномскином, по своей плоти, что было, кстати, весьма болезненно, особенно учитывая калибр пулемёта. У юноши аж пресеклось дыхание, и, ко всему прочему, равновесие куда-то убежало.
  - Нет, ну вы охренели! - сообщил Тайам, закрываясь непробиваемым кинетическим полем, после чего испепеляя катер ударом молнии.
  Так или иначе, он почти закончил. Сигма-паутина вокруг острова должна была нанести по Дагону удар колоссальной мощи. Можно было бы обойтись и без этого, но в эпицентре сигма-шторма его способности могли начать сбоить. Идиотка Рейко ведь небось и не понимает, насколько сложно накопить достаточно мощи, чтобы уничтожить столь огромную цель.
  И вот, Тайам направился туда, где у Дагона находилось условное лицо. Время свернуть ему челюсть. Тело закололо тысячами иголок, но сигма-гибрид не обратил на это внимания, летя напрямик на ховерборде. В какой-то момент, не выдержав, он создал перед собой конус, поглощающий энергию шторма. Сразу стало легче: то, что было оружием против него, стало его же источником силы. Кажется, Дагон такой же дурак, как и остальные.
  Место, откуда начинался шторм, даже без сигма-видения легко было определить невооруженным глазом. Огромный овраг, бывший ртом Дагона, был окружен не то клыками, не то рогами.
  - Сдохни, угребок, - приказал Тайам, запуская паутину.
  Антиэнергия, скопированная у Альвы, пробежала по нитям паутины в тело Дагона. Шторм мгновенно ослаб... Как и получаемая от него энергия.
  - Да ты вконец охренел, гнида, - парень со злобой ударил кулаком в ладонь, - Я тебе что, фокусник? А ну-ка, быстро взял и расшарил жърчик для твоего же выпила!
  Сноп желтых молний ударил в морду твари, и Дагон содрогнулся всем телом. Всем островом.
  - Ха-ха! Что, не нравится!?
  Пасть Дагона закрылась, и шторм окончательно исчез. Прямо из земли выросло множество щупалец, пытавшихся поймать Тайама, но сигма-гибрид резко ушел вверх... А молнии и паутина продолжали работать даже без его участия.
  Дагон трясся всем телом, но упрямо продолжал бороться. Не давая Тайаму нанести решающий удар.
  - Ах, так?! А ну, получи!
  С этими словами Тайам направил энергию в небо, разрушая участок озонового слоя. Дагон никуда не уплывет, так что пусть терпит нефильтрованную солнечную радиацию. На щупальца это оказало особо впечатляющий эффект: сжигание покрывающей их слизи оказалось для них губительно. Вот теперь...
  Кристиан был дураком. Он не понимал, какая сила ему дана. Тайам - понял. И смог извлечь из нее максимум. Мощнейшая кинетическая волна, собранная в тугой сгусток, ударила в лицо Дагона - и взорвалась, разбрасывая куски плоти и НАХРЕН снося его челюсть.
  - Вот она, победа разума над грубой силой, - сообщил Тайам. Подумав, что нужно добавить последний штрих, он сотворил драконье пламя и с его помощью написал на лбу Дагона: "Izzabelle". Поняв, что Дагон дергается, а значит, еще жив, сигма-гибрид приготовился нанести новый удар...
  И тут поступил звонок от директора.
  - Вы что там творите? - ее голос был, как всегда, спокоен.
  - Если обобщить, то отдыхаем прямо-таки со всей дури. Я вот, например, собираюсь уничтожить всю эту страну целиком. Ты как, не против?
  - Честно? Против. Тут живет одна из уникальных колоний карликовых ленивцев...
  - Да мне по, - честно ответил Тайам.
  - Нет, не по, - жестко ответила Нарьяна, - Сворачивайся. Сигма-гибриды приравнены к оружию массового поражения. Их использование для уничтожения населенных пунктов попадает под Ультиматум Нарьяны. Намек ясен?
  "Идиотка", - подумал Тайам. До нее что, не доходит, что Дагона нужно добить? Что если его не добить, он вполне может уничтожить всех людей на земле? А ленивцы, кому нахрен нужны эти ленивцы? Уж точно не ей. Идиотка...
  - Понял, - вслух сказал он.
  Тяжко быть гением: все время приходится жить в окружении идиотов.
  
  Глава 10
  
  - У тебя все? - спросил механический голос.
  Когда крыша склада начала рушиться, Рей перекинулась в боевую форму, придавшую ей устойчивости и прочности. И в этой форме до того напоминала того боевого робота, с которым сражался Рю накануне своего зачисления в школу, что ему становилось жутко. Холодная, бесстрастная речь еще усиливала это впечатление, хоть разумом юноша и понимал, что обычный человеческий голос сквозь такую толщу металла не пробьется.
  - Да, - кивнул Рю, держа в одной руке катану, а в другой лазер, - Спасибо. Если обо мне спросит Чанг, я умер. Если мой куратор, я отправился вниз по реке.
  С этими словами он развернулся к причалу и бросился бежать. Причал от землетрясения изрядно перекосило и залило водой, но к счастью, катер оставался на плаву. Более того, ключ от него был в замке зажигания: амагус понял это еще до того, как сесть в кабину. В его видении Пустоты ключ попросту засветился зеленым сквозь стену.
  Рю провернул ключ, прислушиваясь к эффекту, и начал искать взглядом рычаги или педали. Вроде как, именно они должны управлять ходом... Судя по просмотренным зеленоволосым фильмам и аниме.
  "Слава Аматерасу, хоть руль искать не надо..."
  Штурвал был перед сидением. Справа от него - какой-то рычаг. Педали были внизу. А ещё зеленоволосый отлично видел, что из этого, с чем и как связано внутри. Словно бы для него вся схема управления просвечивала насквозь.
  "Это еще что!? Я вижу... Рейко-сенсей, наглая кошка!"
  Самурай потряс головой, словно подозревая несвежие суши на завтрак. Совсем несвежие, с галлюциногенами. Как бы то ни было, сейчас это был единственный шанс узнать, то ли он жмет, что следует.
  "Надеюсь, что эта картинка - правда, а не плод моего воображения..."
  Усевшись на место рулевого, он поставил ноги на педали.
  "Правая педаль - самая важная, наверное... Право всегда важнее", - нога зеленоволосого утопила правую педаль. А рука неуверенно, на всякий случай, легла на рычаг, пока не давя на него. Рю начал следить за тем, какие детали приходят в движение от педали.
  "Давай... Посмотрим, что изменилось теперь..."
  Понаблюдав, как схема реагирует на его действия, он все-таки дернул за рычаг, и катер неуверенно поехал.
  - Оно едет! - прошептал Рю себе под нос, облизнув губы, - Чёрт, нужно проверить отзывчивость руля к повороту...
  Тут же зеленоволосый вцепился в штурвал и сорвал с места микрофон радиомодуля. Нажав на кнопку, он выпалил:
  - Говорит Ёсикава Рю! Кто есть в эфире?! Ответьте!
  - Рю-ю-юша!!! - отозвалось радио громким радостным криком, - Это я!!! Сестрёнка!!!
  - Где ты!? Никуда не уезжай, я на базе! Заглуши мотор и скажи где ты сейчас!
  - Ты уже вернулся?! А я... - голос девочки погрустнел, - А я отъехала всего на пятьдесят метров от базы... и меня вынесло на берег...
  - Оставайся там! Я скоро буду! - Рю еще двинул рычаг и повел катер вниз по реке, стараясь никуда не влететь и следить за берегом.
  "Интересно, а как тут тормозить?"
  Вскоре он увидел на берегу перевернутый катер и радостно махающую ему рукой зеленоволосую девочку лет тринадцати. Почему-то это его удивило: несмотря на слова Рейко, он подсознательно представлял Аки такой, какой был он сам, когда притворялся девушкой. Учитывая, что он тогда еще и называл себя собственной старшей сестрой...
  С остановкой пришлось повозиться. Как вскоре понял Рю, тормоза как такового у катера не было. Зато дернув рычаг на себя, можно было включить задний ход. Найдя, наконец, то положение, в котором катер не двигался ни вперед, ни назад, Рю остановился... После чего Аки мгновенно, будто телепортировавшись, оказалась на борту и прижалась к юноше.
  - Я так за тебя переживала, братик!!! - плаксивым голосом возопила она.
  - Я... - Рю так и не знал, что же он хочет сказать. Кажется, его полностью парализовало, и он держится на ногах, поднявшись с места рулевого, лишь случайно.
  "Клон? Она клон? Но она как настоящая... Провалиться мне в Еми, если она не настоящая!"
  - А... - глупо попытался что-то произнести зеленоволосый, словно рыба на берегу, сведя глаза к носу.
  "Она настоящая", - жестко и бескомпромиссно заявило что-то внутри него. Радужка глаз стукнула раз зеленым пульсом, а лицо стало на мгновение сосредоточенным, словно перед ударом мечом в технике батто, после чего мгновенно расслабилось до выражения "выжатого лимона".
  - Я... тоже, - наконец произнес Рю, смотря куда-то на берег поверх головы сестры. Руки прижали ее к телу в ответных объятиях. Он стоял так, не торопясь сказать что-либо еще. Кажется, впервые за все это время бывший сигма-террорист, на которого нацепили школьную форму и ярлык убийцы темных ками, нашел что-то действительно важное.
  - Мне было так страшно! - продолжала пищать Аки, - Рейко-сама сказала, что ты сражался против тёмных божеств, потом нашествие и-ли-ти-дов отрезало тебя ото всех, и ты не мог вернуться, а все слишком заняты, чтобы помочь тебе, поэтому вся надежда на меня!
  Она тараторила с огромной скоростью, словно боялась, что Рю, в какой-то момент просто прекратит её слушать.
  - И тогда она дала мне калибур и сказала, что только я могу спасти тебя, а я очень испугалась, но она успокоила меня, сказав, что калибур волшебный и вообще, все члены семьи Ёсикава великие мечники, а я тоже Ёсикава!
  Рю дослушал поток слов девочки, после чего негромко и умиротворенно ответил ей почти на ухо:
  - Но ты пока не научилась всему мастерству клана. Обещай, что никогда так не будешь больше делать. Что бы ни случилось, ты должна выбирать более безопасные места, чем я. Пока не станешь взрослой и не получишь все знания нашей семьи. Даже если кто-то скажет тебе поступить по-другому.
  Аки отстранилась назад и серьёзно посмотрела на него большими, чистыми, наивными глазами.
  - Но, братик, ты ведь последний носитель мастерства семьи... если ты умрёшь, некому будет учить меня.
  - Это неважно. Секрет нашей семьи в нас самих, а не в технике бо